Parlez-vous chat ?


  • Parlez-vous chat ?Photo : Shutterstock / Eric Isselee
  • Chats/ Comportement

    Bavards ou grands taciturnes, nos chats nous parlent. Certains de leurs miaulements nous seraient même spécifiquement adressés. Encore faut-il que nous puissions les décrypter. 

    Si le chat n’est pas un animal aussi « sonore » que le chien quand il aboie, il n’en est pas muet pour autant. A diverses occasions, notre petit félin lance des vocalises aussi diverses que variées pour communiquer sa présence, son contentement, son mal-être, sa disponibilité en période de reproduction, sa peur ou son excitation. Chacun peut avoir une idée assez précise de l’étendue de la gamme des modulations du chat, entre le miaulement court et pointu qui invite à le nourrir et les cris stridents qui déchirent la nuit quand deux mâles se disputent une femelle en chaleur… Cette grande diversité s’apprend dès le plus jeune âge. Au cours de son développement, le chaton échange déjà des sons avec sa mère et sa fratrie. Peu à peu, il entretient et enrichit son répertoire en côtoyant d’autres chats et des humains.

    Un répertoire acoustique adapté

    Les scientifiques se sont penchés pour la première fois sur les vocalises du chat en 1944. Différentes études ont établi que les émissions sonores des chats sont destinées pour certaines à leurs congénères, et pour d’autres à nous, les hommes. Miaulement court et bref, miaulement long, bouche ouverte, bouche fermée, certaines intonations sont réservées à l’homme, d’autres aux chats. Parmi ces dernières, certaines appartiennent au répertoire acoustique de la mère avec ses petits, d’autres sont réservées aux « conversations » entre le mâle et la femelle, d’autres enfin sont produites lors de rencontres non désirées entre deux chats.

    Si la plupart des chats disposent du même répertoire, des études ont démontré que les chats errants ne parlaient pas exactement le même « langage » que les chats de compagnie. Ces derniers produisent en effet des sons légèrement différents dans leur fréquence (plus élevée) et leur durée, les inflexions agressives étant de durée plus courte. Des variantes ont aussi été mesurées entre le chat domestique et son ancêtre, le chat sauvage d’Afrique.

    Ces différences entre les chats vivant au contact de l’homme et les autres tendent à indiquer que l’évolution du miaulement peut avoir été affectée par la sensibilité perceptive de l’humain à la fréquence fondamentale et à la durée du miaulement. La domestication a incontestablement joué un rôle dans la sélection des sonorités et des individus les plus bavards. En parallèle, cette vocalise est aussi renforcée par l’homme qui répond systématiquement dès que le chat lui « demande» quelque chose, devenant fréquemment un signal le renseignant sur les désirs du chat : la faim, les caresses, le besoin de sortir… ou n’importe quelle autre action impliquant l’humain.

    Parfois, il nous arrive de voir un chaton miauler sans l’entendre. En réalité, il y a bien un son qui sort de sa gueule entrouverte, mais il est de très haute fréquence, inaudible pour l’homme mais parfaitement perceptible pour l’oreille de sa mère. Certains chats adultes s’expriment encore à cette fréquence, ce qui nous fait dire – à tort – qu’ils sont aphones, évidemment.

    Il existe sept ou huit sons qui sont exprimés dans des contextes d’agression (entre deux chats, entre un chat et un humain ou une autre espèce), que ce soit sur le mode défensif, offensif, ou de la peur. Feulement, grondement, ou encore hurlement, chaque phonème a généralement une signification particulière selon le contexte.

    Le mécanisme du ronronnement

    Un bruit que l’homme apprécie particulièrement est le ronronnement. Cette vibration produite lors de l’inspiration et l’expiration, avec une petite pause entre les deux, donne l’impression d’être continue. De nombreuses explications ont été délivrées sur le mécanisme du ronronnement. Deux d’entre elles peuvent être retenues : la première est que le ronronnement serait causé par les vibrations du ligament de l’os hyoïde reliant la clavicule à la gorge. La seconde soutient que le bruit serait produit par la contraction rapide des muscles du larynx et du diaphragme, provoquant une vibration des cordes vocales. Ce qui est sûr, c’est que l’intensité du ronronnement varie selon l’état émotionnel du chat et qu’il est entendu principalement lors de trois situations : lorsque l’animal est serein, quand il cherche à s’apaiser, ou quand il souffre.

    Des signes bien identifiés permettent de savoir dans quel état émotionnel se trouve un chat qui ronronne. En état de bien-être, l’animal est assis ou couché, détendu, les yeux mi-clos, sa respiration est calme, son ronronnement constant.

    Les chatons ronronnent dès leur naissance

    Le ronronnement peut aussi être associé au « pétrissage » sur un tissu ou une surface confortable. Ce comportement de chaton, conservé chez certains adultes, est un signal de confort et d’aise lorsqu’il est effectué dans un contexte favorable. Les chatons ronronnent quasiment dès leur naissance, lorsqu’ils tètent et au contact de leur mère, ce qui renforce les soins de la femelle envers ses petits. En cas de douleur, les vibrations émises soulageraient celle-ci et activeraient la guérison du chat. Mais, dans cette situation, l’animal est replié sur lui-même, souvent à l’écart, sous un meuble, les oreilles couchées, les pupilles dilatées et sur la défensive…

    La vocalisation la plus commune destinée préférentiellement à l’homme est le miaulement. Celui-ci est en effet rarement échangé entre chats adultes. Le miaulement varie dans sa fréquence, sa durée et sa forme. Produit dans des circonstances différentes, chaque miaulement à une signification particulière : sollicitation, salutation, demande précise, obstacle, détresse… Chaque fois qu’il est émis, il semble l’avoir été pour provoquer une réaction chez l’humain, pour qui le langage verbal est important. Mais, à moins de parler « chat », le langage de son corps (mimiques faciales, postures, queue…) nous donne d’autres indices de ce que Minou a à nous dire…

    En 2003, les scientifiques Nicholas Nicastro et Michael Owren ont demandé à un échantillon de personnes de reconnaître et classer les intonations de douze chats inconnus d’elles à partir d’enregistrements. Les sons avaient été captés au cours de cinq situations : au moment où les chats recevaient de la nourriture, dans un contexte agressif, amical, en cas d’obstacle et en cas de détresse. Le moins que l’on puisse dire, c’est que les résultats n’ont pas été très bons dans l’ensemble, sauf pour les personnes ayant déjà eu une expérience avec un chat, dont les résultats ont été légèrement supérieurs.

    Autant de « dialectes » que de chats et de maîtres

    Plus récemment, Sarah Ellis, spécialiste du comportement félin à l’International Cat Care au Royaume Uni, a démontré que les personnes réussissaient à mieux reconnaître les sonorités quand il s’agissait de leur propre chat. Cependant, leurs performances n’excédaient pas 40 % de bonnes réponses. Ces expériences l’ont amené à la conclusion que, en réalité, un même miaulement pouvait varier selon le contexte et les chats. Comme s’il n’existait pas un vocabulaire propre à tous les chats mais autant de « dialectes » selon l’émotion ressentie à l’occasion de telle ou telle circonstance, selon l’expérience passée des chats et selon les humains auxquels les miaulements sont adressés. Nous avons aussi des capacités différentes de reconnaissance des miaulements émis à notre intention. C’est un peu comme si le chat et son maître apprenaient ensemble à se comprendre et à communiquer. Le premier adoptant et détournant des vocalises de leur signification première, selon la réaction du second, avec un seul et même objectif : obtenir satisfaction.


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