Les chiens comprennent-ils les mots ?


  • Les chiens comprennent-ils les mots ?Photo : Shutterstock
  • Chiens/ Comportement

    Des chercheurs américains ont voulu savoir si les chiens comprenaient réellement la signification des mots qu’ils apprenaient. Dans une certaine mesure, les résultats démontrent que oui.

    Lorsqu’on dit un mot à son chien, tel que "balade" ou "bonbon", on se rend bien compte que son attention est captivée, qu’il "comprend" le sens du mot utilisé. Mais est-ce vraiment le cas ? Est-ce que cela signifie : "Chouette, il va se passer quelque chose de plaisant ?" ou bien le chien imagine-t-il réellement la friandise qu’il va recevoir, ou la promenade qu’il s’apprête à faire ? Afin d’en avoir le cœur net, des chercheurs de l’université Emory (États-Unis) se sont servis de l’imagerie cérébrale pour percer les secrets du cerveau du meilleur ami de l’homme. Leurs observations ont été publiées dans la revue Frontiers in Neuroscience.

    Choisir l’objet qui correspond au bon mot

    "De nombreux propriétaires de chiens pensent que leurs chiens savent ce que certains mots veulent dire, mais il n’y a pas vraiment de preuves scientifiques qui le montrent, a déclaré dans un communiqué Ashley Prichard, auteure principale de l’étude. Nous voulions obtenir des données des chiens eux-mêmes, et pas seulement des rapports de propriétaires." Pour cela, les scientifiques se sont concentrés sur les mécanismes cérébraux utilisés pour différencier un mot d’un autre. Ils ont ainsi entraîné 12 chiens, de races différentes, à entrer volontairement dans un scanner IRM et à rester immobile. Le but de l’exercice était qu’ils récupèrent des objets en se basant sur leur nom. L’un des objets était une peluche (texture douce) et l’autre un jouet en plastique (texture rigide) afin de faciliter la reconnaissance.

    Gregory Berns, Emory UniversityEddie, l'un des chiens ayant participé à l'étude, pose dans le scanner IRM avec deux des jouets utilisés dans l'expérience : "Monkey" et "Piggy".

    Par exemple, pendant l’entraînement, Eddie entendait son propriétaire prononcer les mots "Piggy" ou "Monkey", puis le voyait brandir le jouet correspondant. En guise de témoin, le propriétaire pouvait utiliser des mots qui n’existent pas et présenter d’autres objets, comme un chapeau ou une poupée. L’IRM a alors montré une plus grande activation cérébrale dans les régions auditives pour le "charabia" que pour les mots qu’ils avaient appris. Le cerveau de l’homme, au contraire, s’active plus lorsqu’il entend des mots connus. Les chercheurs ont émis l’hypothèse que les chiens pouvaient montrer une plus grande activation neuronale pour un mot nouveau, car ils sentent que leurs propriétaires veulent qu'ils comprennent ce qu'ils disent, et ils essaient de le faire pour leur faire plaisir.

    Des zones cérébrales différentes en fonction des races

    La moitié des chiens participant à l'expérience ont montré une activation du cortex pariéto-temporal pour les mots inconnus. C’est une région du cerveau qui, selon les chercheurs, pourrait être similaire au gyrus angulaire de l'homme, là où les différences lexicales sont traitées. Chez l'autre moitié, cependant, d’autres régions du cerveau se sont activées (amygdale, noyau caudé, thalamus…). Ces différences peuvent s’expliquer par la gamme de races et de tailles de chiens utilisés, ainsi que par les variations possibles de leurs capacités cognitives.  

    "Nous savons que les chiens ont la capacité de traiter au moins certains aspects du langage humain puisqu'ils peuvent apprendre à suivre des ordres verbaux, explique le neuroscientifique Gregory Berns, l’un des auteurs de l'étude. Des recherches antérieures, cependant, suggèrent que les chiens peuvent s'appuyer sur de nombreux autres indices pour suivre une commande verbale, tels que le regard, les gestes et même les expressions émotionnelles de leurs propriétaires." Ainsi, ces résultats suggèrent que les chiens ont au moins une représentation neuronale rudimentaire du sens des mots qu'ils ont appris, différenciant les mots qu'ils ont entendus auparavant de ceux qu'ils n'ont jamais entendus.

    À lire aussi :

    On leur parle comme à nos bébés

    Un rhinocéros dans un scanner : une première mondiale

    Quand nos animaux s’adressent à nous


    Autres articles à lire

  • La sexualité de nos animaux 23/50

    ChiensC’est le printemps ! Pour l’occasion, Animaux-online vous propose une série de cinquante articles sur la sexualité de nos animaux. Vous allez enfin tout savoir sur ce que vous n’avez jamais osé demander. Aujourd’hui… la jalousie.

    24 Avril 2016
  • Pourquoi un chien peut-il être agressif ?

    ChiensL’agressivité canine peut avoir de nombreuses causes, mais l’important est de savoir qu’il y a toujours une explication.

    15 Novembre 2018
  • La sexualité de nos animaux 49/50

    ChiensC’est le printemps ! Pour l’occasion, Animaux-online vous propose une série de cinquante articles sur la sexualité de nos animaux. Vous allez enfin tout savoir sur ce que vous n’avez jamais osé demander. Aujourd’hui… ça coince !

