Il est handicapé : qu'est-ce que ça change ?


  • Il est handicapé : qu'est-ce que ça change ?Photo : Shutterstock
  • Chiens

    Comme pour les humains, les parcours de naissance et de vie de nos animaux de compagnie les exposent au handicap, plus ou moins importants. La perte d’autonomie qui en découle a-t-elle des conséquences sur leur vie avec leurs congénères, mais aussi avec les humains ?

    Nos animaux de compagnie sont entrés dans nos foyers depuis si longtemps et se sont si bien intégrés qu’ils sont considérés comme des membres à part entière, envers lesquels nous développons de forts liens d’attachement. Pour autant, leur inclusion au sein de nos sociétés est-elle si poussée que nous nous comportons envers eux comme envers les êtres humains ? Projetons-­nous le même regard sur eux que sur nos concitoyens ? A priori, oui, si l’on se réfère au « genrage ». En Occident, ce phénomène, qui consiste à considérer que les filles et les garçons sont différents sur le plan du comportement, fait peser un poids sur les petites filles et les petits garçons. Par exemple, on attend d’un garçon qu’il masque ses émotions et soit courageux, d’une fille qu’elle soit sensible et douce. Et on laisse croire que courage et sensibilité sont incom­patibles. Fort heureusement, dans les sociétés avancées, cette diffé­rence entre les sexes tend à dispa­raître parmi les nouvelles géné­rations. Cependant, ce « carcan » sociétal pèse encore sur nos compagnons à quatre pattes, et la majorité des propriétaires de chiens par exemple se comportent différemment selon qu’il s’agit d’un mâle ou d’une femelle, projetant leurs attentes toutes humaines sur l’animal qui vit à leurs côtés.

    Ce phénomène s’étend-il à un autre domaine comme celui du handicap ? Chez l’humain, le handicap est malheureusement bien souvent synonyme de différence et d’exclusion sociales. À tel point qu’une journée a été créée, la Journée internationale des personnes handicapées, qui a lieu chaque année le 3 décembre, pour nous inciter à changer notre regard sur elles et mieux les inclure. Portons-nous ce même regard sur nos animaux handicapés ? Et surtout, eux, ont-ils conscience d’une différence ?

    Du point de vue éthologique, la notion de handicap chez l’animal est très peu étudiée, ou en tout cas de façon indirecte. Les recherches qui existent concernent prioritai­rement les chiens associés aux personnes atteintes de handicap et l’aide qu’ils leur apportent au quotidien. Rien directement sur le handicap de l’animal. Toutefois, ce que l’on peut en dire, c’est qu’il ressort deux différences essentielles, validées scientifiquement, entre l’humain et le chien, influençant leur rapport au handicap : la relation à soi et la relation au temps. La relation à soi concerne la conscience que l’individu a de lui-même, de son existence et de ce qui le différencie des autres. Cette notion existe chez l’humain et a été mise en évidence par des travaux scientifiques. Ce n’est pas (encore ?) le cas chez le chien, les éthologues n’ayant pas réussi à prouver clairement que les chiens ont conscience d’eux-mêmes, de leur singularité. Certes, ils savent catégoriser leur espèce, mais, à ce jour, les scientifiques ne sont pas parvenus à démontrer qu’ils sont capa­bles de se considérer eux-mêmes, en tant qu’indi­vidus, comme des êtres vivants différents des autres.

    Une mémoire associative

    Leur relation au temps, quant à elle, concerne la mémoire, les souvenirs. Elle est différente de la nôtre. Alors que nous disposons d’une mémoire dite « autobiographique », qui nous permet de déplacer menta­lement notre « je » dans le temps et de former des pensées du type « il y a dix ans, j’étais valide et je pouvais marcher » ou « dans cinq ans, je ne pourrai toujours pas entendre », les chiens en sont dépourvus, en tout cas d’un point de vue scientifique puisque aucune recherche ne l’a mise en évidence à ce jour.

