Comment le cheval a-t-il influencé l’histoire de l’humanité ?


  • Comment le cheval a-t-il influencé l’histoire de l’humanité ?Photo : L. Orlando-Natural History Museum of Denmark-CNRS
  • Animaux de la ferme

    Le chercheur Ludovic Orlando coordonne une étude internationale visant à comprendre comment l’homme a façonné le cheval au cours de son histoire. Mais ses recherches ont abouti à des révélations surprenantes, montrant toute l’étendue du mystère de l’origine des équidés.

    Sans le cheval, notre histoire n’aurait pas été la même. Mais alors que le destin des hommes et celui des équidés sont étroitement liés, on s’aperçoit que l’on ne sait en réalité que peu de choses sur l’origine de ces animaux et leur apprivoisement. C’est ce qu’ont révélé les résultats, publiés dans la revue Science le 22 février, d’une équipe de chercheurs internationale*. À la surprise générale, cette étude a révélé que, contrairement à ce que l’on pensait jusqu'à présent, l’origine du cheval domestique ne se situe pas en Asie centrale.

    « La découverte est aussi importante qu’inattendue. C’est un peu comme si l’on se rendait compte que le berceau de l’humanité n’était pas en Afrique, mais au Groenland », explique Ludovic Orlando, coordinateur de l’étude, directeur de recherche au CNRS et professeur d’archéologie moléculaire à l’université de Copenhague. 

    Une double découverte

    On pensait en effet que les chevaux avaient été domestiqués pour la première fois dans les steppes d’Asie centrale. Les plus anciennes traces de cette domestication, il y a 5 500 ans, ont été retrouvées sur le site archéologique de Botai, au nord du Kazakhstan. Des ossements de chevaux déterrés à proximité d’habitations humaines, des traces de mors repérées sur les dents des équidés ou bien encore des résidus de lait de jument (supposant une traite par les hommes de Botai) sont autant de preuves attestant d’une conquête du cheval par les humains dès cette période.

    Au départ, l’objectif de l’équipe de Ludovic Orlando était de « prendre l’évolution la main dans le sac », c’est-à-dire de saisir le moment où le cheval a évolué biologiquement du fait de cette domestication. Pour cela, elle a fait appel à l’analyse génétique. Les chevaux modernes ayant été considérablement transformés par la sélection des éleveurs, les chercheurs ont séquencé les génomes de plusieurs chevaux, anciens et modernes, couvrant une période de 4 100 ans. Ils ont comparé leurs analyses à des prélèvements effectués sur les restes de chevaux de Botai, utilisant notamment des dents et des os exhumés sur des sites archéologiques.

    Et cette analyse a eu des résultats inattendus. Les chercheurs ont donc découvert que les chevaux de Botai ne sont pas apparentés à nos chevaux domestiques modernes, mais qu’ils sont, en réalité, les ancêtres directs… des chevaux de Przewalski, aujourd’hui sauvés de l’extinction grâce à des programmes de conservation. Il s’agit d’un deuxième coup de théâtre, car cela signifie que les Przewalski ne sont pas les derniers représentants sur Terre des chevaux sauvages, comme on le pensait. Ce sont en fait des équidés issus d’animaux domestiqués, les Botai, et retournés dans la nature après avoir échappé à leurs propriétaires.

    « Dès que l’on pense à l’histoire, le cheval n’est jamais loin » 

    Pour les scientifiques, ces révélations opèrent un véritable « chamboule-tout dans les origines des chevaux. »  Mais au-delà de la recherche génétique, l’importance de ces questionnements est aussi culturelle. Car comprendre l’histoire du cheval, c’est aussi mieux comprendre l’histoire de l’homme, ou comment les cultures humaines ont façonné le monde via l’animal : « On s’intéresse au cheval car c’est l’animal qui a le plus influencé l’histoire de l’humanité, détaille Ludovic Orlando. Grâce à la domestication du cheval, on est allés plus loin et plus vite. Cela a favorisé un métissage sans précédent de nos gènes, mais aussi de nos maladies, ou bien encore de nos cultures et de nos religions. » 

    En outre, le cheval, qui a été largement utilisé par l’homme pour le rendement agricole, représente une part essentielle de « l’art de la guerre ». Il « fait partie intégrante de l’Histoire avec un grand "H", telle qu’on la raconte à partir de grandes batailles. Dès que l’on pense à l’histoire, le cheval n’est jamais loin. […] Sans cheval, notre histoire serait très différente. On peut prendre pour exemple l’histoire des Amériques où il n’y avait pas de chevaux avant l’arrivée des colons. Le développement de ces territoires a été très différent de ce que l’on a pu connaître sur le continent eurasiatique. En revanche, dès que le cheval a été introduit sur le continent américain, il a fallu seulement deux générations pour que la population se l’approprie ».

