Nos animaux aiment-ils les enfants ?


  • Nos animaux aiment-ils les enfants ?Photo : Shutterstock/Twinkle Studio
  • Chiens/ Comportement

    Si les enfants aiment les animaux, la réciproque est-elle vraie ? Nos chats et chiens savent-ils adapter leur comportement face à un petit d’homme ?

    On entend couramment dire que nos animaux adoptent spontanément un comportement spécifique aux jeunes enfants. « En jouant, il est plus doux avec mon fils qu’avec moi », « Avec nous, elle tire sur sa laisse, mais si c’est ma fille qui la promène, elle marche plus posément. On voit qu’elle fait un effort », « Elle sent que c’est un enfant »… Ces phrases font sûrement écho à des conversations ou à des moments que vous avez déjà vécus.

    Il est vrai que du point de vue éthologique, au moins chez les mammifères, les adultes sont toujours plus tolérants envers les jeunes de leur espèce ou de leur groupe. On sait que les chiens de compagnie manifestent des liens d’attachement envers les humains de leur famille, et les jeunes enfants peuvent être considérés comme des membres de ce groupe.

    Les chiens ont aussi la capacité de discerner la différence entre plusieurs espèces et plusieurs personnes. Ils peuvent donc distinguer un enfant d’un adulte. D’abord par son apparence. Placez-vous du point de vue de votre compagnon à quatre pattes : un enfant affiche des proportions corporelles différentes de celles d’un adulte, une voix plus aiguë, se déplace de façon plus chaotique ou encore maîtrise moins bien ses mouvements et ses réactions qu’un adulte. Sans parler des bouleversements hormonaux liés à l’adolescence et au passage à l’âge adulte qui marquent de nettes différences. Il est donc tout à fait normal que, pour un animal, les enfants soient considérés comme présentant des différences par rapport aux adultes.

    Un chien ou un chat qui a vécu au sein d’un foyer humain depuis son enfance, lorsqu’il était encore avec sa mère et sa fratrie, saura d’emblée reconnaître un enfant par rapport à un adulte et n’en aura pas peur. Inversement, un animal qui n’aura pas été familiarisé avec les enfants durant les premiers mois de sa vie fera, certes, la différence, mais avec une plus forte probabilité d’avoir peur des petits humains. C’est dans ce contexte qu’il faut faire très attention. Les animaux qui ne sont pas habitués aux enfants, et en ont peur, sont bien plus nombreux que ce que l’on imagine. Dans la nature, la peur déclenche trois réactions. Soit l’animal s’immobilise en attendant que l’objet de sa frayeur s’éloigne, soit il prend la fuite pour se soustraire à son assaillant supposé, soit il l’agresse pour s’en protéger.

    À lire aussi : Les enfants ne reconnaissent pas les signes de peur chez le chien 

    Savoir interpréter les signaux

    Beaucoup de chiens manifestent un sentiment d’effroi en présence d’enfants. La plupart du temps, cela se produit alors que le chien et l’enfant ne sont pas surveillés par un adulte et que l’enfant se montre très oppressant avec l’animal, même lors de simples caresses auxquelles ce dernier veut se soustraire. La plupart du temps, les chiens essayent de s’éloigner mais, s’il sont dans l’impossibilité de le faire, ils se figent et attendent que l’orage passe. Dans ces instants-là, ils produisent de nombreux signaux associés au stress : oreilles en arrière, corps au ras du sol, pourlèchement des babines, détournement du regard ou de la tête… Ils s’ébrouent, se grattent ou encore bâillent. Cela devrait suffire à faire stopper le contact avec l’enfant, mais, bien souvent, ces signaux ne sont pas ou mal interprétés. C’est l’ignorance de ces derniers, associée à la poursuite de la pression (et donc du stress), qui provoque la morsure. Pour les adultes présents, c’est souvent l’incompréhension, qui se traduit par : « Tout allait bien et soudain, sans que l’on comprenne pourquoi, il a mordu mon fils. » En réalité, le chien a communiqué son stress, son envie d’éviter le contact et donc la contrainte, sans qu’il soit entendu. Une meilleure connaissance de l’expression canine aurait permis d’éviter l’accident.

