Découverte du mammifère vivant à la plus haute altitude au monde


  • Découverte du mammifère vivant à la plus haute altitude au mondePhoto : Marcial Quiroga-Carmona / Universidad Austral de C
  • Faune sauvage/ Mammifères terrestres

    Jusqu’où y a-t-il de la vie sur terre ? Une nouvelle réponse à cette question vient d’être apportée par des alpinistes qui ont découvert un spécimen de souris à oreilles jaunes au sommet du volcan Llullaillaco, à la frontière du Chili et de l’Argentine, à 6 739 mètres d’altitude : un record !

    Peu d’oxygène, vents violents, températures extrêmes, une zone rocailleuse déserte… Le sommet du volcan Llullaillaco, situé à la frontière entre le Chili et l’Argentine, est définitivement un lieu inhospitalier pour les animaux. Pour tous les animaux ? Non ! Une irréductible espèce de souris, la Phyllotis xanthopygus rupestris – ou souris à oreilles jaunes- a été aperçue puis capturée en février par des alpinistes chiliens et américains en expédition scientifique. Ils étaient justement partis pour étudier les rongeurs vivants sur le deuxième volcan actif le plus haut du monde suite à la captation vidéo en 2013 d’une souris du même genre à une altitude de 6 205 mètres. Leur surprenante découverte vient d’être publiée dans la revue scientifique PNAS.
     

    ShutterstockLe volanc Llullaillaco culmine à 6739 mètres d'altitude

    Un nouveau record qui soulève des questions

    Au cours de leur expédition, en février, les alpinistes ont observé et prélevé des rongeurs de quatre espèces différentes jusqu’à 4620 mètres d’altitude. Mais, lorsqu’ils ont atteint le sommet du volcan, à 6739 mètres, qu’elle ne fut pas leur surprise de voir qu’une souris à oreilles jaunes semblait évoluer dans ce milieu extrême. Cette observation établit un nouveau record, précédemment détenu par le Pika à grandes oreilles (Ochotona macrotis) observé à 6130 mètre en 1921, sur l’Everest. « Cette découverte suggère que nous avons généralement sous-estimé les limites d'altitudes et les tolérances physiologiques des petits mammifères simplement parce que les hauts sommets du monde restent relativement inexplorés par les biologistes », expliquent les auteurs de l’étude dans leur article.


     

    ShutterstockLe Pica à grandes oreilles était le précédent détenteur du record d'altitude !

    Toutefois, cette découverte fait émerger de nombreuses questions. Sachant que ces souris se trouvent aussi au niveau de la mer, comment ont-elles évolué pour s’adapter au manque d’oxygène ? Est-ce génétique ? Physiologique ? Que mangent-elles là-haut vu qu’il n’y a pas de végétaux ? Pour les scientifiques, ces questions trouveront des réponses grâce à de futures expéditions. « Nos résultats indiquent que les plus hauts sommets du monde ne sont pas aussi stériles qu'on le croyait », concluent les scientifiques dans leur article.

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