Pourquoi les tortues mangent-elles du plastique ? La science répond.


  • Pourquoi les tortues mangent-elles du plastique ? La science répond.Photo : Shutterstock
  • Faune sauvage/ Océans

    Le fait que les tortues mangent du plastique ne peut pas être expliqué par le simple fait qu’elles le confondraient avec leur nourriture. Des chercheurs ont découvert que leur odorat était grandement impliqué dans ce comportement. Explications.

    Chaque année, 8 millions de tonnes de plastique sont déversées dans l’océan. Cette pollution dramatique entraîne la mort de nombreux animaux, dont les tortues. On les retrouve échouées avec le ventre rempli de déchets ou des pailles coincées dans les narines. Mais pourquoi ingèrent-elles du plastique ? Des scientifiques de l’université de Caroline du Nord (États-Unis) se sont penchés sur la question. Les résultats de leurs recherches ont été publiés dans la revue Current Biology.

    Nourriture et plastique, mêmes réactions

    Pour comprendre le comportement des tortues marines autour des plastiques océaniques, l'équipe de recherche a comparé la façon dont elles réagissaient aux odeurs. 15 tortues caouannes élevées en captivité se sont livrées à l’expérience. Chacune d’elles a été exposée à quatre substances odorantes dans un ordre aléatoire : de l’eau déminéralisée, de la nourriture pour tortue composée de farine de poisson et de crevettes, du plastique propre et du plastique dit « bio-encrassé », c’est-à-dire qu’il a été laissé dans un milieu marin pendant 10 jours. Les tortues n'ont pas ingéré de plastique pendant les expériences et ont été relâchées dans l'océan après l'étude.

    Résultat, les tortues ont ignoré les parfums de plastique « neuf » et d'eau, mais ont réagi aux odeurs de nourriture et de plastiques « bio-encrassés » en montrant le même comportement que lorsqu'elles recherchent de la nourriture : elles sortaient leur nez de l'eau beaucoup plus longtemps pour tenter de localiser la source de nourriture. "Nous avons été surpris que les tortues réagissent aux odeurs du plastique bio-encrassé avec la même intensité que pour leur nourriture, a déclaré dans un communiqué Joseph Pfaller, l’un des auteurs principaux de l’étude. Nous nous attendions à ce qu'elles répondent aux deux dans une plus large mesure que les traitements témoins, mais les tortues connaissent l'odeur de leur nourriture depuis qu'elles la mangent en captivité depuis 5 mois. Je m'attendais à ce que leur réaction à la nourriture soit plus forte." Selon lui, cela suggère que les tortues peuvent être attirées non seulement par l'apparence des débris plastiques, mais aussi par leur odeur. "Le problème du plastique dans l'océan est plus complexe que les sacs qui ressemblent à des méduses. Tous les plastiques présentent des dangers pour les tortues."

    Joseph Pfaller

    Tortue caouanne dans une arène expérimentale utilisant ses narines pour sentir les odeurs
    en suspension dans l'air.

    La nature exacte des substances odorantes associées au plastique détectées par les tortues ne peut être déterminée à partir de cette étude. Toutefois, une des explications est attribuable aux émanations provenant des algues et des micro-organismes présents sur le plastique « bio-encrassé ».

    Les zones polluées, des pièges mortels

    Dans certaines parties de l'océan Pacifique, il existe d'immenses zones recouvertes de débris de plastique flottants. "Une préoccupation soulevée par cette étude est que des concentrations denses de plastiques peuvent faire en sorte que les tortues – ou d'autres espèces – pensent que la zone est une source abondante de nourriture, a déclaré Kenneth Lohmann, l’un des autres auteurs de l’étude. Une fois que ces plastiques sont dans l'océan, nous n'avons pas de moyen efficace de les retirer ou de les empêcher de sentir comme de la nourriture. La meilleure chose que nous puissions faire est d'empêcher le plastique de pénétrer dans l'océan."


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