Le chat a conquis le monde en deux vagues


  • Le chat a conquis le monde en deux vaguesPhoto : shutterstock
  • Chats/ Races

    Si le chat est désormais le premier compagnon de nos familles françaises en terme d’effectifs (13, 5 millions), la séduction qu’il a opérée sur les hommes remonte à la nuit des temps. Au début du néolithique, plus exactement. Grâce à une toute récente étude génétique, des chercheurs ont pu retracer l’histoire de la domestication du chat sur notre planète. Un scénario en deux temps…

    Ce sont des chercheurs de l’Institut Jacques-Monod qui ont fait la découverte, publiée aujourd’hui dans la revue Nature Ecology and Evolution. Appartenant à l’Institut Jacques Monod du CNRS et de l’université Paris-Diderot, l’équipe a mené une vaste étude ADN sur plus de 230 squelettes de chats sur une période s’échelonnant de 10 000 ans avant le présent jusqu’à la première moitié du XXè siècle. « Notre travail a porté sur des fragments d’ossements archéologiques rassemblés grâce à des réseaux d’archéo-zoologistes », précise Thierry Grange, l’un des chercheurs. De quoi rassembler des « échantillons » de chats sauvages européens vieux de 9000 ans, des chats des Balkans remontant à 6000 ans, des individus d’Anatolie compris entre 6000 ans avant le présent et la fin de l’empire ottoman…

    Réduits en poudre, les ossements ont ensuite subi un traitement spécifique permettant d’isoler un type d’ADN (le mitochondrial, NDLR) « qui n’est transmis que par la mère » ont précisé Eva-Maria Geigl et Thierry Grange dans leur communiqué.

    Venu du Croissant fertile

    Les comparaisons ont tout d’abord permis à l’équipe d’affirmer que c’est bien Felis silvestris lybica l’ancêtre commun à tous les chats domestiques actuels de notre planète et non Felis silvestris silvestris, le chat sauvage européen. Felis Silvestris lybica était un chat sauvage d’une vaste zone allant de l’Afrique du Nord au sud de l’Anatolie, le fameux « croissant fertile », berceau de l’Agriculture dix millénaires avant notre ère.

    Pour Thierry Grange, c’est à cette époque que remonte le premier contact entre l’homme et le chat. « Il s’est agi d’un rapprochement entre nos deux espèces pour un bénéfice commun : le chat y trouvait une source de nourriture et l’homme la possibilité de se voir débarrassé des rongeurs qui nuisaient à ses cultures. L’un et l’autre se toléraient. Mais l’homme n’avait alors pas forcément la volonté d’en contrôler la reproduction. »

    La domestication s’est opérée plus tardivement et elle a donné lieu à une dissémination des chats en deux vagues. C’est ce que révèlent les travaux de l’équipe de l’Institut Jacques-Monod. La première s’est produite au moment de la néolithisation de l’Europe, il y a environ 5 à 6000 ans. « On voit se généraliser à tout le continent la signature génétique de la variante anatolienne de lybica », précisent les chercheurs sans affirmer si le chat a suivi l’homme de son plein gré ou si l’homme l’a embarqué de force dans ses déplacements. « Difficile à dire, répondent les chercheurs. Les deux, très probablement ! »

    La mode du chat égyptien

    Une seconde vague de domestication a eu lieu à partir de l’antiquité classique (avant
    – 500 avant notre ère) où un véritable engouement pour le chat égyptien gagne la Grèce antique et s’étend jusqu’à la Baltique (entre 500 et 800 après Jésus-Christ). « Les navires de guerre romains embarquaient des chats afin de lutter contre les rongeurs qui détruisaient leurs réserves et leurs équipements », poursuivent les chercheurs. La conquête du chat égyptien connaît un pic sous l’empire ottoman avant de décroître.

    Pour autant, les chercheurs ont du mal à fixer le moment précis où la domestication du chat s’est réellement opérée, tout simplement parce que celle-ci ne s’est pas accompagnée d’une modification physique importante chez le chat. « Très probablement, la manière dont la domestication s’est passée pour le chat est beaucoup plus longue que pour le chien, la vache ou le cheval, explique Thierry Grange. Si on regarde nos chats domestiques actuels, qui sont issus des deux lignées principales (celle du Croissant fertile et celle de l’Egypte antique), ils sont peu transformés génétiquement. Ils sont assez proches du chat sauvage. Ce dernier a les pattes un peu plus longues que nos chats, mais pour le reste, ils ne sont pas très différents. »

    Les taches, seul signe tangible de la domestication

    « La seule chose qui illustre la domestication chez le chat, ce sont les taches, renchérit le chercheur. Elles n’existent pas chez le chat sauvage. Dans notre travail, c’est le seul gène bien caractérisé génétiquement qu’on a pu suivre et qui trahit une sélection par l’homme. » Et celles-ci apparaissent seulement un peu avant le XIVè siècle !

