Les animaux pensent-ils aux autres?


  • Les animaux pensent-ils aux autres?Photo : Shutterstock
  • Chiens/ Comportement

    Dans le règne animal, certaines espèces peuvent-elles faire preuve d’altruisme ? Au point parfois que le congénère compte autant, voire plus que soi-même ? Des études scientifiques sur les primates, les oiseaux ou les chiens apportent un début de réponse.

    En éthologie, générosité et altruisme n’ont pas le même sens. Si les deux attitudes consistent à prodiguer du bien à l’autre, en lui donnant quelque chose ou en faisant quelque chose pour lui, l’altruisme va plus loin car il implique un coût pour celui qui l’accomplit. Donner un euro à un mendiant est un acte de générosité, mais lui donner son plat alors qu’on a faim est un acte d’altruisme. Car il en coûte à celui qui se prive de sa part de nourriture au bénéfice de l’autre.

    Dans nos sociétés, l’altruisme a une haute valeur morale. Il n’est qu’à en juger par le retentissement du sauvetage par Mamadou Gassama d’un petit garçon accroché à une rambarde de balcon au quatrième étage. En grimpant jusqu’à lui à mains nues, au péril de sa propre sécurité, l’homme a vu qualifier son geste altruiste d’acte héroïque salué par tous.

    L’échange d’objets

    Pour comprendre comment cette capacité à se « sacrifier » pour l’autre s’est développée chez l’humain, de nombreux éthologues se sont penchés sur d’autres espèces animales, notamment les primates (chimpanzés, bonobos, gorilles et orangs-outans…), ou les oiseaux (perroquets ou corneilles…). Pour mesurer cette aptitude, de nombreux tests ont été élaborés auxquels les chercheurs ont soumis des individus de différentes espèces. Parmi ceux-ci, l’échange d’objets. Dans ce test, un individu apprend que s’il donne un objet « A », il sera le seul à recevoir en échange de ce dernier de la nourriture (attitude égoïste), mais s’il donne un objet « B », un congénère, installé près de lui mais incapable de choisir l’un des objets et donc de se procurer de la nourriture par lui-même, recevra également de la nourriture (attitude altruiste). Beaucoup d’animaux (notamment chez les chimpanzés) soumis au choix ont naturellement pris l’objet permettant au congénère de recevoir lui aussi sa portion de nourriture.

    A lire aussi : Ont-ils le sens de la famille ?

    Un autre test a soumis les animaux à ce que les chercheurs nomment : la tâche d’aide. Dans cet exercice, un individu a la possibilité d’aider un congénère à atteindre son but (qu’il ne pourrait pas rejoindre seul). Cela peut être pour obtenir un objet trop éloigné, ou pour l’extraire d’un endroit dans lequel il est enfermé. Cela a été mis en évidence chez les primates principalement, mais également chez les fourmis. Dans cette espèce très sociale, les fourmis soumises au test ont montré qu’elles aident volontiers une congénère qui a la patte coincée à se libérer à la condition qu’elle fasse partie de leur propre colonie et qu’elle cherche activement à se libérer. Elles l’ignorent s’il s’agit d’une fourmi appartenant à une autre colonie, ou à la leur, mais qui ne cherche pas à se libérer.

    Chez les rats, il a été mis en évidence la tendance de cette espèce à chercher à libérer un congénère prisonnier dans un tube, alors même qu’ils avaient la possibilité de ne pas l’aider et d’obtenir de la nourriture en contrepartie.

    Même si ces études restent encore assez rares, et pas toujours très rigoureuses, les résultats actuels prouvent déjà clairement que les animaux, et pas seulement les primates, sont sensibles aux comportements des autres, ainsi qu’aux situations que subissent leurs congénères, et qu’ils ajustent leur attitude  en fonction de ceux-ci.

    Le test de la barre

    Concernant les chiens, la question de leur capacité à agir pour un autre, voire de leur altruisme, passionne. Pensent-ils aux autres chiens ? Pensent-ils aux humains avec qui ils partagent leur vie ? Pour le savoir, des chiens ont été soumis à une expérience qui a nécessité, au préalable, de les entraîner à tirer une barre pour obtenir de la nourriture. Cette technique acquise, le fonctionnement de l’appareil a été quelque peu modifié : lorsqu’ils tiraient la barre, la nourriture libérée n’était plus pour eux, mais pour un chien qui se tenait de l’autre côté d’une barrière. Les chercheurs ont mesuré le temps mis par les chiens pour arrêter de tirer la barre car cela ne leur rapportait plus rien. Ils ont constaté que les chiens ont continué bien plus longtemps lorsque le chien qui recevait la nourriture à leur place était un chien familier (qui vit dans la même maison qu’eux) que lorsque c’était un chien non familier, ou lorsqu’il n’y avait plus rien.

