Le chat est-il complètement apprivoisé?


  • Le chat est-il  complètement apprivoisé?Photo : Shutterstock
  • Chats/ Comportement

    Sans l’homme, il se débrouille très bien. Ce qui fait dire à certains qu’il n’est peut-être pas complètement domestiqué. Et si les généticiens leur donnaient raison ?

    "Les chats, contrairement aux chiens, ne sont en réalité qu’à moitié domestiqués." C’est Wesley Warren, professeur en génétique à l’université Washington de Saint-Louis, Missouri (états-Unis), qui l’affirme sur la base d’une étude qu’il a publiée en octobre 2014.
    Son travail a consisté, en partenariat avec d’autres scientifiques, à séquencer, analyser et comparer le génome de chats sauvages avec celui de chats domestiques. Ils ont découvert que les gènes qui diffèrent d’une espèce à l’autre sont ceux qui ont une influence sur des comportements comme la mémoire, la réponse conditionnée à la peur et l’apprentissage stimulé par la récompense. Pour Wesley Warren et son équipe, cette dernière clé est essentielle dans le long processus de domestication du chat qui a commencé il y a environ 9 500 ans.
    C’est à cette époque, alors que les hommes du Moyen-Orient se ­sédentarisaient en maîtrisant l’agriculture, que les chats sont entrés en contact avec notre espèce.
    Selon le chercheur, « l’hypothèse la plus probable est que les êtres humains ont accueilli les chats car ceux-ci contrôlaient les populations de rongeurs qui consommaient leurs récoltes de céréales. Les humains ont sans doute offert aux chats de la nourriture comme récompense pour les encourager à rester dans les parages ». Parmi ces félins, certains matous dotés de gènes encourageant l’inter­action avec les humains se seraient montrés moins "peureux", plus "dociles", par opportunisme alimentaire. Ils se seraient alors reproduits jusqu’à former une population distincte de leurs cousins sauvages. Les chats auraient donc "choisi" de se laisser apprivoiser par les hommes, chacun y trouvant son compte. "La sélection pour la docilité, résultat de l’accoutumance aux humains en vue de récompenses alimentaires, est probablement la raison majeure qui a modifié les génomes des premiers chats domestiqués", précise Wesley Warren. Mais si ce rapprochement a entraîné des modifications dans leur ADN, les chats dits "human friendly" (amicaux avec l’humain) ont conservé tels quels les gènes régissant leurs capacités exceptionnelles que sont l’ouïe et la vision ainsi que leur régime carnivore élevé en graisses et protéines. Ce qui ne les a pas rendus dépendants de l’homme pour la nourriture, contrairement à l’espèce canine. "La grande majorité des chats est encore capable de se nourrir et de se débrouiller sans l’homme", confirme Brunilde Ract-Madoux, une éthologue française spécialiste des chats.

