Japon : le spa des macaques


  • Japon : le spa des macaquesPhoto : Naturagency/Alain Mafart
  • Faune sauvage

    Depuis plus de cinquante ans, au centre-ouest du Japon, dans la préfecture de Nagano, ils sont l’attraction touristique de Jigokudani, qui signifie « vallée de l’enfer ». Mais pour eux, c’est plutôt la vallée du paradis, entre volutes de brume et eaux chaudes venues des sources volcaniques…

    L’habitude des bains dans les eaux chaudes volcaniques n’est pas naturelle chez les macaques du Japon. Cette pratique a été copiée sur celle des hommes. Cela s’est passé dans les années 1960, au cœur de la vallée de Jigokudani, où les touristes japonais s’adonnaient à des bains dans les onsen, ces sources naturelles d’eau chaude, d’un petit hôtel de montagne. Observateurs attentifs, les macaques japonais du coin commencèrent à investir discrètement les lieux dès que la clientèle disparaissait. Très vite, les conditions d’hygiène se dégradant au détriment des hommes, des bonnes âmes ont décidé non pas de chasser les macaques mais de leur construire leur propre bassin, un peu plus haut dans la montagne. Depuis, le bain des macaques est devenu une attraction, un rendez-vous incontournable des touristes visitant le parc national de Jõshin’etsukõgen.

    Une société de femelles

    Le macaque japonais aime la vie en groupe. À vrai dire, il ne peut pas s’en passer. On rencontre dans certains endroits du Japon des colonies comptant parfois plus de cent individus. C’est une société dont la hiérarchie s’articule autour des différentes lignées issues des femelles. Ces dernières restent à vie dans le groupe où elles ont vu le jour alors que les jeunes mâles doivent le quitter quand ils sont sexuellement matures, ce qui permet un brassage génétique satisfaisant. Même s’il existe au sein des communautés un mâle dominant, l’organisation sociale ne dépend pas de lui.

    L’épouillage, dont les bienfaits hygiénique sont évidents, participe au tissage des liens sociaux et remplit une partie de l’emploi du temps quotidien. Les macaques communiquent entre eux par des vocalises qui varient selon la région dans laquelle ils vivent, possédant en quelque sorte des « langues régionales ». Les femelles donnent naissance à un seul petit, les jumeaux étant très rares. Sevrés par leur mère vers l’âge de 7 mois, ils s’accrochent sous son ventre pour se déplacer jusqu’à 1 an et montent ensuite à califourchon sur son dos.

    © Naturagency/Alain Mafart

    Les singes de la sagesse

    Ce primate est présent dans tout le Japon, sauf sur l’île d’Hokkaidõ. Appelé nihon saru (littéralement « singe japonais »), Macaca fuscata a servi de modèle aux trois singes de la sagesse qui se couvrent les yeux, la bouche et les oreilles. En réalité, le macaque japonais est l’objet d’un abattage sans pitié lorsque, quittant ses forêts, il vient piller champs, vergers et potagers. À sa décharge, le recul de son habitat et le remplacement des feuillus et conifères dont il se nourrit par des arbres qui ne lui conviennent pas le poussent à chercher ailleurs de quoi se nourrir. Heureusement, sa population, estimée à une centaine de milliers d’individus, ne le place pas dans la liste rouge des espèces menacées de l’Union internationale pour la conservation de la nature (UICN).

    Le paradis des petits

    L’environnement très particulier de ces sources chaudes est un terrain de jeu sans égal pour les petits. C’est d’abord dans l’eau qu’ils jouent. La natation et même l’apnée n’ont pas de secret pour eux. Seuls ou à plusieurs, ils parcourent le bassin en tous sens sous la surveillance bienveillante des mères. Les jeux sont parfois élaborés, comme lorsque certains tapent dans l’eau pour faire des bulles de surface qu’ils font ensuite éclater. Ils peuvent aussi sortir de l’eau pour y revenir en effectuant des plongeons qui semblent beaucoup les amuser. Et puis, il y a la neige, qui offre bien des opportunités, dont la toute classique confection de boules de neige. C’est aussi l’occasion de participer à des petites luttes à deux ou à plusieurs au cours desquelles ils se contorsionnent dans tous les sens avec une incroyable agilité.

     

    © Naturagency/Alain Mafart

    Même pas froid

    Comme les petits, les adultes sont de très bons nageurs. Certains n’hésitent pas à fouiller en apnée le fond du bassin pour y récupérer les graines que le personnel du parc leur fournit de temps à autre afin qu’ils n’aillent pas se livrer à quelque pillage dans le village voisin. Les sorties de l’eau sont impressionnantes car la fourrure trempée est alors plaquée contre la peau et l’on compatit pour ces créatures qui se retrouvent projetées soudainement dans un froid glacial. Mais le tableau est plus impressionnant que ne l’est la réalité. En effet, ce ne sont que les longs poils qui sont mouillés. La couche profonde, qui couvre la peau et s’apparente à une sorte de feutre extrêmement dense et imperméable, reste sèche et maintient la température de leur corps. 

     

    Formule anti-stress
    Une équipe de scientifiques de l'Institut de recherche sur les primates de l'université de Kyoto s’est récemment intéressée aux répercussions biologiques des bains chauds sur ces primates. En analysant et en comparant les déjections de ceux qui se baignaient avec les excréments de ceux qui ne le faisaient pas, l’équipe a découvert que le niveau de glucocorticoïde (une hormone dont la concentration augmente avec le niveau de stress) était 20 % moins élevé chez les baigneurs. Cela les prédispose à une espérance de vie plus longue et à un accroissement de leurs capacités de reproduction. Outre l’agréable sensation qu’il procure aux macaques, le prélassement dans l’onsen de la vallée de Jigokudani, au climat particulièrement rude, est donc bénéfique pour leur santé. Plus curieusement, les chercheurs ont aussi découvert qu’une affluence de 500 visiteurs par jour venant assister au spectacle du bain était sans effet sur la production de cortisol. À croire que ces macaques aiment avoir un public…

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