    « Les changements de pelage chez les animaux domestiques existent dans beaucoup d’espèces (vaches, chevaux), poursuit Thierry Grange . Chez les chevaux, c’est même un des premiers caractères physiques qui changent et cela rapidement. »

    Toutefois, si l’homme a tenté de modifier l’aspect (au moins physique) du chat en le domestiquant, sa tentative est restée très limitée en regard de ce qui a été fait chez le chien. « Regardez morphologiquement la différence qui peut exister entre un chihuahua et un berger allemand, qui ont pourtant un ancêtre commun, le loup. Même si la domestication du chien est bien plus ancienne que celle du chat, elle a été beaucoup plus rapide et surtout plus profonde génétiquement », conclut le chercheur.

    Une preuve, si on en avait encore besoin, que l’homme ne fait pas toujours ce qu’il veut de son ami le chat !


    Autres articles à lire

  • 10 races de chats qui ne craignent pas le froid

    ChatsSi, à l’entrée de l’hiver, tous les chats voient leur pelage s’étoffer pour se protéger du froid, tous ne sont pas pourvus de la même toison. Selon sa race, l’animal se verra en effet équipé naturellement d’une fourrure plus ou moins dense, plus ou moins abondante, plus ou moins efficace contre le froid et l’humidité.

    04 Décembre 2017
  • Les Français n'en ont que pour le chat !

    ChatsToujours plus nombreux dans les foyers français, très loin désormais devant le chien, les chats ont la cote. Selon les résultats de la nouvelle étude* de Kantar TNS et de la chambre syndicale des fabricants d’aliments préparés pour animaux familiers (FACCO), près de 13,5 millions d'entre eux partageraient notre quotidien, contre 7, 3 millions de chiens. Mais savez-vous quelle race a notre préférence ?

    02 Juin 2017
  • Le félin confondu avec un léopard était bien un serval

    ChatsUne habitante de l’Hérault a appelé ce week-end la gendarmerie pour signaler la présence d’un léopard sur son toit : après avoir pensé, dans un premier temps, qu'il s'agissait d'un chat savannah, la gendarmerie découvre qu'il s'agit d'un serval, un félin sauvage.

    09 Mars 2018
  • Les 10 races de chats les plus rares

    ChatsNos 12,7 millions de félins, stars des foyers français et des réseaux sociaux, méritaient bien leur jour de gloire ! Ce 8 août, le monde célèbre la journée internationale du chat. L’occasion de découvrir dix matous particulièrement rares, totalement inconnus du grand public. Ceux-ci existent grâce à quelques éleveurs passionnés qui se comptent parfois sur les doigts d’une seule main...

    08 Août 2016
  • Une journée internationale pour célébrer le chat noir

    ChatsAujourd’hui, 17 août, c’est la journée internationale du chat noir. Il fallait bien cela pour réhabiliter un chat que les superstitions ont associé aux sorcières et autres maléfices…

    17 Août 2016
  • Les chats tricolores sont-ils toujours des femelles ?

    ChatsTous les mammifères ne possèdent pas le même nombre de chromosomes : l’Homme en possède 23 paires et le Chat 19. Cependant, quel que soit le nombre de chromosomes, le sexe est détermine par une paire de chromosomes particuliers, les chromosomes sexuels X et Y. Chez le Chat, le chromosome X joue un rôle particulier dans la couleur du pelage.

    13 Avril 2019
  • Les 3 races de chats préférées des Français

    ChatsÀ eux trois, ils totalisent presque la moitié des naissances de chats de race en France. Tout en haut du podium, celui qui bat tous les records n’est autre que le maine coon.