    À lire aussi : Chien et enfant : les mesures de sécurité à respecter

    Pour les chats, la contrainte de devoir rester assis calmement et de subir les papouilles d’un enfant trop envahissant sont moindres. D’abord parce qu’ils peuvent plus facilement se sauver en s’installant en hauteur pour être inaccessibles. Et c’est tant mieux car, chez cette espèce, les mimiques faciales, les postures et autres attitudes associés à une situation déplaisante sont parfois difficiles à détecter et à interpréter. Cela demande de prendre le temps d’observer l’animal pour apprendre à le « lire ». En outre, un même comportement ou une vocalise similaire n’a pas toujours la même signification. C’est la posture globale de l’animal et le contexte dans lequel il se trouve qui doivent être associés pour comprendre ce qu’il ressent et ce qu’il exprime. Un chat qui ronronne peut émettre cette vocalise dans un contexte de bien-être mais aussi pour se rassurer en cas de stress ou de douleur. La toilette n’aura pas la même signification si le chat l’effectue lentement en respectant un ordre particulier ou en se léchant de manière brève, rapide et désordonnée. Quand on a appris à déchiffrer les signaux corporels d’un chat, il est important de respecter la durée et l’intensité de l’interaction. Lorsqu’on s’aperçoit qu’un chat cherche à mettre une distance, il ne faut pas insister sous peine de s’exposer à une rebuffade certaine de sa part.

    Attention cependant à ne pas faire la même interprétion d’un mouvement selon qu’il émane d’un chien ou d’un chat. Par exemple, un battement de la queue ou une roulade sur le sol n’ont pas le même sens chez les deux espèces.

    À lire aussi : Parlez-vous chat ?

    Une communication modulée au cours de l’évolution

    Parce qu’ils vivent à nos côtés depuis des millénaires, les chiens comme les chats ont développé des capacités particulières pour communiquer avec nous et ont modulé, au cours de leur évolution, leurs signaux pour parfaire la communication entre nos deux espèces. De notre côté, nous avons sélectionné les individus les plus aptes à vivre à notre contact. Cette coévolution a rendu notre communication plus aisée. Par exemple, ils nous montrent qu’ils savent identifier nos visages, nos émotions ou encore suivre notre regard vers un objet ou un aliment. Nous reconnaissons leur peur, leur faim, leur joie ou leur envie de jouer. Autant d’éléments qui nous laissent croire qu’ils n’ont plus de secrets pour nous. La réalité est pourtant bien différente et de nombreuses idées reçues perturbent notre « lecture » de leurs signaux. Heureusement, des scientifiques s’intéressent de plus en plus à leur comportement et nous dévoilent bien des secrets de chiens et de chats jusque-là ignorés. 

    C’est pourquoi il est important, quand on accueille un animal chez soi, de toujours bien s’informer et se former pour apprendre à reconnaître les signaux d’inconfort que pourrait exprimer son animal. Et surtout de transmettre à ses enfants la bonne manière de se comporter : adopter des gestes modérés, demander l’autorisation pour caresser un animal inconnu, marcher calmement et parler doucement en leur présence, les laisser venir à eux, etc. Aujourd’hui, des programmes comme ceux développés par le Peccram (Programme d’éducation à la connaissance du chien et au risque d’accident par morsure), initiés dans les écoles ou les lieux de vie en groupe, permettent à de nombreux enfants d’apprendre les bonnes attitudes à suivre avec un chien. Car, pour qu’un animal soit heureux avec un enfant, il faut d’abord inculquer à ce dernier la bonne conduite à adopter avec lui. À partir de là, les plus belles histoires d’amour entre un petit d’homme et un chien ou un chat peuvent commencer…

    À lire aussi : Chiot : comment l’aider à trouver sa place dans son nouveau foyer ? 
    Les enfants et leur chien : une relation positive pour l’avenir

