Le chien partage-t-il nos émotions ?


  • Le chien partage-t-il nos émotions ?Photo : Shutterstock
  • Chiens/ Comportement

    Peur, joie, tristesse… nos compagnons perçoivent-ils ce que nous ressentons ? Mieux, peuvent-ils anticiper nos humeurs et adapter leurs comportements en conséquence ?

    Les chiens sont certainement les animaux de compagnie dont nous sommes le plus proches. D’abord parce que notre histoire commune est la plus ancienne – nous cohabitons depuis plus de douze mille ans ! Ensuite parce que la domestication, la sélection et l’éducation les ont rendus sensibles à nos comportements. Ils peuvent notamment suivre des yeux notre doigt ou notre regard quand nous voulons leur montrer quelque chose. Une aptitude que ne développent pas naturellement nos cousins les chimpanzés.

    L’observation leur permet notamment d’apprendre des comportements – et même d’en proposer – pour se faire comprendre de nous, et nous inviter, par exemple, à les aider à récupérer un jouet coincé sous le lit ou sous le canapé.

    Les liens qu’ils tissent avec nous, les humains, sont si forts, si étroits, si amicaux, qu’ils développent pour nous un attachement profond, tandis que nous ressentons pour eux un amour qui les place, souvent, au coeur même de la cellule familiale.

    Pour autant, sont-ils capables de nous comprendre aussi bien que nous pouvons nous comprendre entre êtres humains, entre individus appartenant à la même espèce ? Ressentent-ils ce que nous ressentons ? Éprouvent-ils de la tristesse quand nous sommes tristes, de la joie si nous sommes joyeux, de la peur quand nous sommes effrayés ? Savent-ils reconnaître nos émotions et se synchronisent-ils avec nous ?

    Bien avant de communiquer avec la parole, nous communiquons avec notre corps. Notre odeur, notre posture, nos mouvements, notre voix, notre intonation… sont autant de signaux qui véhiculent nos émotions – dont nous ne sommes pas toujours maîtres.

    La capacité des chiens à identifier ces signaux est essentielle dans les relations qu’ils entretiennent avec nous. C’est grâce à cette aptitude qu’ils ajustent leurs comportements en fonction de nos réactions. Les scientifiques ne se sont penchés sur cette faculté que très récemment. Mais les résultats de ces premières études sont prometteurs et confirment que nos petits compagnons sont sensibles à nos émotions.

    Attentif à nos réactions

    Ils tiennent compte à la fois de nos positions corporelles, des différents tons émotionnels de notre voix (voix gentille, à fréquence élevée, ou au contraire voix sévère, à fréquence basse), et ont aussi appris à se concentrer sur notre visage pour y lire nos expressions… Des études ont montré que les chiens distinguent les visages neutres de ceux qui sourient. Ils sont même capables de repérer des émotions plus poussées, comme la joie ou son contraire, la tristesse, ou encore le dégoût, la colère… En fonction de ce qu’ils sont en mesure de « lire » sur notre visage, ils adoptent le comportement qui leur paraît le plus adapté, même si le sens de nos émotions, et donc de nos réactions, ne leur évoque pas grand-chose. Des expériences récentes ont ainsi permis de démontrer que les chiens adultes savent réagir différemment face à nos émotions : ils évitent les visages indiquant la colère et sont attentifs à ceux exprimant de la peur. Les jeunes chiots, eux, ne présentent pas cette différenciation. Ce qui indiquerait que nos compagnons apprennent, tout au long de leur vie, à ajuster leurs réactions à nos émotions en évoluant à notre contact.

    La meilleure illustration de cette faculté est le « regard coupable » que tout propriétaire reconnaît chez son compagnon quand il rentre et qu’il constate qu’une « bêtise » a été faite en son absence. En réalité, le chien ne ressent pas de culpabilité par rapport à ce qu’il a fait (qui n’est pas une bêtise pour lui), mais il a appris à produire ces comportements d’évitement (détournement de regard, aller se coucher dans son panier, oreilles basses…) pour essayer de réduire notre réaction de colère. Une réaction pour « désamorcer » notre énervement, qu’il a associé à notre retour et qui pourrait lui valoir une réprimande. Une équipe de chercheurs de New York a même démontré que les chiens adoptent un regard coupable qu’ils aient ou pas commis quelque chose de répréhensible.

    Si nos compagnons canidés peuvent s’ajuster à nos réactions et tenter de les minimiser quand elles sont néfastes pour eux (une colère, par exemple), sont-ils capables de ressentir les émotions que nous exprimons ? De bâiller si nous bâillons, par exemple, ou d’être en colère quand nous le sommes ? Les scientifiques appellent cela la « contagion émotionnelle », qui constitue la base de l’empathie.

