Le mystérieux comportement des éléphants avec leurs défunts


  • Le mystérieux comportement des éléphants avec leurs défuntsPhoto : Shutterstock
  • Faune sauvage/ Mammifères terrestres

    Beaucoup d’anecdotes sur le comportement des éléphants avec leurs compagnons décédés circulent mais jusqu’ici, aucune étude approfondie n’avait vraiment examiné ces interactions. C’est désormais chose faite grâce à des chercheurs américains.

    Les éléphants entretiennent une relation particulière avec leurs défunts. Une nouvelle étude américaine publiée dans la revue Primates révèle un intérêt généralisé pour les cadavres d’individus de leur espèce, quelles que soient l’avancée de la décomposition et la force des anciennes relations avec l’animal décédé.

    L’étude a consisté en une analyse de la littérature sur le sujet avec, au total, 32 observations sur le terrain. À cela s’ajoutent les observations faites en direct sur les éléphants dans la réserve nationale de Samburu, au nord du Kenya. Résultats, le comportement le plus couramment observé était d'approcher les morts, de les toucher et d'examiner leur carcasse. Les éléphants semblaient également utiliser leur odorat pour identifier les individus. Ils ont aussi été observés vocalisant et tentant de soulever ou de tirer des éléphants tombés qui venaient de mourir. « Lors de nos propres observations, nous avons également vu des éléphants visiter et revisiter des carcasses. Ils adoptaient alors un comportement d'enquête approfondie et se livraient à des interactions sociales accrues avec d'autres éléphants, à proximité de la carcasse », expliquent les chercheurs dans leur étude.

    Cela s’observe particulièrement dans cette vidéo du National Geographic, un des rares témoignages de ces comportements :

    Une vraie mémoire d’éléphant

    "Les motivations sous-jacentes pouvant expliquer les comportements observés sont difficiles à connaître, mais varient clairement selon les circonstances et les individus », précise dans un communiqué Shifra Goldenberg, auteure principale de l’étude. En effet, les éléphants forment des relations durables au fil des décennies et les individus entretiennent différents types de liens. Ils vivent dans des sociétés socialement complexes dans lesquelles les groupes sociaux se divisent et fusionnent avec le temps. Cela nécessitent de reconnaître et de se souvenir d'un grand nombre d'individus de leur espèce. Les éléphants sont donc dotés de grandes capacités cognitives, d'une mémoire très étendue, d'un odorat et d'un toucher hautement sophistiqués. Il est possible que le comportement d'un éléphant envers une carcasse serve le même objectif de « mise à jour » des informations sociales et spatiales.

    "Observer des éléphants interagir avec leurs morts provoque des frissons, car ce comportement indique clairement des émotions développées", a déclaré George Wittemyer, second auteur de l’étude. Les chercheurs espèrent que des études futures seront réalisées pour mieux comprendre la mémoire des éléphants et explorer davantage la possibilité qu'ils éprouvent du chagrin et de l'émotion lorsqu'ils sont confrontés à la mort.


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