    La tactique d’approche du chat

    Dans une étude menée par Claudia Mertens et Dennis C. Turner, de l’université de Zurich, en Suisse, il a été démontré que l’âge et le sexe d’une personne déterminent sa tactique d’approche d’un chat. Pour leur expérience, ils ont créé un espace aménagé comme un salon, où une personne était assise et lisait lors du premier test, ou pouvait se déplacer lors 
    du second test. Un chat placé dans une boîte de transport dont la porte s’ouvrait automatiquement pouvait en sortir quand il le voulait pour explorer la pièce et s’approcher ou non de la personne. Les chats avaient tendance à s’approcher plus rapidement des adultes que des enfants. Sans doute parce que les adultes s’adressaient au chat avant d’aller vers lui tandis que les enfants s’avançaient vers le chat pour lui parler ensuite. Les femmes avaient tendance à s’accroupir et les enfants à rester debout. Les adultes utilisaient toujours la même méthode pour approcher un chat inconnu alors que les enfants en variaient. La stratégie de parler au chat avant de l’approcher paraît être la plus efficace pour le faire venir à soi. Mais, quelle que soit la stratégie utilisée, l’issue des interactions aboutissait invariablement aux jeux et aux caresses. Le chat peu familiarisé aux humains aura plus de réactions de peur à l’approche d’un petit enfant. Il est donc très important d’apprendre aux enfants à interagir avec un chat dès le plus jeune âge.

    Autres articles à lire

  • Comportements gênants et solutions 7/10 : mon chien s'automutile

    ChiensNi zinzins, ni toqués, ni psychopathes! Nos animaux quand ils disjonctent ne sont pas plus malades que nous. C’est juste qu’ils pètent les plombs face aux conditions de vie que nous leur proposons, pensant souvent bien faire. Voici le top 10 des comportements gênants et leurs solutions. Aujourd'hui : mon chien s'automutile.

    07 Juillet 2016
  • Chiens de sauvetage et leurs maîtres : des héros et des éducateurs

    ChiensLe 25e championnat du monde IRO (International Rescue Organisation) du chien de secours et de sauvetage débute ce mardi 17 septembre à Villejust (91). À cette occasion, les enfants de la commune ont participé à des ateliers de sensibilisation aux morsures canines et défileront lors de l’inauguration de la compétition.

    16 Septembre 2019
  • Chez les chiens, la taille du cerveau compte !

    ChiensUne nouvelle étude américaine a montré que plus un chien est grand, et a donc un gros cerveau, plus il a une bonne mémoire à court terme, mais aussi une bonne maîtrise de soi. Explications.

    09 Février 2019
  • Les animaux ont-ils conscience du temps qui passe ?

    ChiensSouvent nous constatons que nos animaux anticipent notre retour, l'heure du repas, des sorties… Comme s'ils avaient une 'montre' bien à eux qui leur indique le temps qui passe. Comment font-ils pour nous attendre devant la porte lorsque nous rentrons du travail?

    24 Octobre 2016
  • Chien et facteur : les bons gestes à adopter

    ChiensLes toutous n’apprécient pas toujours le moment de la distribution du courrier : les morsures de chiens représentent même l’une des premières causes d’accident du travail pour les facteurs… Voici quelques conseils pour prévenir ce risque.

    04 Avril 2018
  • J’ai trouvé un chien errant, que dois-je faire ?

    ChiensPerdu, abandonné, le chien que vous venez de trouver n’a visiblement pas de maître. Vous n’envisagez pas de le laisser derrière vous sans rien faire. Comment devez-vous faire et qui devez-vous contacter pour tenter de retrouver son maître ?

    05 Août 2016
  • Un chien interrompt un journal télévisé en Russie

    ChiensEn plein direct, un labrador noir a surpris la présentatrice d’un journal d’information en s’invitant sur le plateau!

    29 Mai 2017
  • Comment signaler que mon chien ne doit pas être dérangé ?

    ChiensD’une manière générale, tous les chiens ne peuvent pas être approchés sans précaution, surtout par des enfants. Mais pour certains, une distance est nécessaire avec leurs congénères ou avec les humains, selon les circonstances. Il revient au maître d’indiquer aux autres qu’il ne faut pas s’approcher.

