Chien : flairer les rend heureux


  • Chien : flairer les rend heureuxPhoto : Shutterstock
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    Le monde du chien est autant peuplé d’images que d’odeurs. Sa truffe est une sorte de troisième œil qui lui donne une bien meilleure idée de son environnement que notre odorat. Le priver de l’utilisation de ce sens nuit à son bien-être.

    Si les chiens font partie de notre quotidien et qu’ils se sont pour beaucoup parfaitement adaptés à notre manière de vivre, nous sommes encore nombreux à ne pas bien les connaître. Certes, nous leur parlons, leur sourions, et communiquons avec eux en ayant l’impression qu’ils nous comprennent, mais nous oublions une part essentielle de leur nature : ils ne se basent pas principalement, comme nous, sur l’ouïe ou la vue pour échanger, mais sur l’odorat. L’univers de nos compagnons à quatre pattes est un monde rempli d’odeurs ! Leur truffe humide est faite pour capter les molécules odorantes disséminées dans l’environnement dans lequel ils évoluent. Leurs narines qui s’ouvrent sur les côtés permettent aux anciennes effluves d’être expulsées pendant que de nouvelles sont aspirées et analysées.

    Le sens le plus important du chien

    Leur organe voméronasal (aussi appelé organe de Jacobson) est capable de déchiffrer des fragrances que nous ne percevons même pas. Sans parler de la zone de leur cerveau spécifiquement destinée à la perception des odeurs, à leur examen et à leur identification, qui est bien supérieure à la nôtre. L’odorat est en réalité le sens le plus important dans le quotidien de nos chiens et pas seulement pour ceux sélectionnés et éduqués par l’homme pour retrouver des truffes, des drogues, des explosifs, ou encore des personnes disparues, noyées ou ensevelies. Le problème, c’est que nous avons tellement tendance à l’oublier que nous ne les autorisons même plus à l’utiliser, les privant par là d’une source précieuse d’informations et de bien-être.

    Par exemple, lors d’une promenade, si nous leur laissons le choix, ils peuvent passer de longues minutes à renifler le moindre brin d’herbe, la base d’un poteau enfoncé dans le sol ou encore la racine d’un arbre. Nous ne nous en rendons pas compte, mais ils savent ainsi si un autre chien est passé par là, détectent son identité, son état reproductif, sa taille, et même certaines émotions ressenties (comme le stress ou la peur par exemple). Pour le chien, la meilleure promenade n’est pas forcément la plus longue en distance parcourue, mais certainement la plus riche en odeurs captées. Car elles lui fournissent des informations essentielles, tout autant que celles qu’il glane en flairant les congénères qui viennent à sa rencontre. Lui permettre ces découvertes olfactives est même nécessaire à son équilibre psychologique, à son bien-être et à son moral.

    Prouvé scientifiquement !

    Pour démontrer cette thèse, le docteur Alexandra Horowitz, chercheuse au Barnard College de l’université Columbia, à New York, et moi-même avons récemment mené une étude* sur l’effet du nosework (c’est-à-dire d’une activité basée sur l’olfaction) sur le bien-être des chiens. Notre expérience a consisté à proposer une activité quotidienne à des couples chien-humain. Concrètement, pendant deux semaines, les participants étaient divisés en deux groupes. Le premier devait prendre part à un exercice basé sur l’olfaction avec son chien pendant cinq minutes par jour, le second à une occupation fondée sur la marche au pied pendant cinq minutes par jour. L’activité d’olfaction était simple et consistait à faire retrouver par le chien un morceau de nourriture caché au milieu de trois cartons. Au début des séances, les cartons étaient visibles et très proches, et au bout des deux semaines, ils étaient cachés et très éloignés les uns des autres.

