La Loire, le dernier fleuve sauvage


  • La Loire, le dernier fleuve sauvagePhoto : Pierre Vernay
  • Faune sauvage

    Vivant au gré des crues, le plus long fleuve de France et ses multiples îlots offrent un réservoir encore riche d’espèces animales. À chaque saison, la rencontre est magique. Oiseaux, castors, sangliers, chevreuils… s’offrent immanquablement à l’œil attentif et discret.

    En cette soirée automnale, il n’y a plus guère qu’un rouge-gorge qui chante encore à la tombée de la nuit. Posté et caché dans un bras secondaire de la Loire, j’attends. J’attends que la magie opère et m’offre à nouveau le grand spectacle de la vie sauvage. Quelques craquements de branches sur l’île m’avertissent enfin de la présence de sangliers. Tous les sens en éveil, je guette par l’ouverture de mon affût quand soudain un trio sort discrètement de la végétation à une centaine de mètres et commence à manger je ne sais quelles nouvelles herbes poussées sur le sable. Les sangliers restent à peine deux minutes puis finissent par traverser le bras d’eau pour s’enfoncer à nouveau dans la forêt alluviale. Mais quelques minutes plus tard, c’est une chevrette et ses deux faons qui s’aventurent à découvert. Les deux petits de l’année en profitent même pour téter leur mère.
    Les centaines d’heures d’affût passées le long de la Loire m’apportent toujours la joie infinie de voir évoluer les animaux sans bruit – à l’exception des sangliers parfois. Chaque journée d’observation tient ses promesses à condition de ne rien exiger de la nature. Ses hôtes peuvent se dévoiler comme rester cachés.

    entre crues et étiages

    Avec son millier de kilomètres depuis le Massif central jusqu’à l’océan Atlantique, la Loire est ­souvent perçue comme le dernier grand fleuve sauvage d’Europe. Contrairement au Rhin, au Danube et à bien d’autres fleuves canalisés pour favoriser le transport fluvial, la Loire continue de vivre au gré des crues et des étiages, noyant ses forêts alluviales ou, au contraire, asséchant complètement ses bras secondaires dans lesquels il n’est pas rare de ­relever des températures de plus de 50° C ! Cela crée une formidable mosaïque de paysages qui se font et se défont au gré de la vie du fleuve. Et que ce soit dans la réserve naturelle de la Loire, après La Charité-sur-Loire, ou plus en amont jusqu’à Nevers, ou en aval jusqu’à Cosne, la Loire occupe une place de choix auprès des naturalistes qui y relèvent un grand nombre d’espèces animales et végétales. Parcourue par de nombreux îlots qu’occupent des forêts alluviales bien adaptées à ces conditions particulières (inondations, sols sableux et mobiles), elle abrite un grand nombre d’essences qui, selon l’âge et la hauteur des îles, offrent un couvert végétal différent. Parmi les plus petites, on reconnaît saules pourpres et saules des vanniers. On trouve aussi des îles couvertes de forêts de bois tendres (saules blancs et peupliers noirs) qui ont besoin de la proximité de l’eau pour se déve­lopper. Enfin, dans les zones moins exposées aux crues, se dressent les forêts de bois plus durs comme les frênes, les ormes ou encore les chênes. Tous ces couverts créent un milieu très sauvage dans lequel on a parfois de grandes difficultés à se déplacer. Pas étonnant que cette jungle ligérienne devienne le refuge de gros mammifères comme les sangliers ou les chevreuils qui fuient les zones de chasse plus exposées.
    En été, au gré de la dynamique du fleuve, des îlots de sable et des grèves surgissent de l’eau et sont investis par de nombreuses colonies de sternes pierregarins et de sternes naines. Les petits gravelots, bien moins farouches, y nichent également à même le sable. Mais qu’advienne une remontée des eaux et les couvaisons sont emportées. D’une saison à l’autre, le paysage de la Loire n’est jamais identique et c’est bien en cela que réside son charme.
    C’est à l’aube et au crépuscule que les oiseaux se font le plus enten­dre, passereaux bien sûr, dont les inévitables espèces de pics qui tambourinent aux troncs, mais aussi les hérons, les aigrettes, les faucons crécerelles, les buses, les éperviers en chasse ou encore le très rare pygargue, l’aigle pêcheur.