    domestication hasardeuse

    Pourquoi les chats sont-ils restés plus "sauvages" que les chiens? D’abord parce que leur domestication est beaucoup plus récente et qu’elle s’est opérée de manière un peu hasardeuse. Il est fort probable, en effet, que leur reproduction gérée par l’homme se soit effectuée avec le tout-venant et n’ait pas répondu aux mêmes critères exigeants que celle des chiens que l’homme a apprivoisés et sélectionnés selon des aptitudes particulières et dans un but bien précis : défendre l’habitat ou accompagner à la chasse. Ensuite, parce que "les chats domestiques ne se sont distingués que récemment des chats sauvages, et que certains se reproduisent encore avec leurs parents sauvages", suppose Wesley Warren. Rien d’étonnant, donc, à ce que votre matou soit si indépendant… surtout si c’est un "gouttière", moins génétiquement modifié que le chat de race!
    Pour Catherine Bastide, directrice du Livre officiel des origines félines (Loof), les chats de race ont effectivement perdu certaines caractéristiques sauvages : "Même si on peut avoir de la chance avec un gouttière, ce “chat du hasard” parfois très affectueux, d’une façon générale les chats de race sont plus sociables et plus confiants envers l’homme. Au-delà de l’esthétique, cela est systématisé par le fait que les reproducteurs sont sélectionnés sur leur douceur, et aussi parce que les chatons sont manipulés par l’éleveur dans la maison. Je pense même que le quotidien de l’éleveur est plus important encore que la sélection". L’expression chat-chien, souvent utilisée par les propriétaires de chats de race, ne serait donc pas usurpée !
    Le docteur Thierry Bedossa, vétérinaire comportementaliste, se souvient d’avoir travaillé avec des maine coon aux états-Unis, il y a vingt ans : "à l’époque, ces chats des forêts du Maine étaient beaucoup moins “dociles” (entre guillemets, car c’est un terme anthropomorphique), proches de leur vraie nature. Et puis, certains éleveurs ont eu la lubie d’en faire une race. Aujourd’hui, la “docilité” du maine coon est une conséquence de la sélection".
    Selon l’éthologue Carole Henrion, "on entend parfois dire que les gouttières sont systématiquement plus agressifs que les chats de race. C’est un peu réducteur. Certes, la sélection artificielle joue sur le tempérament. Néanmoins, il faut aussi prendre en compte la phase d’apprentissage (même avec un chat, il y a une ­éducation !) et les contraintes environnementales. Un chat qui passe l’essentiel de son temps à l’extérieur sera moins proche de son maître qu’un chat vivant dans un espace réduit". Il est vrai que, par souci de sécurité, la plupart des propriétaires de chats de race (et donc de valeur) ne leur autorisent pas l’accès à l’extérieur. Un choix qui, bien sûr, influe sur le comportement…

    Le retour du chat sauvage
    Appelé chat forestier d’Europe, le Felis silvestris silvestris est une espèce protégée, en France, depuis 1979. Souvent confondu avec le chat domestique, dont il est distinct génétiquement, ce prédateur méconnu est étudié depuis 1995. Or, surtout depuis une dizaine d’années, il semble coloniser de nouveaux espaces. Mais si le chat sauvage semble de retour, l’identité génétique des individus n’est pas encore clairement établie car plusieurs animaux atypiques ont été trouvés (mixtes forestier/domestique). Cette hybridation récente met en question la survie de la forme autochtone originelle du chat forestier d’Europe… Même s’il existe encore un groupe sans ancêtre domestique récent !

    Autres articles à lire

  • Les chats du web nous rendent-ils fous ?

    ChatsPeut-on parler d’addiction, voire de folie collective, à propos de l’enthousiasme que déclenchent certains chats sur les réseaux sociaux? Pourquoi sommes-nous tous accros?

    28 Février 2019
  • Notre chat est-il agressif ?

    ChatsLes chats font souvent l'objet d'idées préconçues. Mais qu'en est-il vraiment ?

    02 Octobre 2016
  • Le chat aime qu’on lui sourit

    ChatsUne étude récente montre que notre chat est sensible à nos émotions. Selon qu’on lui sourit ou qu’on fait la moue, il adopte une attitude différente.

    21 Octobre 2015
  • Comportements gênants et solutions 3/10 : mon chat est malpropre

    ChatsNi zinzins, ni toqués, ni psychopathes! Nos animaux quand ils disjonctent ne sont pas plus malades que nous. C’est juste qu’ils pètent les plombs face aux conditions de vie que nous leur proposons, pensant souvent bien faire. Voici le top 10 des comportements gênants et leurs solutions. Aujourd'hui : mon chat est malpropre.

    03 Juillet 2016
  • La vie secrète des chats : en route pour une saison 2

    ChatsAprès avoir remporté un gros succès l’été dernier, l’émission événement sur la vie de nos chats domestiques revient cette année sur TF1. Au programme, l’étude de 100 chats, à la campagne mais aussi en ville, à Paris !

    01 Juin 2018
  • Comment le chat choisit-il ses lieux de couchage ?

    ChatsCarton d’emballage ou panier de luxe ? Les critères de sélection du chat pour ses lieux de couchage ne sont pas nécessairement les nôtres. Ils peuvent même varier selon ce que notre matou privilégie : confort, chaleur, tranquillité… Et si nous décodions ses choix ?

    25 Juillet 2020
  • Un espace bien organisé pour son chat

    ChatsManger, dormir, éliminer, observer… À chaque activité de notre chat correspond un espace, plus ou moins grand, plus ou moins délimité, morcelé et fréquenté.