    Pour les deux groupes, le protocole de travail était très précis afin de ne jamais placer les chiens dans une situation d’inconfort ou d’échec et pour s’assurer que les conditions étaient aussi similaires que possible. Le temps passé avec le propriétaire était le même, le nombre de friandises reçues par séance également, et chaque propriétaire faisait un compte rendu journalier aux scientifiques afin d’établir ensemble une échelle de progression personnalisée. Le but étant que, dans tous les cas, les chiens passent un bon moment avec leur maître ! -Ainsi, nous pouvions être sûres que la seule différence entre les groupes de chiens résidait bien dans l’activité réalisée : olfaction ou non.

    Shutterstock
    Leur truffe humide est faite pour capter les molécules odorantes disséminées dans l’environnement dans lequel les chiens se déplacent.

    Avant et après les deux semaines d’expérience, Alexandra et moi-même avons soumis l’ensemble des chiens à un test dit de « biais cognitif ». Pour cela, nous avons présenté deux gamelles aux chiens, es-pacées l’une de l’autre d’environ trois mètres. L’une des gamelles contenait toujours une friandise (par exemple celle placée à droite), l’autre étant toujours vide (celle placée à gauche, mais nous avons échangé les côtés entre les chiens). Lorsque le chien avait retenu cela, et qu’il se dépêchait d’aller vers la gamelle de droite (friandise), et qu’au contraire, il ne se levait même plus pour aller vers la gamelle de gauche (vide), nous lui présentions alors une nouvelle gamelle, que nous placions exactement entre les deux précédentes.

    Le degré d’optimisme

    La réaction du chien face à la gamelle encore inconnue va indiquer son degré d’optimisme. Si le chien est optimiste face à cette nouvelle gamelle, sa réaction sera d’aller la flairer, un peu comme s’il se disait : « Bon, ce n’est pas la gamelle toujours vide, donc dans le doute, je vais voir ! Il y a de l’espoir. » Au contraire, si le chien est plutôt pessimiste face à cette nouvelle gamelle, sa réaction sera de ne pas bouger. Comme s’il se disait : « Ce n’est pas la gamelle garnie d’une friandise, donc, dans le doute, cela ne sert à rien d’y aller. » Le type de réaction, selon que l’on est optimiste ou pessimiste, est ce que l’on appelle le « biais cognitif » car il influe sur le jugement face à une nouvelle situation. Pour le mesurer chez le chien, nous avons calculé le temps que les sujets testés mettaient pour aller vers cette gamelle ambiguë, centrale, et nous l’avons comparé avant et après les deux -semaines d’entraînement. Les résultats sont sans appel : les chiens qui n’ont pas accompli les activités d’olfaction ne sont ni plus ni moins optimistes après les deux semaines, tandis que les chiens qui les ont expérimentées sont devenus plus optimistes au terme des deux semaines !

    Favoriser une activité qui repose sur l’olfaction rend définitivement les chiens plus optimistes, ce qui représente une amélioration notable de leur bien-être. Tout simplement parce qu’ils sont autorisés à exercer une activité naturelle pour eux, qui leur procure une grande autonomie. Sans oublier que l’olfaction est bénéfique aussi pour les maîtres car ils partagent un nouvel exercice ludique avec leur chien et le voient sous un jour nouveau. Si vous aussi, vous souhaitez améliorer le quotidien de votre chien, et changer de regard sur lui pour l’observer et le découvrir dans son univers, n’hésitez plus ! Vous pouvez soit l’entraîner dans des petits jeux basés sur l’olfaction à votre domicile, soit entreprendre des pratiques plus encadrées avec des professionnels lors de stages ou de cours de pistage ou de recherche de personne par exemple. Plus simplement encore, laissez votre chien humer à sa guise le plus souvent possible lors de ses promenades. Et ne vous impatientez plus si, visiblement, il se délecte lors d’une longue halte au pied d’un arbre, d’un poteau ou d’une roue de vélo… Il flaire, emmagasine, analyse, décode tout un monde. Et accessoirement, cela le rend heureux ! 

     

    * C. Duranton, C. et A. Horowitz, (2019) Let me sniff! Nosework induces positive judgment bias
    in pet dogs. Applied Animal Behaviour Science, v. 211, p. 61-66.


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