    De possibles origines européennes 

    Grâce à l’étude génétique, les auteurs de l’étude ont montré qu’entre 4000 et 5000 ans avant aujourd’hui, la population de chevaux dans le monde a connu une très forte expansion démographique en un temps relativement réduit. Cela correspondrait environ à une multiplication par 20 du nombre de chevaux en quelques siècles. Mais pour le moment, l’origine de ce cheval domestique ayant réussi à conquérir la planète reste un mystère.

    Il n’est d’ailleurs pas exclu que cette origine soit multiforme, souligne Ludovic Orlando. « On peut imaginer que la technologie, au sens de l’art équestre, élaborée à Botai se serait déplacée et appliquée à d’autre endroits sur Terre. Il aurait ainsi pu y avoir d’autres chevaux domestiqués, indépendants génétiquement du cheval de Botai, mais issus d’un même savoir-faire. »

    « L’ampleur de la recherche qui reste à accomplir semble vertigineuse, reconnaît le scientifique. Mais nous avons fait de grands pas en avant, et il y a encore plusieurs pistes de recherches à explorer. Si le site de Botai est celui où l'on a retrouvé les plus anciennes traces de domestication du cheval, il existe d’autres sites candidats à examiner, en Asie centrale, mais aussi dans les steppes pontiques du sud de la Russie, en Anatolie et même en Europe, dans la péninsule ibérique et en Ukraine. » L’énigme du cheval est encore loin d’être résolue.

     

    * Étude internationale, ERC PEGASUS, impliquant 47 chercheurs représentant 28 institutions.

     


    Autres articles à lire

  • Salon de l’agriculture : comment choisit-on une vache égérie ?

    Animaux de la fermeCerise, Fine, Haute, et maintenant Imminence : comment est choisie, chaque année, la « vache star » qui représente le Salon international de l’agriculture ?

    20 Février 2019
  • Bientôt un abattoir à la ferme ?

    Animaux de la fermeDans les mois qui viennent, la France devrait voir la mise en circulation de ses tout premiers abattoirs mobiles. Objectifs, obstacles, concrétisation… Comment va se passer cette expérimentation ?

    06 Mars 2019
  • Pour connaître l’humeur d’un cheval, observez ses yeux !

    Animaux de la fermeComment savoir si un cheval est stressé ? Une nouvelle étude américaine vient de montrer que le type de contraction des paupières de l’animal informait avec précision sur son humeur.

    08 Novembre 2019
  • Pays-Bas : un urinoir pour vaches pour réduire les émissions de gaz

    Animaux de la fermeDes bovins aux Pays-Bas maîtrisent depuis peu l'art de faire pipi dans un urinoir pour réduire les émissions de gaz libéré par les effluents d'élevage. Connus pour être à la pointe de l'innovation, les Pays-Bas sont aussi les deuxièmes exportateurs agricoles et agroalimentaires du monde, derrière les Etats-Unis.

    02 Avril 2019
  • Une activité qui ne rend pas chèvre !

    Animaux de la fermeUne nouvelle tendance insolite mêlant exercice physique et animaux vient d’apparaître aux Etats-Unis : le « goat yoga » ou « yoga chèvre » désigne comme son nom l’indique des cours de yoga où des chèvres participent aux exercices avec les humains.

    15 Juin 2017
  • Le mérens, un prince noir en Ariège

    Animaux de la fermeElevé en race pure depuis de nombreuses générations, le mérens est la fierté de la région Occitanie. Symbole des traditions ancestrales, il doit sa prestance à son mode d'élevage, unique en France, fondé sur l’estive et la transhumance.

    07 Mai 2018
  • Ecolo mais pas trop : quand le chant du coq dérange les urbains

    Animaux de la fermeUn coq trop matinal, des canards et des grenouilles priés de baisser d'un ton... Les affaires de bruits de campagne qui alimentent les médias révèlent-elles une difficile cohabitation entre ruraux et nouveaux venus ? Jean-Louis Yengué, géographe en charge du laboratoire Ruralités à l'université de Poitiers, nous éclaire sur ces problématiques.

