Le chien est-il plus fidèle que le chat ?


  • Le chien est-il plus fidèle que le chat ?Photo : Shutterstock/nd3000
  • Chiens

    Pour beaucoup, la question ne se pose pas. La fidélité est une qualité canine. Au chat, on reconnaîtra plus volontiers l’indépendance et l’autonomie, comme si ces traits de caractère empêchaient tout attachement. Pourtant, la réalité est tout autre…

    – Charlotte Duranton et Brunilde Ract-Madoux, éthologues et consultantes en comportement

    Scientifiquement, la fidélité définit les relations qu’un individu entretient avec quelqu’un ou quelque chose. On évoque la fidélité dans les relations amoureuses et amicales, dans l’attachement des consommateurs à certains produits et marques, dans le dévouement d’un employé à son entreprise ou encore dans le respect d’un principe. Dans tous ces cas de figure, la fidélité inclut cette idée d’être attaché à quelque chose ou quelqu’un, le désir de ne pas décevoir, de ne pas trahir, d’être présent. Il y est question notamment d’un lien d’attachement dont la nature n’est pas altérée par le temps. La fidé­lité recouvre deux notions : le degré psychologique et le degré comportemental. Elle est souvent, à tort, confondue ou associée à l’exclu­sivité. Or, dans la fidélité amicale, par exemple, on peut être fidèle à deux très bons amis, sans que la fidélité à l’un n’empêche la fidélité à l’autre.

    D’un point de vue éthologique, la fidélité implique la notion de lien constant. C’est un besoin assez fort, en tout cas pour les mammifères, car tout commence dès le plus jeune âge, par l’établissement d’un lien entre la mère et son ou ses petits. L’attachement maternel, qui unit la mère à sa progéniture, est essentiel car il lui permet de la recon­naître et de lui prodiguer les soins nécessaires à la survie. Il existe aussi, bien évidemment, un lien d’attachement qui soude les nouveau-nés à leur maman, appelé attachement filial. Ce dernier est tout aussi indispensable car c’est auprès d’elle qu’ils trouvent nourriture, sécu­rité et protection.

    La fidélité est également essentielle dans notre relation avec nos chiens et chats. La science a démontré que nous développons un fort attachement à l’égard de nos animaux, similaire à celui d’une mère : nous les protégeons, nous nous en occupons, nous assurons leur survie. Cette relation va encore plus loin puisque leur présence nous rend heureux, les caresser ou simplement les regarder nous apporte du bien-être. Mais la réciproque existe-t-elle ? Nos animaux sont-ils attachés à nous ? Lequel nous est-il le plus fidèle : le chien ou le chat ?

    Nos animaux à l’étude

    On se souvient tous de ces chiens emblé­matiques, héros des séries télé­visées de notre enfance, comme Belle dans Belle et Sébastien ou encore Lassie. Sans oublier Hachiko… Après le décès de son maître, victime d’une hémorragie cérébrale dans l’université où il enseignait, l’akita inu a continué à l’attendre chaque jour sur le quai de la gare pendant près de dix ans. Une statue a même été érigée à son effigie, et un film (Hachi) dédié à cette histoire de fidélité d’un chien pour son maître par-delà la mort a été réalisé.

    Dans l’imaginaire collectif, les chats sont plus rarement perçus comme des animaux fidèles. C’est même plutôt le contraire puisqu’on les considère volontiers comme des créatures indépendantes, autonomes, ayant peu besoin de l’être humain pour survivre. Notre attitude à l’égard des chats confirme la réputation qu’ils ont à nos yeux car nombreux sont ceux laissés libres de circuler et de se déplacer hors de la maison de leur propriétaire ! Une autonomie (liberté ?) qui leur permet d’ailleurs d’avoir une vie plus riche que celle des chiens.