    23 Août 2018
  • Comportements gênants et solutions 8/10 : mon chien est hyperactif

    ChiensNi zinzins, ni toqués, ni psychopathes! Nos animaux quand ils disjonctent ne sont pas plus malades que nous. C’est juste qu’ils pètent les plombs face aux conditions de vie que nous leur proposons, pensant souvent bien faire. Voici le top 10 des comportements gênants et leurs solutions. Aujourd'hui : mon chien est hyperactif.

    08 Juillet 2016
  • De quoi nos chiens ont-ils peur ?

    ChiensDes chercheurs finlandais ont étudié la prévalence de sept traits de comportement dits « indésirables ». Résultat, c’est la peur du bruit qui prédomine ! À leur grand étonnement, ces traits de caractère varient en fonction des races.

    11 Mars 2020
  • Les chiens achetés en animalerie sont plus agressifs

    ChiensLe chien 'dans la vitrine' chanté par Line Renaud aurait plus de troubles du comportements que les autres à l'âge adulte. Il serait notamment plus agressif. C'est une étude italienne qui le révèle…

    08 Mai 2016
  • La vie en refuge nuit-elle à l’adoption ?

    ChiensLe passage par un refuge, pour un chien, présage-t-il de l’échec de son adoption? Si peu d’études éthologiques existent sur le sujet, il semblerait toutefois que le passé de l’animal, son âge, sa race ou encore son tempérament sont tout aussi importants…

    17 Juillet 2016
  • Mon chien ronfle, est-ce grave ?

    ChiensAu-delà de la gêne occasionnée, un ronflement peut être le signe de divers problèmes de santé.

    08 Août 2019
  • Mon chien mord sans gravité pour la première fois, que faire ?

    ChiensUne morsure, même sans gravité, n’est jamais anodine. Votre chien n’a jamais montré de signes d’agressivité auparavant, pourtant il a mordu pour la première fois. Pour vous, son maître que va t-il se passer ? Comment éviter la récidive ?

    09 Août 2018
  • Déconfinement : il est temps de reprendre ses habitudes avec son chien

    ChiensLe confinement aura certainement chamboulé les habitudes de votre compagnon à quatre pattes. Balades, horaires des repas, câlins, jeux… il est temps de reprendre quelques habitudes afin de préparer au mieux le déconfinement.

    07 Mai 2020
  • Votre chien a mordu, que dit la loi ?

    ChiensQu’il soit ou non catégorisé, quand votre chien a agressé une personne, il est considéré comme un animal potentiellement dangereux et doit se soumettre à des obligations avant de pouvoir retourner, éventuellement, à une vie normale.

    12 Février 2016
  • Comportements gênants et solutions 1/10 : mon chien aboie

    ChiensNi zinzins, ni toqués, ni psychopathes! Nos animaux quand ils disjonctent ne sont pas plus malades que nous. C’est juste qu’ils pètent les plombs face aux conditions de vie que nous leur proposons, pensant souvent bien faire. Voici le top 10 des comportements gênants et leurs solutions. Aujourd'hui : mon chien aboie.

    01 Juillet 2016
  • Gendarmes, policiers… sont-ils formés pour gérer un chien agressif ?

    ChiensAprès que deux chiens errants catégorisés ont été abattus par les forces de l’ordre en octobre dernier, les réactions ne se sont pas fait attendre du côté des amis des animaux. Car c’est l’incompréhension qui prévaut et des interrogations surgissent quant à la formation de ces unités pour gérer ce genre de situation.

    30 Octobre 2018
  • La sexualité de nos animaux 32/50

    ChiensC’est le printemps ! Pour l’occasion, Animaux-online vous propose une série de cinquante articles sur la sexualité de nos animaux. Vous allez enfin tout savoir sur ce que vous n’avez jamais osé demander. Aujourd’hui… les pratiques 'anormales'.

    03 Mai 2016
  • A quelles conditions puis-je adopter un chien catégorisé ?

    ChiensEn France, les chiens dits de catégorie seraient quelque 350-400 000. Comme les autres races, beaucoup d’entre eux atterrissent dans les refuges qui essaient de leur trouver un nouveau foyer. Si les chiens de première catégorie ne peuvent pas être adoptés, ceux de deuxième catégorie y sont autorisés à des conditions très strictes.

    11 Janvier 2019