    Une autre étude a également permis de mettre en évidence que dans une tâche d’échange d’objets (voir plus haut), les chiens sont plus enclins à partager lorsqu’ils sont avec un chien familier qu’avec un chien étranger. Une dernière étude a montré que lorsque les chiens entendent un autre chien gémir, que ce soit de peur ou de stress par exemple, ils adoptent des comportements de réconfort s’il s’agit d’un chien avec lequel ils ont une bonne relation. Ces études concluent toutes les trois que les chiens pensent à leurs congénères, et qu’ils pourraient parfois être altruistes avec eux lorsqu’ils les connaissent et les apprécient.

    altruisme sur commande

    En revanche, quand on observe les études faites sur les réactions des chiens envers les humains, les résultats sont moins concluants. En 2013, une équipe de chercheurs a soumis des chiens à une expérience particulière. Pour cela, ils ont d’abord appris aux chiens à ouvrir une porte en pressant sur un bouton. Cette porte donnait accès à une zone grillagée. Puis, des clés étaient déposées au centre de la zone avant de refermer la porte. Deux situations s’offraient alors aux chiens : soit leur maître était présent mais ne s’intéressait pas aux clés, soit il montrait l’envie d’aller à l’intérieur pour récupérer les clés. Les résultats ont indiqué que les chiens ont pressé le bouton et donc ouvert la porte permettant l’accès aux clés uniquement quand leur maître leur signifiait qu’il voulait récupérer ces dernières. Toutefois, dans cette situation, il a été difficile aux chercheurs d’affirmer que le comportement des chiens qui ont ouvert la porte était spontané car leur maître a clairement indiqué le bouton aux chiens durant l’expérience.

    A lire aussi : Nos chiens sont-ils jaloux ?

    Depuis, toutes les autres études qui ont tenté de mettre en évidence chez le chien des comportements spontanément et volontairement dirigés vers l’humain, ou altruistes, ont eu des résultats négatifs. Cela nous autorise-t-il pour autant à conclure que notre meilleur ami n’en a que faire de nous ? Cela serait oublier un peu vite les faits reportés, depuis la nuit des temps, de chiens rendant service à l’homme (sans que cela soit le résultat d’une éducation spécifique), voire lui sauvant la vie, parfois au péril de la leur…


    Autres articles à lire

  • Nos animaux aiment-ils les enfants ?

    ChiensSi les enfants aiment les animaux, la réciproque est-elle vraie ? Nos chats et chiens savent-ils adapter leur comportement face à un petit d’homme?

    13 Octobre 2019
  • Doit-on réconforter son chien ?

    ChiensUn inconnu, une situation stressante, l’agression d’un congénère… Les occasions d’avoir peur pour le chien sont nombreuses. Toujours à nos côtés, c’est légitimement vers nous qu’il se tourne pour être rassuré. Quelle attitude devons-nous adopter : l’ignorer ou répondre à sa demande ?

    27 Février 2018
  • Tics et tocs : des signes de mal-être

    ChiensTourner en rond, attraper sa queue, gober les mouches… quand il n’y a pas de mouches: les animaux perdent parfois la boule! Bien souvent, ces comportements anormaux sont le signe d’une souffrance liée à un mode de vie inapproprié.

    19 Août 2018
  • La vidéo est plus efficace que les photos pour les adoptions de chiens

    ChiensUne expérience anglaise montre que les vidéos donnent plus de chances d'être adoptés aux animaux des refuges que de simples photos.

    19 Septembre 2016
  • Mon chien ronfle, est-ce grave ?

    ChiensAu-delà de la gêne occasionnée, un ronflement peut être le signe de divers problèmes de santé.

    08 Août 2019
  • Pas si gentil, le toutou ?

    ChiensL'égoïsme n'est pas un défaut habituellement attribué au meilleur ami de l'homme, le chien. Mais une expérience menée en Autriche et publiée mercredi dans la revue américaine PLOS ONE semble montrer que la réputation des chiens n'est pas entièrement méritée, du moins pour ceux élevés en meutes, comparés aux loups.