    29 Décembre 2018
  • Peut-on avoir un chat lorsque l’on est allergique ?

    ChatsDans son livre « Tout sur votre chat », la vétérinaire et chroniqueuse animalière Hélène Gateau apporte des conseils et des réponses claires à toutes les questions que les futurs ou actuels propriétaires de félins peuvent se poser. Parmi elles, la problématique des allergies, pas forcément rédhibitoires si l'on souhaite vivre avec un chat…

    26 Octobre 2017
  • Quand ça fait mal…

    ChatsLa douleur est inévitable dans la vie de votre petit compagnon : à l’occasion d’une maladie, d’une blessure, d’une opération, etc. Si les progrès vétérinaires permettent aujourd’hui de l’atténuer sensiblement, voire de la supprimer, vous pouvez également agir à votre niveau…

    10 Juillet 2017
  • Une licence obligatoire pour les chats dans une petite ville du Québec

    ChatsDésormais, à Mont-Tremblant, au Québec, les propriétaires de chats devront payer une licence de 25 dollars canadiens par chat. Une mesure pour lutter contre les chats errants…

    22 Avril 2016
  • Quand nos animaux s’adressent à nous

    ChatsSi nous ne savons pas précisément ce que nos chiens et nos chats veulent nous dire, il est aujourd’hui certain que leurs aboiements et miaulements nous sont tout particulièrement destinés.

    01 Juin 2016
  • La sexualité de nos animaux 41/50

    ChatsC’est le printemps ! Pour l’occasion, Animaux-online vous propose une série de cinquante articles sur la sexualité de nos animaux. Vous allez enfin tout savoir sur ce que vous n’avez jamais osé demander. Aujourd’hui… la disponibilité.

    12 Mai 2016
  • Le rappel des vaccinations

    ChatsLa vaccination est un moment important dans la vie de nos chats et chiens. Lors de la visite annuelle chez le vétérinaire, ce dernier en profite souvent pour faire les rappels et mettre à jour le carnet de vaccinations. Un document sanitaire indispensable lorsqu'on confie son animal ou qu'on voyage avec lui…

    15 Juin 2018
  • DIY : 3 jouets à fabriquer pour son chat

    ChatsVous êtes d’humeur bricoleuse et vous cherchez à faire plaisir à votre chat ? Voici trois tutoriels pour apprendre à réaliser une canne à pêche, un jeu de réflexion et un tunnel pour votre matou adoré !

    16 Février 2019
  • Comportements gênants et solutions 2/10 : mon chat griffe tout

    ChatsNi zinzins, ni toqués, ni psychopathes! Nos animaux quand ils disjonctent ne sont pas plus malades que nous. C’est juste qu’ils pètent les plombs face aux conditions de vie que nous leur proposons, pensant souvent bien faire. Voici le top 10 des comportements gênants et leurs solutions. Aujourd'hui : mon chat griffe tout.

    02 Juillet 2016
  • Notre chat est-il opportuniste?

    ChatsLes chats font souvent l'objet d'idées préconçues. Mais qu'en est-il vraiment?

    05 Octobre 2016
  • Grippe : les chats aussi pouraient-être touchés

    ChatsL’épidémie de grippe court toujours et le virus H3N2, touchant les hommes et les chiens, pourrait également être à l’origine de pathologie chez les chats, comme l’a montré une étude américaine.

    27 Janvier 2017
  • Comportements gênants et solutions 10/10 : mon chat est glouton

    ChatsNi zinzins, ni toqués, ni psychopathes! Nos animaux quand ils disjonctent ne sont pas plus malades que nous. C’est juste qu’ils pètent les plombs face aux conditions de vie que nous leur proposons, pensant souvent bien faire. Voici le top 10 des comportements gênants et leurs solutions. Aujourd'hui : mon chat ne pense qu'à manger.

    10 Juillet 2016
  • La sexualité de nos animaux 21/50

    ChatsC’est le printemps ! Pour l’occasion, Animaux-online vous propose une série de cinquante articles sur la sexualité de nos animaux. Vous allez enfin tout savoir sur ce que vous n’avez jamais osé demander. Aujourd’hui… la masturbation.

    22 Avril 2016
  • Choupette, la chatte birmane de Karl Lagerfeld, est orpheline

    ChatsChoupette est entrée dans la vie de Karl Lagerfeld sans y être invitée. Mais la chatte sacré de Birmanie a su conquérir le cœur du couturier dont l'humour et les piques en effrayaient plus d'un. Pas Choupette qui, depuis le 19 février, pleure la mort de son maître adulé par la planète. Que va devenir Choupette ?

    20 Février 2019