    20 Mai 2016
  • Démantèlement d'un trafic de chiots entre la Slovaquie et l'Italie

    ChiensLa police italienne a annoncé jeudi le démantèlement d'un trafic de chiots maltraités entre des élevages clandestins en Slovaquie et des clients bernés en Italie.

    08 Février 2019
  • Comment signaler que mon chien ne doit pas être dérangé ?

    ChiensD’une manière générale, tous les chiens ne peuvent pas être approchés sans précaution, surtout par des enfants. Mais pour certains, une distance est nécessaire avec leurs congénères ou avec les humains, selon les circonstances. Il revient au maître d’indiquer aux autres qu’il ne faut pas s’approcher.

    23 Août 2018
  • Nos chiens sont-ils jaloux ?

    ChiensUn nouveau chiot à la maison? L’arrivée d’un bébé ? Comment nos chiens réagissent-ils lorsque nous les confrontons à des situations qui génèreraient de la jalousie chez nous, les humains ?

    02 Février 2019
  • Le langage des phéromones

    ChiensLes êtres vivants disposent de moyens de communication verbaux et non verbaux. Les phéromones, des substances chimiques émises par le corps, appartiennent aux moyens non verbaux…

    04 Octobre 2017
  • Faire garder son chien occasionnellement, c’est bon pour lui !

    Chiens[VIDEO] Le site Emprunte Mon Toutou permet – comme son nom l’indique – à chaque propriétaire de chien de le « prêter » à quelqu’un qui rêverait d’en avoir un, au moins pour quelques heures. Animaux-Online a rencontré deux utilisatrices de la plateforme pour qui ce procédé a eu d’énormes bienfaits, tant sur le chien qu’humainement.

    23 Février 2019
  • De quoi nos chiens ont-ils peur ?

    ChiensDes chercheurs finlandais ont étudié la prévalence de sept traits de comportement dits « indésirables ». Résultat, c’est la peur du bruit qui prédomine ! À leur grand étonnement, ces traits de caractère varient en fonction des races.

    11 Mars 2020
  • Le chien peut-il s’adapter ?

    ChiensDéménagement, voyage, bébé, divorce, nouvel animal de compagnie…autant d’occasions pour notre chien de changer ses habitudes et d’éprouver ses aptitudes à faire face aux nouvelles situations.

    25 Août 2018
  • Les animaux font-ils leur deuil ?

    ChiensCertains gardent leur bébé mort, d'autres se rendent sur la tombe de leur maître ou refusent de s'alimenter... les animaux sauvages et domestiques connaissent aussi une forme de 'deuil' s'accordent à dire les professionnels.

    28 Octobre 2019
  • Ce chien demande-t-il vraiment pardon ?

    ChiensLa vidéo de ce chien qui semble demander pardon à son maître d’une probable bêtise a fait le tour du Web. Une scène qui nous fait nous interroger sur le sentiment de culpabilité chez le chien…

    24 Septembre 2015
  • Les animaux « sentent-ils » la mort de leurs congénères ?

    ChiensUne enquête réalisée auprès de 153 vétérinaires américains révèle que les chiens adoptent des comportements particuliers lors de l'euthanasie d'un de leurs congénères. Agitation, aboiements, silence… auraient-ils conscience que leur compagnon est mort ?

    14 Septembre 2016
  • Coronavirus : La solidarité s’organise pour les animaux confinés

    ChiensAlors que le confinement cloître les Français chez eux, les amoureux des chiens s’organisent pour que les toutous des personnes malades, mobilisées ou fragiles puissent satisfaire à leurs besoins naturels. Les plateformes de services, gardes et de solidarité communiquent et mettent en place l’entraide…

    20 Mars 2020
  • Chien : mais pourquoi fugue-t-il ?

    ChiensAlors que la plupart des chiens ne dépassent pas les limites de leur territoire, certains débordent d’imagination pour en sortir, quitte à grimper haut ou à creuser des tunnels…

    13 Mai 2019
  • Les animaux aiment-ils les cadeaux?

    ChiensLes animaux apprécient-ils les présents? Quelle signification ont les offrandes dans le règne animal?

    01 Mai 2017
  • Avalanche en Italie : deux chiens de l'hôtel enseveli ont survécu

    ChiensAlors que les secours se poursuivent, deux chiens appartenant à l'hôtel enseveli sous une avalanche de neige dans le centre de l'Italie ont été retrouvés sains et saufs. Ils ont pu visiblement échapper par leurs propres moyens à la neige qui a recouvert tout le site il y a près de 48 heures.

    20 Janvier 2017
  • Votre animal sait si votre journée s’est bien passée !

    ChiensN’essayez pas de lui cacher la vérité, votre animal sait au premier coup d’œil si votre journée s’est bien passée !

    03 Décembre 2019
  • Les chiens aiment-ils le travail ?

    ChiensPistage, surveillance, recherche, aide aux handicapés, garde de troupeaux… Les chiens sont une aide précieuse pour les humains. Sélectionnés sur des aptitudes, entraînés à des missions, ils travaillent seuls ou avec nous. Mais en ont-ils réellement envie ?

    25 Novembre 2018
  • Déconfinement : il est temps de reprendre ses habitudes avec son chien

    ChiensLe confinement aura certainement chamboulé les habitudes de votre compagnon à quatre pattes. Balades, horaires des repas, câlins, jeux… il est temps de reprendre quelques habitudes afin de préparer au mieux le déconfinement.

    07 Mai 2020