    02 Mai 2019
  • Des jack russell et leur maîtresse attaqués par une meute de chiens

    ChiensLes 13 chiens qui avaient sauvagement attaqué, le 15 avril dernier en Haute-Garonne, deux jack russell et leur maîtresse ont été saisis vendredi. L’un des deux petits chiens n’a pas survécu, l’autre est grièvement blessé. En tentant de les défendre, leur maîtresse s’en est sortie avec une vingtaine de points de suture…

    27 Avril 2016
  • Que pense de vous votre animal ? Des illustrations qui ont du chien !

    ChiensComment vous considère votre animal ? L'illustratrice anglaise Kelly Angel a tenté de deviner ce qui se passe dans la tête de votre chien. À travers une série d'images, elle montre qu'il vous trouve toujours de l'intérêt, quelle que soit la situation. En voici un premier extrait.

    20 Mars 2016
  • Nos animaux seraient-ils plus heureux pendant le confinement ?

    ChiensDavantage de promenades, une présence permanente de leur maître, des câlins à foison... Nos animaux vivraient-ils le confinement mieux que nous ?

    23 Avril 2020
  • Les chiens comprennent-ils les mots ?

    ChiensDes chercheurs américains ont voulu savoir si les chiens comprenaient réellement la signification des mots qu’ils apprenaient. Dans une certaine mesure, les résultats démontrent que oui.

    19 Octobre 2018
  • Doit-on réconforter son chien ?

    ChiensLa docteur vétérinaire Laëtitia Barlerin présentera mercredi, dans l’émission La Quotidienne sur France 5, un sujet abordé dans le dernier numéro du magazine 30 Millions d’amis : quand et comment doit-on être présent pour rassurer son chien ?

    12 Septembre 2017
  • Nos chiens sont-ils jaloux ?

    ChiensUn nouveau chiot à la maison? L’arrivée d’un bébé ? Comment nos chiens réagissent-ils lorsque nous les confrontons à des situations qui génèreraient de la jalousie chez nous, les humains ?

    02 Février 2019
  • Philae : la belle surprise du chien de François Hollande

    ChiensLa labrador noire du Président a donné naissance à dix chiots nés avant Noël. Sevrés, ils ont tous été adoptés selon les informations du magazine l’Express.

    30 Mars 2017
  • Le chien partage-t-il nos émotions ?

    ChiensPeur, joie, tristesse… nos compagnons perçoivent-ils ce que nous ressentons ? Mieux, peuvent-ils anticiper nos humeurs et adapter leurs comportements en conséquence ?

    26 Mars 2018
  • Dans l'ombre de son maître

    Chiens«Son chien le suit comme son ombre», «elle traîne son chien de poche» ou encore «tel maître tel chien» sont autant d’expressions qui renforcent l’idée selon laquelle le chien calque son attitude sur celle de son maître. Mais est-il vraiment le miroir de nos comportements?

    05 Décembre 2016
  • Comportements gênants et solutions 9/10 : mon chien n'est pas propre

    ChiensNi zinzins, ni toqués, ni psychopathes! Nos animaux quand ils disjonctent ne sont pas plus malades que nous. C’est juste qu’ils pètent les plombs face aux conditions de vie que nous leur proposons, pensant souvent bien faire. Voici le top 10 des comportements gênants et leurs solutions. Aujourd'hui : mon chien n'est pas propre.

    09 Juillet 2016
  • Chien : flairer les rend heureux

    ChiensLe monde du chien est autant peuplé d’images que d’odeurs. Sa truffe est une sorte de troisième œil qui lui donne une bien meilleure idée de son environnement que notre odorat. Le priver de l’utilisation de ce sens nuit à son bien-être.

    12 Septembre 2020
  • Comment le chien perçoit-il son environnement ?

    ChiensLa vue, l’ouïe, le flair… si notre chien et nous disposons des mêmes organes pour percevoir le monde qui nous entoure, les réalités peuvent être très différentes.

    21 Novembre 2015
  • Mon chien mord sans gravité pour la première fois, que faire ?

    ChiensUne morsure, même sans gravité, n’est jamais anodine. Votre chien n’a jamais montré de signes d’agressivité auparavant, pourtant il a mordu pour la première fois. Pour vous, son maître que va t-il se passer ? Comment éviter la récidive ?

    09 Août 2018
  • Doit-on s'inquiéter du boom des chiots ?

    ChiensNouveauDepuis le printemps, les Français se ruent sur les chiots. Est-ce un effet des confinements ? Cela présage-t-il une vague d'abandons après le confinement ? Les inquiétudes d'André Varlet, directeur des relations institutionnelles de la Société centrale canine, se portent surtout sur l’importation de chiens venus de l'étranger…

    25 Janvier 2021