    02 Septembre 2017
  • Comportements gênants et solutions 6/10 : mon chat nous agresse

    ChatsNi zinzins, ni toqués, ni psychopathes! Nos animaux quand ils disjonctent ne sont pas plus malades que nous. C’est juste qu’ils pètent les plombs face aux conditions de vie que nous leur proposons, pensant souvent bien faire. Voici le top 10 des comportements gênants et leurs solutions. Aujourd'hui : mon chat est agressif avec nous.

    06 Juillet 2016
  • Notre chat nous manipule-t-il ?

    ChatsLes chats font souvent l'objet d'idées préconçues. Mais qu'en est-il vraiment ?

    03 Octobre 2016
  • Les bienfaits de la catification

    ChatsCatification. C’est le mot magique qui permet, pour le propriétaire de chat d’intérieur, de satisfaire les besoins de son animal sans sacrifier sa déco ou son mobilier. Explications…

    29 Février 2016
  • Vivez l’expérience chat

    ChatsCe week-end du 6 et 7 octobre, au salon Animal Expo, qui se tient au parc Floral de Vincennes, le visiteur plonge en 3D dans l’univers du chat grâce à l’expérience virtuelle créée par Royal Canin. Une aventure qui se prolonge durant trois week-ends à travers toute la France.

    05 Octobre 2018
  • Pourquoi les chats sont-ils attirés par les fils et les ficelles ?

    ChatsLes chats aiment jouer. Mais certains objets, comme des rubans ou des ficelles, les attirent plus que d’autres. Pourtant ils sont source de danger si votre chat les avale.

    09 Août 2018
  • On leur parle comme à nos bébés

    Chats«Il veut manger quoi ce soir, le Kiki à son papa?» «Elle est où la baballe à ma fifille?» Il faut bien reconnaître que quand nous leur parlons, nous gâtifions un peu. C’est grave, docteur?

    02 Juin 2016
  • La sexualité de nos animaux 45/50

    ChatsC’est le printemps ! Pour l’occasion, Animaux-online vous propose une série de cinquante articles sur la sexualité de nos animaux. Vous allez enfin tout savoir sur ce que vous n’avez jamais osé demander. Aujourd’hui… l'échangisme.

    16 Mai 2016
  • Les chats sur le balcon ou à la fenêtre : attention aux accidents !

    ChatsRester posté à la fenêtre ou sur le balcon ne lui suffit cependant pas toujours, il peut être tenté d’aller plus loin, et c’est là que les ennuis commencent…

    15 Août 2018
  • Les chats tissent des liens forts avec leur maître, c’est prouvé !

    ChatsFini l’image du chat ingrat qui considère le domicile comme un hôtel et prend ses maîtres pour des esclaves ! Une étude scientifique réalisée par des chercheurs de l’université de l’Oregon (États-Unis) vient de prouver que les chats de compagnie tissaient des liens similaires à ceux d’un chien ou d’un bébé.

    24 Septembre 2019
  • Pourquoi le chat chasse-t-il ?

    ChatsSon impérieuse envie de chasser vaut parfois au chat les pires reproches. Bien nourri, il reste un incorrigible tueur de souris et d’oiseaux qu’il ne consomme pas toujours. Mais qu’est-ce qui pousse notre chat à courir après des proies ?

    29 Janvier 2019
  • Il n’y a pas que l’herbe à chats !

    ChatsL’herbe à chats est bien connue pour attirer les chats et provoquer chez eux des comportements particuliers.

    02 Septembre 2018
  • Mon animal peut-il faire une dépression ?

    ChatsComme nous, les animaux peuvent avoir un comportement dépressif. Cela peut être une conséquence de l'âge, un problème de bien-être ou d'environnement défavorable...

    28 Octobre 2018
  • Tics et tocs, les signes du mal-être

    ChatsTourner en rond, attraper sa queue, gober les mouches… quand il n’y a pas de mouches: les animaux perdent parfois la boule! Bien souvent, ces comportements anormaux sont le signe d’une souffrance liée à un mode de vie inapproprié.

    17 Août 2015