    La recherche sur ces facultés n’en est qu’à ses débuts en ce qui concerne le chien. Mais une étude récente a mis en évidence la sensibilité de ce dernier aux bâillements des humains. Mais attention, pas de n’importe qui, seulement le bâillement produit par des personnes avec qui l’animal a une forte relation affective !

    Le stress est aussi un état que le chien perçoit et qu’un propriétaire communique à son compagnon. Des expériences ont ainsi montré qu’un animal réussit moins bien un exercice – qu’il exécute habituellement parfaitement – quand il doit le faire en compagnie de son maître stressé (ou trop en attente de résultats). Une information à prendre en compte quand on le présente en concours ! Perméable à l’inquiétude de son maître, l’animal est perturbé et son comportement s’en ressent.

    Affecté par les sanglots

    Notre chien est également sensible aux pleurs d’un enfant. On sait d’ailleurs qu’il réagit aux sanglots de la même façon que les humains : son niveau de cortisol (qu’on appelle aussi l’hormone du stress) augmente et ses comportements démontrent une agitation. Lorsqu’il est en présence de la personne qui pleure, il multiplie les échanges avec elle davantage que si celle-ci parlait ou émettait des bruits étranges.

    Si ces comportements traduisent une certaine réaction du chien vis-à-vis de la personne qui semble triste (puisqu’elle pleure), d’un point de vue scientifique il est trop tôt pour affirmer qu’il est triste parce que nous sommes tristes, qu’il tente de nous réconforter, ou qu’il cherche simplement à faire cesser ce bruit, qui le dérange. Peut-être aussi a-t-il simplement appris que lorsque nous émettons des pleurs et qu’il vient vers nous, nous le caressons et le chouchoutons (dans notre envie de trouver du réconfort)… et cherche-t-il alors à obtenir des caresses à bon compte !

    Quand un chien bâille en réaction aux bâillements d'une personne, c'est qu'il est en lien actif avec elle. Shutterstock - Everett Collection

    Ce qui est désormais certain, c’est que nos chiens tiennent compte de nos émotions et qu’ils s’en servent ! Notamment pour savoir comment réagir lorsqu’ils sont confrontés à quelque chose d’inquiétant (lire notre article paru en septembre 2017dans cette rubrique). Une étude a en effet démontré qu’ils observent la réaction (même inconsciente) de leur maître avant d’agir eux-mêmes, comme pour confirmer leur propre inquiétude ou, au contraire, l’infirmer. Elle leur sert de référence.

    Ainsi, face à un objet nouveau et étrange, si nous sommes curieux et joyeux, nos chiens s’approchent de lui avec intérêt ; mais si nous en avons peur, ils s’en éloignent le plus possible. Le même comportement a été observé lors d’une rencontre avec une personne inconnue : ils sont mal à l’aise et mettent plus de temps à entrer en contact avec elle si nous sommes sur la réserve, alors qu’ils lui sauteront presque immédiatement sur les genoux si nous l’accueillons à bras ouverts !


    Autres articles à lire

  • AVA, un refuge sauvant les animaux de l’euthanasie, a besoin d’aide

    ChiensL’association AVA (Agir pour la vie animale), qui s’occupe de plus de 500 animaux sauvés de l’euthanasie, s’inquiète… L’hiver arrive et, comme pour tous les refuges, cette période s’annonce très difficile en termes de dépenses et de besoins matériels. Et si on leur donnait un petit coup de patte ?

    15 Novembre 2019
  • Les animaux « sentent-ils » la mort de leurs congénères ?

    ChiensUne enquête réalisée auprès de 153 vétérinaires américains révèle que les chiens adoptent des comportements particuliers lors de l'euthanasie d'un de leurs congénères. Agitation, aboiements, silence… auraient-ils conscience que leur compagnon est mort ?

    14 Septembre 2016
  • La vidéo est plus efficace que les photos pour les adoptions de chiens

    ChiensUne expérience anglaise montre que les vidéos donnent plus de chances d'être adoptés aux animaux des refuges que de simples photos.

    19 Septembre 2016
  • Votre animal sait si votre journée s’est bien passée !

    ChiensN’essayez pas de lui cacher la vérité, votre animal sait au premier coup d’œil si votre journée s’est bien passée !

    03 Décembre 2019
  • Faire garder son chien occasionnellement, c’est bon pour lui !

    Chiens[VIDEO] Le site Emprunte Mon Toutou permet – comme son nom l’indique – à chaque propriétaire de chien de le « prêter » à quelqu’un qui rêverait d’en avoir un, au moins pour quelques heures. Animaux-Online a rencontré deux utilisatrices de la plateforme pour qui ce procédé a eu d’énormes bienfaits, tant sur le chien qu’humainement.