    Cette différence de traitement et de considération entre nos chats et nos chiens est le reflet de notre conviction, quasi générale, que le chien est de loin plus fidèle que le chat. Mais est-ce une vérité scientifique ? Pour le savoir, un test inspiré de celui qui a été réalisé avec des humains a été mis en place. Il s’agit du test de la « situation étrange » : l’animal est placé dans un lieu inconnu, et on observe ses réactions quand il est séparé de son maître, puis quand il le retrouve. On considère qu’il y a attachement si le comportement de l’animal n’est pas le même selon qu’il est avec ou sans son maître. Au cours de l’expérience, la majorité des chiens ont exprimé des comportements associés à un attachement fort lorsque leur maître les a laissés seuls dans cet endroit qu’ils ne connaissaient pas : vocali­ses, exci­tation, prostration, etc. Du côté du chat, les résultats étaient moins unanimes lors des premières expé­riences réalisées. Les félins n’exprimaient pas de réelles différences de comportement en présence ou en absence de leur maître dans la salle de test. Mais depuis ces premiers tests, une nouvelle étude réalisée par des chercheurs de l’université d’État de l’Oregon a montré que les chats sont capables de nouer des liens d’atta­chement envers un humain, et selon le type de lien – atta­chement « sécure », « insécure » ou « insécure ambivalent » –, ils se comportent de façon différente.

    Durant les expériences, lorsqu’ils étaient placés dans une pièce inconnue et qu’ils se sentaient en sécurité avec leur maître, les chats exploraient leur environnement en faisant des va-et-vient réguliers pour entretenir le contact avec celui-ci. Laissés seuls, ces mêmes chats exprimaient des comportements associés au stress comme des vocalises. En revanche, ceux qui ne se sentaient pas en sécurité étaient collés à leur maître ou, au contraire, adoptaient un comportement d’évitement excessif, avec peur du contact, tout en cherchant une issue pour sortir de la pièce. Cette étude montre l’existence d’un lien d’attachement interespèces. Il faudrait toutefois approfondir les recherches afin de pouvoir conclure que ce lien est similaire à celui qui unit un enfant à ses parents.

    Le chat, ce solitaire ?

    Le comportement du chat aux côtés de l’humain ayant beaucoup évolué, certains animaux sont devenus totalement dépendants de leur lieu de vie et de leur maître. D’autres vaga­bondent d’une maison à l’autre sans manifester un attachement plus marqué à l’une ou à l’autre des habi­tations ni à ceux qui les occu­pent. Quant à la relation qu’ils entre­tiennent avec leur maître, elle est variable d’un individu à un autre selon son tempé­rament, son parcours de vie, son mode de vie ou la relation qui l’unit aux humains de son foyer. De nombreux chats jettent leur dévolu sur l’un ou l’autre des membres de la famille. Il s’agit généra­lement de la personne qui les nourrit, mais pas systémati­quement. Certains préférent un humain pour les câlins, un autre pour le jeu et un troisième avec lequel ils partagent un couchage confortable.

    Les autres représentations que l’on se fait de la fidélité, par exemple un chien ou un chat qui sauve son maître ou celui qui retrouve son humain à l’autre bout de la France, ne sont pas pour l’heure scientifiquement validées. En effet, si de nombreuses études ont analysé les réactions de chiens face à une situation de « danger » impliquant leur maître, aucune n’a permis de prouver qu’ils réussissent spontanément à lui venir en aide, c’est-à-dire sans que leur propriétaire ne leur dise d’aller chercher la clé, d’alerter, de gratter, etc. Ne vous y trompez pas, un chien qui suit son maître, lui obéit « au doigt et à l’œil », n’est pas plus fidèle qu’un chien désobéissant. Il a simplement suivi une éducation plus ou moins poussée. En revan­che, on sait que se comporter de façon synchronisée, comme aller au même endroit, renforce les liens entre les indi­vidus et crée une préférence sociale. C’est sans doute pour cela que nos chiens, qui nous suivent partout, nous paraissent plus fidèles que nos chats !


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