Le bengal, une panthère à la maison


  • Le bengal, une panthère à la maisonPhoto : Arioko/Labat/Rouquette
  • Chats

    En quelques décennies, le bengal a conquis le cœur des Français. Peut-être parce que le fauve qui sommeille en lui s’est fait doux comme un agneau pour vivre à nos côtés.

    L’incroyable histoire du bengal démarre en Arizona en 1963. Dans le cadre de ses recherches sur la leucose féline, la généticienne américaine Jean Mill fait l’acquisition d’un chat-léopard d’Asie, dont les récentes découvertes attestaient qu’il était naturellement immunisé contre la maladie. Elle décide de croiser le félin avec un chat domestique. Les petits nés de cette hybridation, d’une beauté stupéfiante, ont l’appa­rence de panthères à la fourrure caractéristique (saupoudrée d’or et tachetée de rosettes serties de noir) de la taille d’un chat. Subjuguée par cette découverte, la scientifique entreprend de créer une nouvelle race : le bengal. Le projet est en adéquation avec ses convictions : si on peut accueillir chez soi une petite panthère, on aura moins envie de l’exploiter.
    La première génération de bengals donne des chatons quasi sauvages, qui ne peuvent pas être vendus à des particuliers. Ce n’est qu’à partir de la cinquième génération que les chats hybridés sont considérés comme des animaux domestiques.

    Un athlète au look sauvage

    Si le bengal doit sa robe tachetée à son ancêtre, il lui a aussi emprunté sa morphologie identifiable au premier coup d’œil : une tête plus petite que le corps, un cou assez long et musclé, des yeux arrondis placés bien bas, un museau large, de petites oreilles, des pattes arrière plus hautes et une queue épaisse attachée bas sur la croupe. Sa muscu­lature est puissante de la tête jusqu’aux pattes, qui sont fortes et rondes avec des doigts proéminents.
    « Le bengal est, à l’image d’un fauve, capable de se déplacer dans la nuit, à la recherche de proies, de se mettre à l’affût, puis de bondir », précise l’éleveuse Marie-Ève Bédard de la chatterie Shaushka Bengals. Pourtant, il peut être « excessivement câlin » même s’« il n’aime pas être pris dans les bras car, étant petit, il peut avoir la sensation d’être capturé ».

    Un explorateur insatiable

    Le bengal a un caractère curieux, vif et intrépide. À la maison, il demande une stimulation quasi constante, intellectuellement, physi­quement et émotionnellement. Il aime grimper partout. Lui offrir un espace mural avec perchoir et roue à chat lui procurera un terrain de jeu en 3D du sol au plafond. Il a besoin de reproduire des comportements de chasse, de traque ou de poursuite. Ou simplement de jouer à faire des bonds de deux mètres avant de vous retomber dessus.
    Contrairement aux idées reçues à propos des chats, le bengal est irrésistiblement attiré par l’eau. « Les points d’eau, les robinets, les bouchons d’évier, la douche ou encore la baignoire, le fascinent. Il aime l’eau comme ses ancêtres chats-léopards d’Asie, qui étaient des pêcheurs », explique l’éleveuse.

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    Lucie Prost, propriétaire d’une jolie chatte bengal, s’étonne éga­lement de son comportement avec l’eau : « Nala cherche à comprendre d’où vient l’eau de sa fontaine, par où elle s’échappe en essayant d’enlever le déboucheur. Elle a démonté sa fontaine pour résoudre le mystère ! » Au jeu comme à la chasse, c’est du sérieux pour Nala : « Elle roule des épaules, avance lentement, puis soudainement fait le dos rond en hérissant son poil pour impressionner. » Comme si les hybridations n’avaient pas réussi à faire complètement oublier à nos chatons domestiques le fauve qui sommeille en eux…


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