    23 Février 2019
  • Philae : la belle surprise du chien de François Hollande

    ChiensLa labrador noire du Président a donné naissance à dix chiots nés avant Noël. Sevrés, ils ont tous été adoptés selon les informations du magazine l’Express.

    30 Mars 2017
  • Peut-on mesurer son intelligence ?

    ChiensChaque jour, le chien nous étonne par ses prouesses. Chien sauveteur, guide pour aveugle, auxiliaire de vie… ses capacités d’apprentissage en ont fait un partenaire indispensable pour l’homme. Peut-il encore nous étonner par son intelligence ?

    19 Février 2016
  • Les chiens aussi font leur crise d'adolescence !

    ChiensBien qu'on l'ait soupçonné depuis longtemps, une étude scientifique britannique vient de montrer pour la première fois que les chiens vivaient aussi une période d'adolescence – comme les humains – avec des comportements spécifiques tels que le refus d'obéir.

    13 Mai 2020
  • Les animaux font-ils leur deuil ?

    ChiensCertains gardent leur bébé mort, d'autres se rendent sur la tombe de leur maître ou refusent de s'alimenter... les animaux sauvages et domestiques connaissent aussi une forme de 'deuil' s'accordent à dire les professionnels.

    28 Octobre 2019
  • Banal ou irremplaçable ? Que pense de vous votre chien ?

    ChiensComment vous considère votre animal ? L'illustratrice anglaise Kelly Angel a tenté de deviner ce qui se passe dans la tête de votre chien. À travers une série d'images, elle montre qu'il vous trouve toujours de l'intérêt, quelle que soit la situation. Après une première image parue dimanche dernier, en voici un nouvel extrait.

    27 Mars 2016
  • inintéressant ou meneur ? Que pense de vous votre animal ?

    ChiensComment vous considère votre animal ? L'illustratrice anglaise Kelly Angel a tenté de deviner ce qui se passe dans la tête de votre chien. À travers une série d'images, elle montre qu'il vous trouve toujours de l'intérêt, quelle que soit la situation. En voici un troisième extrait.

    10 Avril 2016
  • Joy, chien prodige

    ChiensRien ne prédestinait Joy à entrer sur la scène de « La France a un incroyable talent » aux côtés d’Emma. Rien si ce n’est le lien hors du commun que la jeune chienne, berger australien, a noué avec sa maîtresse que l’épilepsie tenait éloignée du monde.

    26 Août 2019
  • Nos animaux seraient-ils plus heureux pendant le confinement ?

    ChiensDavantage de promenades, une présence permanente de leur maître, des câlins à foison... Nos animaux vivraient-ils le confinement mieux que nous ?

    23 Avril 2020
  • Chien : pourquoi tire-t-il sur sa laisse ?

    ChiensLorsque vous sortez avec votre chien, c'est vous qui vous faites balader plutôt que l'inverse ? C'est parce qu'il a compris qu'en tirant sur sa laisse, il pouvait aller voir ce qu'il voulait ! Cette mauvaise habitude peut bien évidemment être gommée.

    30 Septembre 2018
  • à l'école du chien

    ChiensJack et Flora, les chiens de Steve Rizet, apprennent leur langage aux enfants d’une école de Courbevoie dans le cadre d’un atelier de prévention des morsures. Découverte…

    01 Juillet 2017
  • Les animaux ont-ils conscience du temps qui passe ?

    ChiensSouvent nous constatons que nos animaux anticipent notre retour, l'heure du repas, des sorties… Comme s'ils avaient une 'montre' bien à eux qui leur indique le temps qui passe. Comment font-ils pour nous attendre devant la porte lorsque nous rentrons du travail?

    24 Octobre 2016
  • Les animaux aiment-ils les cadeaux?

    ChiensLes animaux apprécient-ils les présents? Quelle signification ont les offrandes dans le règne animal?

    01 Mai 2017
  • Anxiété du chien : comment préparer le déconfinement ?

    ChiensPendant presque deux mois, vous avez vécu 24 h/24 avec votre chien. Reprendre brusquement le travail peut être anxiogène pour lui. Élisabeth Figea, éducateur comportementaliste canin à Lyon, nous livre ses conseils afin de limiter l’apparition d’une anxiété liée à la séparation.

    06 Mai 2020
  • La sexualité de nos animaux 49/50

    ChiensC’est le printemps ! Pour l’occasion, Animaux-online vous propose une série de cinquante articles sur la sexualité de nos animaux. Vous allez enfin tout savoir sur ce que vous n’avez jamais osé demander. Aujourd’hui… ça coince !

    20 Mai 2016
  • Le chien peut détecter le cancer dans du sang

    ChiensLe chien peut-il détecter le cancer dans un prélèvement de sang ? Une étude vient de mettre en évidence les qualités de l'odorat du chien pour détecter le cancer du poumon. Après une éducation préalable…

    03 Juin 2019