    04 Septembre 2019
  • Au bonheur des Ânes : notre ami aux yeux de velours

    Animaux de la fermeSi le chat et le chien sont aujourd’hui nos principaux compagnons, l’âne est un animal qui a côtoyé les hommes depuis la nuit des temps. Moins présent aujourd’hui, il leur a pourtant rendu d’innombrables services !

    28 Décembre 2018
  • Pagus, un petit bouc au paradis

    Animaux de la fermePas certain que Pagus sache qu’il est un bouc tellement sa vie ressemble à celle d’un chien de compagnie! Adopté à l’âge de 2 mois par Stéphanie, il a rejoint sa petite ménagerie dans la Meuse et fait son petit effet lors des sorties en laisse…

    03 Octobre 2020
  • Mettre fin au calvaire des animaux lors des transports longs

    Animaux de la fermeMercredi 13 septembre s’est déroulée la deuxième édition de la Journée internationale de mobilisation contre les longs transports d'animaux vivants. À cette occasion, les associations dénoncent les conditions insupportables imposées aux animaux d’élevage sur des milliers de kilomètres, et pointent du doigt le projet de la ferme des 4 000 vaches, en Saône-et-Loire.

    14 Septembre 2017
  • Deux fermes-refuges en danger

    Animaux de la fermeRecueillir des animaux de ferme pour leur fournir la plus belle des retraites, sans aucune aide financière ou humaine, peut être laborieux. Surtout lorsqu’il survient une catastrophe… C’est le cas de ces deux domaines, qui ont cruellement besoin d’aide.

    23 Août 2019
  • Un nouveau dispositif pour lutter contre les déserts vétérinaires

    Animaux de la fermeLe Sénat a adopté le 8 juillet au soir un dispositif inédit qui permettra aux collectivités territoriales, dans les zones où le manque de vétérinaires se fait durement sentir, de distribuer des aides à l'installation et au maintien des vétérinaires.

    15 Juillet 2020
  • Le poulailler : en bois ou en plastique ?

    Animaux de la fermeNombreux sont les modèles de poulaillers proposés par les fabricants, qui ne manquent pas d’imagination. Mais faut-il choisir un poulailler en bois ou en plastique ?

    09 Décembre 2018
  • Fermes à sang de juments : les ONG interpellent les laboratoires

    Animaux de la fermePlusieurs ONG demandent aux laboratoires de cesser de s’approvisionner dans des fermes où des juments subissent un véritable calvaire pour que soit prélevée une hormone dans leur sang, utilisée dans les élevages en France.

    20 Juillet 2018
  • Les poules, c'est écolo

    Animaux de la fermeParce qu’elles se nourrissent de nos déchets alimentaires, les poules ont du succès. Mais attention, elles ne sont pas pour autant nos poubelles. Pour elles aussi, il faut trier.

    25 Décembre 2018
  • La mue chez les poules

    Animaux de la fermeC’est la fin de l’été et vos poules perdent leurs plumes. Pas d’inquiétude, c’est normal.

    01 Octobre 2018
  • Espoir pour la vache bulgare menacée de mort pour avoir quitté l'UE

    Animaux de la fermePenka est une vache de Bulgarie qui s’est aventurée en Serbie voisine pour brouter son herbe. Son escapade pourrait l’envoyer directement à l’abattoir, à cause des règles européennes très strictes en matière d’importation d’animaux vivants.

    11 Juin 2018
  • Les chevaux et nous

    Animaux de la fermeSon histoire est liée à la nôtre mais personne ne sait véritablement comment tout a commencé entre lui et nous... Mais pourquoi l’homme a-t-il domestiqué le cheval ? Pour le monter, l’atteler, le manger ? Figure-toi que les historiens ne le savent pas avec certitude… Animaux-online a décidé d’enquêter sur la belle et longue histoire qui unit l’homme et le cheval.

    16 Janvier 2016
  • Aston, un colosse aux pieds agiles

    Animaux de la fermeFort comme un bœuf mais gentil comme un agneau, Aston vit heureux dans une ferme lorraine, où il se prend parfois pour un cheval d’obstacle.

    30 Mai 2019
  • Montréal : derniers tours de piste pour les calèches controversées

    Animaux de la fermePrisées des touristes depuis des siècles mais dénoncées par les défenseurs des animaux, les promenades en calèches de Montréal vont disparaître de la circulation à la fin de l'année, épilogue d'une longue querelle entre la mairie et les cochers.

    28 Décembre 2019