Mon chien peut-il me mentir ?


  • Mon chien peut-il me mentir ?Photo : Fotolia
  • Chiens/ Comportement

    Les chiens n’apprécient que très modérément qu’on leur mente et, généralement, ils ne se font pas avoir deux fois ! Ils l’ont montré dans une expérience récente (1), réalisée par une équipe de l’université de Kyoto, au Japon. Au cours de cette expérience, un chercheur a désigné du doigt une boîte contenant une friandise. Les chiens, confiants, sont allés se servir sans hésiter. Puis, il leur a indiqué une boîte vide. Que pensez-vous qu’il arriva ? La grande majorité des toutous trompés sur cette deuxième boîte ont ignoré l’invitation lorsqu’il leur a désigné une troisième boîte. « Ces résultats suggèrent que non seulement les chiens comprennent facilement les gestes de pointage, concluent les chercheurs, mais qu’ils font aussi des déductions quant à la fiabilité des humains, en se basant sur la véracité de leurs indices afin de modifier leurs comportements futurs. » Autrement dit, les chiens apprennent que nous pouvons leur mentir. Mais eux, savent-il arranger la vérité pour en tirer parti ?

    Essayons d’abord de définir les contours d’un bobard. Le mensonge est avant tout un acte du langage ou de la communication qui consiste à altérer la vérité, généralement pour obtenir un bénéfice à plus ou moins long terme. Une performance intellectuelle qui nécessite de pouvoir projeter ses intentions finales à plus ou moins longue échéance avec pour objectif de manipuler un tiers. Longtemps, les spécialistes ont considéré que seul l’homme en était capable. Pourtant, de nombreux comportements d’animaux peuvent être interprétés comme des mensonges. Ainsi, le pluvier, qui s’éloigne en feignant une blessure à l’aile détournant ainsi le prédateur qui s’apprête à dévorer sa nichée, ment : il n’est pas blessé, mais il sauvera sa couvée. Le coq ment, quand il fait mine de découvrir une source de nourriture pour attirer à lui des poulettes crédules : il n’y a rien à picorer, mais il se reproduira. Et l’arai-gnée mâle, qui offre un paquet à sa belle pour la saillir ? Il ment également : son paquet est vide, mais il s’en sortira sans se faire dévorer. La plupart des chercheurs ne voient dans ce type de comportement qu’une réaction instinctive de l’animal. Certes, il y a tromperie, puisque l’animal se sert d’un subterfuge. Mais comme l’écrit l’anthropologue Gérard –Lenclud (2) : « La sélection naturelle a doté son organisme d’un répertoire de réactions dans lequel il puise devant la situation. » Bref, il ment plus par instinct de survie que par intelligence.

    La question devient plus épineuse lorsqu’on se penche sur les primates. Une équipe du Trinity College de Dublin, en Irlande, a analysé le comportement de 24 espèces de singes. Résultat : tous se racontent des salades. « Notre analyse comparative montre que plus une espèce s’engage dans la voie de la collaboration entre individus, plus elle s’engage dans le mensonge », soulignent les chercheurs pour qui le mensonge aurait évolué après l’apprentissage de la coopération. On ne s’étonnera donc pas que les grands singes soient particulièrement doués dans ce domaine. Kanzi, un bonobo né au zoo de San Diego, aux États-Unis, et qui a été l’objet de recherches à la Georgia State University, est capable de dissimuler une clé, de faire croire qu’il l’a perdue, puis de la récupérer pour ouvrir seul son enclos. Quant à la célèbre femelle gorille Koko, qui parle en langue des signes, elle accusa un chat d’une bêtise qu’elle avait commise. Ces deux-là pipeautent sciemment !

    Communication directe

    Qu’en est-il alors de nos plus fidèles compagnons ? Sont-ils capables de mentir ou de tromper ? « On ne connaît pas de comportement de type tromperie et encore moins de communication mensongère chez le chien, aussi bien entre congénères que de l’animal envers son maître », souligne Florence Gaunet, chercheur au CNRS en éthologie sociale canine. « Je pense que c’est, avant tout, lié à la forme de la communication canine. Elle est sur un mode de ligne directe : pour le chien, une question attend une réponse. Ce qui ne permet pas la duperie. Ensuite, l’utilisation du mensonge ou de la tromperie, qui est bien connue chez les chimpanzés, est liée à la structure de la société des primates. Les grands singes sont des animaux politiques. Ils passent un temps considérable à gérer entre eux des rapports de pouvoir et de conflits. Dans une meute de loups, les relations sont clairement établies. Il y a le couple alpha et les loups subalternes. Une hiérarchie qui apparaît respectée par les membres du groupe. »

    Crime de lèse-majesté

    Contrairement à ce qui se passe chez les singes, il ne semble pas y avoir, chez les loups, de coups d’État fomentés par des subalternes pour renverser un chef. Un individu qui ne trouve pas sa place dans la meute la quitte. Comme le souligne Pierre Jouventin dans Trois prédateurs dans un salon (3) : « Les loups savent exactement ce qu’ils peuvent faire ou non en fonction du statut social de chacun ». Le chien reprend donc le modèle de son ancêtre. Et l’auteur d’ajouter : « Le chien se sent coupable quand il trompe son maître, du moins s’il le respecte, c’est-à-dire s’il le considère comme chef de meute ». L’éthologiste va jusqu’à évoquer un sens de la culpabilité chez notre canidé. Chaque propriétaire de chien sait, à l’attitude de son animal, si ce dernier a fait une bêtise. «Pour un chien, enfreindre les ordres de son maître équivaut à se comporter un peu comme un loup qui dérobe pendant la curée un morceau de viande au leader de la meute. » Désobéir, tromper serait donc un crime de lèse-majesté. « Pour éviter les représailles, le chien doit démontrer par son attitude exagérément soumise – la tête et la queue basses – qu’il est conscient d’avoir fauté et qu’il s’en excuse humblement. Bref qu’il se sent coupable », conclut le spécialiste. Un tel sens de la culpabilité laisse peu de place au mensonge, qui par définition nécessite une capacité intellectuelle à dissimuler ses intentions, voire ses émotions.

    « En revanche, reconnaît Nicolas Cornier, éducateur canin, si le chien n’est pas capable de nous mentir, il sait tout à fait nous manipuler. » Prenez celui qui, lors du repas, pose sa tête sur les genoux d’un convive et prend cet air de chien battu, dans l’attente d’un petit quelque chose. Sans probablement comprendre pourquoi, le chien apprend très vite que cette attitude a toutes les chances de lui faire obtenir ce qu’il désire.

    Mais la plus belle manipulation du chien, ou plus exactement de son ancêtre le loup, ne serait-elle pas d’avoir domestiqué l’homme ? Certains chercheurs avancent, non sans humour, que ce sont les loups qui ont conquis les hommes. Au vu de la présence du chien, dans le monde entier, et à l’abri du besoin dans beaucoup de foyers, d’un point de vue purement écologique, c’est en effet une des plus belles réussites de l’évolution. Nos chiens n’auraient donc pas besoin de mentir pour parvenir à leurs fins…

     

    (1) Publiée dans Animal Cognition, mars 2015.

    (2) « L’acte de mentir. Remarques sur le mensonge », Terrain, n°57, 2011.

    (3) Éditions Belin, 2014.


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