    les fusées turquoise

    Parmi les chants les plus attachants, celui de l’œdicnème criard, un oiseau migrateur venu d’Afrique avec ses grands yeux jaunes spécialement adaptés à la vision crépusculaire. Une descente silencieuse de la Loire en canoë ou en kayak permet de repérer la présence des martins-pêcheurs qui volent au ras de l’eau comme des fusées turquoise avant de se dissimuler parfaitement dans la végétation. Il faut attendre un bruyant plongeon dans l’eau pour qu’il se trahisse à nouveau. Sur certaines portions du fleuve, là où le paysage tient davantage de la brousse africaine, il n’est pas rare d’entendre voler des colonies de guêpiers d’Europe avec leur chant roulant, chassant avec une dexté­rité incroyable guêpes, bourdons ou pa­pillons pour aller les assommer sur une branche avant de les gober. Si l’on prend la peine de se dissimuler, on aura peut-être la chance d’assister à des scènes d’offrandes, voire des accouplements. Ces oiseaux multicolores sont, avec les martins-pêcheurs et les loriots jaunes souvent invisibles, les plus colorés de la Loire.
    Les grandes étendues de pelouse sèche brûlée par le soleil en été sont colonisées par des buissons de pruneliers et d’aubépines qui offrent nourriture et lieu de nidification à de nombreuses espèces d’oiseaux dont les tariers pâtres, les fauvettes grisettes ou les bruants proyers. On estime que la seule réserve naturelle du Val de Loire abrite près de 220 espèces d’oiseaux et 620 espèces végétales dont certaines sont invasives (renouée du Japon, jussie). En l’espace de trois mois, elles peuvent ainsi éliminer les plantes traditionnelles ligériennes.
    Au ras de l’eau, quand on espère surveiller les castors, ce sont les ragondins qui se montrent. Parfois, on relève des traces de loutres, encore très discrètes sur le territoire. Ce sont surtout les chevreuils et les sangliers qui parcourent les grands espaces de la Loire sauvage. Les martres des pins, les blaireaux et les renards, discrets et furtifs, se laissent plus rarement observer mais leur présence témoigne d’un écosystème très complet.
    Chaque saison est palpitante. Si les mois d’avril, mai et juin sont hauts en couleur tant la reproduction des oiseaux bat son plein, le mois d’août est celui du rut du chevreuil. Il n’est pas rare alors de pouvoir observer ensemble brocard et chevrette.
    Le mois de septembre n’est pas en reste car il conjugue de belles observations de mammifères aux couleurs de l’automne. Mais c’est bien en octobre que les couleurs sont à leur apogée et c’est alors un grand plaisir de parcourir les chemins de la Loire à pied. Novembre déjà, et les premières vagues migratrices de grues cendrées traversent le ciel de Bourgogne ligérienne. La plupart s’en va rejoindre le sud de l’Espagne mais, depuis une bonne décennie, quelques milliers de grues stationnent le long de la Loire et ­profitent des restes non récoltés des grandes plaines céréalières avant de trouver refuge, le soir, dans des dortoirs inaccessibles aux prédateurs et situés sur les grèves de sable. La migration des grues cendrées est, avec le brame du cerf, l’un des ­grands moments de la vie sauvage en France. Le chant des grues valant, à lui seul, le détour ! ­Ces grands oiseaux resteront sur la ­Loire jusqu’à la fin du mois de février avant de regagner le nord de l’Europe pour s’y ­reproduire. Il est encore temps d’aller les voir…

    Découvrir la Loire

    Un lieu
    Le pavillon du milieu de Loire Cet espace bien pensé présente, par des expositions et des animations, les richesses de la Loire. Une visite s’impose avant de partir au fil de l’eau.
    17, quai Jules-Pabiot,
    58150 Pouilly-sur-Loire.
    Tél. : 03 86 39 54 54
    pavillon-pouilly.com

    Une sortie
    La découverte en canoë C’est sur l’eau que l’on est le plus proche de la faune sauvage. Pagayer dans le silence du matin ou du crépuscule invite à la rencontre. Vous pouvez opter pour une sortie avec un guide qui vous fera découvrir des lieux insolites.
    Loire Nature découverte : quai de Loire, 18300 Saint-Satur.
    Tél. : 02 48 78 00 34 - loirenaturedecouverte.com

    Un site
    Le site de la réserve naturelle du Val de Loire pour une découverte documentée… reserves-naturelles.org/val-de-loire

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