Troubles cognitifs chez le chien : est-ce la maladie d’Alzheimer ?


  • Troubles cognitifs chez le chien : est-ce la maladie d’Alzheimer ?Photo : Shutterstock
  • Chiens/ Santé

    La maladie d’Alzheimer est de plus en plus fréquente chez l’homme, mais sait-on si le chien peut être victime de troubles cognitifs, qui ressemblent beaucoup à ce qu’on observe chez les personnes âgées ? Selon certaines études, de 14 à 35 % des chiens de plus de 8 ans seraient touchés, même si les symptômes sont généralement d’intensité modérée.

    Tous les chiens ne sont pas égaux face à cette menace, mais le risque augmente de manière exponentielle avec l’âge car le système nerveux est très sensible à l’oxydation cellulaire, qui s’intensifie quand le chien vieillit. Aucune prédisposition de taille ou de race n’a pour l’instant été mise en évidence.

    Des symptômes proches de ceux de la maladie d’Alzheimer

    Chez un chien, on ne parle pas de maladie d’Alzheimer mais de « dysfonctionnement cognitif » (DC) ; ce terme décrit les perturbations du comportement qu’on peut remarquer chez un chien âgé. Un DC se caractérise par au moins quatre signes clé qui peuvent alerter le propriétaire :

    • le chien présente un rythme de sommeil perturbé ;
    • il cherche moins à interagir avec son entourage ;
    • il semble perdu dans la maison ;
    • il est visiblement anxieux.
    Sur le plan anatomique, le DC se caractérise par des dépôts anormaux d’une substance (la substance amyloïde) dans le cerveau, et l’importance des dépôts est corrélée avec l’intensité des symptômes. L’autopsie des chiens atteints montre aussi un amincissement du cortex cérébral, indiquant qu’il s’agit bien d’une maladie neurodégénérative.

    Troubles du sommeil

    Comme chez les malades Alzheimer, un chien qui présente un DC a tendance à dormir beaucoup plus que d’habitude pendant la journée. En revanche, la nuit, son sommeil est fractionné, agité

    Isolement

    Le propriétaire d’un chien atteint de DC remarque qu’il a tendance à rester tranquille, à s’isoler et à regarder fixement les murs ou le sol. Il s’intéresse peu à son environnement, il est comme absent… Même s’il aimait autrefois être câliné, le chien évite maintenant les contacts et les caresses. Dans certains cas, il réagit même de façon agressive à une tentative de rapprochement. Ces troubles s’apparentent à ce qu’on appelle aussi la « démence sénile ».

    Désorientation

    Au fur et à mesure que la maladie évolue, le chien paraît perdu même dans un environnement qu’il connaît bien. Il déambule apparemment sans but, il cherche son chemin, il essaie de passer du mauvais côté d’une porte, etc. Certains apprentissages qu’on croyait fixés se perdent, c’est par exemple le cas de la propreté : il arrive que le chien urine et défèque dans la maison alors qu’il ne le faisait jamais avant.

    Le comportement alimentaire est parfois aussi perturbé. Par exemple, si on disperse des croquettes sur le sol, le chien a du mal à les trouver. Un trouble de l’olfaction pourrait être ici en cause, ce problème étant fréquent lors de la maladie d’Alzheimer.

    Anxiété

    L’anxiété est un symptôme majeur de DC, comme c’est le cas pour 20 à 60 % des patients humains souffrant de maladie d’Alzheimer. Un chien qui acceptait de rester seul peut montrer des signes évidents d’anxiété de séparation : il gémit, aboie ou s’attaque aux objets de son environnement dès qu’on le laisse seul. Le chien est de plus en plus routinier : même un changement mineur dans son environnement peut l’affoler et perturber son comportement. Le vétérinaire peut parfois juger utile de prescrire un traitement anxiolytique pour apaiser le chien.

    Pas de retour en arrière possible

    Plusieurs enquêtes ont tenté de savoir si un DC était susceptible de diminuer l’espérance de vie du chien. Apriori, ce n’est pas le cas, sauf lorsque les propriétaires décident de faire euthanasier leur chien quand les troubles du comportement de l’animal deviennent trop difficiles à supporter. Dans tous les cas, une fois le diagnostic de DC confirmé, l’état du chien aura de toute façon tendance à empirer progressivement. Aucune évolution favorable n’est malheureusement à espérer.

    En dehors des anxiolytiques, les seuls médicaments pouvant apporter un bénéfice sont ceux qui favorisent l’oxygénation cérébrale. Des compléments alimentaires qui luttent contre l’oxydation cellulaire et qui stimulent le système nerveux peuvent aussi être bénéfiques, mais il ne faut pas en espérer de miracles.


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