    La mémoire des chiens est plutôt « asso­ciative » ; elle leur permet de se souvenir des conséquences ou des émotions liées à une situation qu’ils ont déjà connue. C’est pour cette raison qu’ils sont capables d’apprentissages, parfois extrêmement complexes. Cepen­dant, ils ne peuvent pas se dire, par exemple, « c’était mieux quand j’avais mes quatre pattes », ni « j’aimerais pouvoir de nouveau voir ou entendre ». Ces deux points sont essentiels, car, combinés, ils permettent d’affirmer que les chiens n’ont vraisembla­blement pas conscience de leur différence, de leur handicap. Les chiens ne sont pas, comme nous, capables de se projeter dans le futur ; ce sont des animaux du présent. Ils peuvent souffrir physiquement d’un handicap, car les animaux sont des êtres sensibles et ressentent la douleur. Mais ils ne sont pas en mesure de se sentir diffé­rents, exclus, ou de vivre mal leur changement de condition. Il suffit pour nous en persuader de regarder autour de nous : les chiens handicapés (quand aucune douleur n’est associée au handicap), qu’ils soient sourds, aveugles ou encore amputés, manifestent des signes comportementaux de bien-être, de plaisir, comme leurs congénères. Ils expriment de la joie lorsqu’ils retrou­vent leur humain, ils jouent, ils se déplacent avec entrain, sur trois ou sur deux pattes même, mangent avec appétit, dorment en toute quiétude, adorent renifler chaque recoin de leur environ­nement…

    Une nouvelle relation

    Lors d’un travail d’observation réalisé il y a plusieurs années, j’avais pu interroger des propriétaires d’animaux atteints d’un handicap, qui décrivaient qu’ils avaient une relation similaire à celle qu’ils avaient (ou avaient eue) avec leur animal quand il était valide, tout aussi complice qu’auparavant. Bien évidemment, il faut adapter son domicile ou la façon de se comporter avec eux – par exemple, prévenir un chien devenu sourd pour ne pas le surprendre en le touchant, adapter les temps de promenade ou les trajets pour qu’ils conviennent à un chien amputé, qui peut se fatiguer plus vite – de la même manière qu’avec un chiot, un chien malade ou âgé. Il est possible aussi, pour les chiens paralysés, de leur fournir un chariot à roulettes, qui leur permet de se déplacer librement, de continuer à se promener et à explo­rer leur environnement.

    Il arrive toutefois que certains chiens aillent mal (quand on est sûr qu’il ne s’agit pas de douleurs, ici aussi) ; un mal-être, qui est souvent le reflet des émotions de leur maître. Le phénomène de contagion émotionnelle, bien connu en éthologie, a mis en évidence que le stress du propriétaire a un impact sur celui de son chien parce qu’il modifie le comportement de ce dernier. L’hypothèse la plus probable est donc que les humains, qui s’en tiennent à leur point de vue… humain sur le handicap, sont tristes pour leur chien, regrettent le temps précédant le handicap et communiquent leur anxiété à leur animal. Ce transfert se produit principa­lement lorsque l’infirmité est arrivée subitement. Les maîtres qui rencontrent ce problème pourront se faire aider par un vétérinaire pour vérifier que l’animal ne souffre pas et par un psychologue, qui les accompagnera dans l’acceptation de la situa­tion et le réta­blissement de la relation avec leur animal.

    La rédaction vous recommande également :  Mon chien vieillit, qu’est-ce que ça change ?

    Personnellement, en tant qu’éducateur canin, j’ai pu côtoyer, aider et suivre de nombreux chiens handicapés (paralysés et sourds) vivant un quotidien de chiens épanouis. Je partage moi-même ma vie avec trois animaux handicapés : un chat amputé, un chat borgne et un poney atteint de nanisme et de malfor­mation des postérieurs. J’ai la même relation avec eux qu’avec mes animaux valides, car je porte sur eux le même regard. Celui de l’éthologue que je suis, qui évalue leur bien-être et aménage leur environnement pour qu’ils soient au mieux, bien sûr, mais surtout le regard d’une amie, reconnaissante pour tout ce qu’ils m’apportent, heureuse de partager avec eux du temps et des moments de complicité unique.


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