Les bourdons peuvent forcer les plantes à fleurir !


  • Les bourdons peuvent forcer les plantes à fleurir !Photo : Hannier Pulido / ETH Zurich
  • Faune sauvage/ Insectes

    Un comportement inédit vient d’être découvert chez le bourdon ! Si ces derniers se retrouvent en manque de pollen, ils transpercent les feuilles des plantes afin de les forcer à fleurir plus rapidement. Un comportement encore baigné de mystère…

    Quand les bourdons ont faim, ils ne rigolent pas ! Une équipe de chercheurs de L'École polytechnique fédérale de Zurich (Allemagne) ont découvert que ces insectes pollinisateurs mordaient les feuilles des plantes, créant ainsi de petits trous en forme de demi-lune. Ce comportement a pour conséquence de les faire fleurir plus rapidement, leur permettant ainsi d'accéder à du pollen « en urgence ». Ces observations ont été publiées dans la prestigieuse revue Science.

    « Des travaux antérieurs ont montré que différents types de stress peuvent inciter les plantes à fleurir, mais le rôle des dégâts infligés par les bourdons dans l'accélération de la production de fleurs était inattendu », explique dans un communiqué Mark Mescher, l’un des auteurs de l’étude. Tout a commencé lorsque ce comportement étrange a été observé par des chercheurs. Dès lors, ils ont décidé de mettre en place des expériences pour en comprendre la raison et les conséquences.

    La raison ? Leur besoin de pollen

    Les scientifiques ont alors privé un groupe de bourdons de l’accès au pollen pendant 3 jours. Un autre groupe a reçu, à l’inverse, des ressources polliniques abondantes. Lorsqu'ils ont été relâchés dans des enclos remplis de plants de tomates sans fleurs et de moutarde noire, les abeilles affamées ont commencé à grignoter les feuilles avec enthousiasme. Le groupe rassasié, en revanche, n'a infligé que des dommages mineurs aux feuilles.

    Hannier Pulido / ETH Zurich

    Résultats, les plants de tomates soumis à la morsure des bourdons ont fleuri jusqu'à 30 jours plus tôt que ceux qui n'avaient pas été ciblés, tandis que les plants de moutarde ont fleuri environ 14 jours en avance lorsqu'ils ont été endommagés par les bourdons. À noter que ce comportement a été immédiatement réduit lorsque les chercheurs ont mis des fleurs à la disposition de ces insectes.

    Pour confirmer que les abeilles affamées ne mangeaient pas simplement les feuilles ou ne transportaient pas de morceaux dans leur ruche, les auteurs ont placé des cônes en papier sous les plantes. Des morceaux de feuilles se sont accumulés dedans et aucun résidu de feuille n'est revenu dans la ruche.

    Un mécanisme biochimique

    Afin de savoir si seuls ces petits trous provoquaient le fleurissement précoce, les scientifiques ont simplement décidé de faire la même chose avec une lame de rasoir. Mais, bien que cette manipulation ait avancé de quelques jours la floraison, l'effet n'était pas aussi fort que celui causé par les bourdons eux-mêmes. Les chercheurs pensent donc que des signaux chimiques, peut-être transmis par la salive des insectes, doivent entrer en compte. "Soit cela, soit notre imitation manuelle des dégâts n'était pas assez précise", expose la chercheuse Consuelo De Moraes. Comprendre les mécanismes moléculaires sous-jacents est donc le prochain objectif ! Qui sait, cela pourrait ouvrir une voie prometteuse vers de nouvelles méthodes pour cultiver des plantes.

    Les bourdons, plus malins que les autres ?
    Les chercheurs ont observé ce comportement chez plusieurs espèces de bourdons, mais c’est tout. Aucun autre insecte pollinisateur, pas même les abeilles, ne semble connaître l’astuce ! Elles ignorent simplement les plantes sans fleurs… Un mystère de plus à résoudre !

    Le rôle du réchauffement climatique

    Le fait que les bourdons aient développé ce nouveau comportement ne vient pas de nulle part, et le réchauffement climatique entre très certainement en jeu. "Par exemple, l'augmentation des températures en début de saison pourrait pousser les pollinisateurs à se réveiller trop tôt, avant la floraison du printemps et sans source de nourriture disponible", suppose, dans un texte accompagnant l'étude, Lars Chittka, professeur d'écologie sensorielle et comportementale à l'université Queen Mary de Londres. Cela reste encore à prouver mais cette découverte serait rassurante puisqu'elle témoignerait d'une capacité de ces insectes si précieux à faire face aux changements climatiques.

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