Le bulldog anglais est-il en danger d’extinction ?


  • Le bulldog anglais est-il en danger d’extinction ?Photo : Shutterstock
  • Chiens/ Races

    Trop ridé, trop lourd, trop malade… des voix s’élèvent depuis quelques années pour dénoncer les excès dans l’élévage de cette race millénaire. Une étude américaine a même parlé de « point de non-retour » du bulldog anglais. Info ou intox ?

    En mars 2016, une étude parue dans la revue américaine Canine Genetics and Epidemiology incitait les éleveurs de bulldogs anglais à croiser leurs reproducteurs avec d’autres races afin de sauver ces chiens. Réalisée par une équipe de chercheurs de l’université vétérinaire de Californie, l’étude dénonçait la mauvaise santé des représentants de la race que la sélection a appauvrie d’un point de vue génétique au point qu’elle a, selon les auteurs, atteint un point de non-retour.

    Les vétérinaires de l'étude s’appuient sur les recherches ADN effectuées sur un échantillon de 102 bulldogs anglais qui ont mis en évidence une diversité génétique très faible en raison du petit nombre d'individus de la population fondatrice de la race.

    Pour sauver le « soldat » bulldog anglais, des éleveurs américains ont donc décidé, il y a quelques années, de le croiser avec d’autres races afin de lui redonner de la diversité génétique. Cela a abouti à la création d’une nouvelle race, le olde English bulldogge, non reconnue en France, qui est en réalité la résurgence d’une ancienne race de travail et de protection tombée en désuétude vers le milieu du XIXe siècle avec l’interdiction des combats contre les taureaux où le chien était très employé.

    Les éleveurs français

    En France, les professionnels du bulldog anglais sont évidemment concernés par ces publications scientifiques et par les polémiques qui agitent la filière depuis quelques années. « En réalité, cela concerne toutes les races dites brachycéphales, répond Hélène Denis, présidente du Club du bulldog anglais, pas simplement le bulldog anglais, mais le carlin et le bouledogue français, qui ont aussi une face plate. Notre race est une figure emblématique de ce problème. »

    Si la présidente ne nie pas que la race est vulnérable en raison de la faiblesse de son réservoir génétique, elle reconnaît que ce chien massif très populaire (2 000 naissances enregistrées chaque année en France auprès du Lof) est victime d’un « bashing brachycéphale » par une certaine catégorie d’extrémistes de la protection animale. « C’est vrai qu’il existe un certain nombre de bulldogs anglais qui ont de nombreux soucis à cause de leur sélection, reconnaît l’éleveuse. Et nous dénonçons régulièrement ces chiens qui proviennent d’élevages en batterie, non reconnus par notre club de race, avec des reproducteurs peu fiables. Mais il y a plein de bulldogs anglais qui sont en bonne santé, qui ont une vie sans souffrance. Au sein du club de race, nous nous battons pour que la tendance à l’hypertype (l’exagération de certaines caractéristiques physiques comme la face plate, ndlr) soit contenue, renchérit-elle. Mais il faut reconnaître que le grand public en est friand. On a l’impression que plus c’est monstrueux, plus ça leur plaît ! »

    Pour freiner cette mode, le club de race agit sur deux fronts : les juges des expositions canines, qui influent sur les tendances du standard, et le grand public, qu’il faut éduquer dans ses goûts. « Nous avons d’ores et déjà fait apporter des modifications au standard de la race, confie Hélène Denis, comme la suppression de tous les superlatifs des caractéristiques (très ridé est devenu ridé, par exemple) afin de ne plus encourager les excès. Nous communiquons aussi auprès du grand public, lors des expositions, des salons ou dans les magazines comme 30 Millions d’amis pour montrer à quoi ressemble un vrai bulldog anglais, sans excès. »

    Pour cette éleveuse, c’est la recherche de l’hypertype qui est la cause de l’appauvrissement génétique dont parle l’étude américaine. En sélectionnant à outrance certains gènes, les éleveurs en ont fait disparaître d’autres dont le retour est effectivement impossible une fois que c’est fait. « Quand on élimine, résume-t-elle, c’est pour toujours ! C’est cela le point de non-retour ».

    En France, la politique de la sélection officielle est désormais d’assurer une très bonne traçabilité des reproducteurs et de ne croiser que les individus qui sont en parfaite santé et pas dans l’hypertype. « Ils sont encore nombreux chez nous et nous disposons d’outils pour les privilégier, comme le pedigree, avec au besoin des tests pour vérifier que le chien présenté est le bon, les confirmations qui écartent de la reproduction les sujets qui respirent mal, ont des problèmes de peau ou de squelette, les tests d’aptitudes naturelles et certains tests de santé réalisés par des vétérinaires, comme les échographies cardiaques. »

    S'il existe aussi des tests génétiques produits par des laboratoires qui permettent d’identifier, avant le croisement, la présence ou non d’une maladie potentielle, l’éleveuse n’encourage pas à y recourir systématiquement. « Je crois qu’il existe à ce jour 9 tests génétiques pour les bulldogs anglais. Les labos en sortent un toutes les semaines et certains recherchent des maladies qui concernent à peine 2% des bulldogs anglais. C’est un marché et la principale cause de mortalité (25% des décès), ce sont les problèmes cardiaques dans notre race. Je préfère que les éleveurs dépensent leur argent pour une échographie cardiaque ! »

    Persuadée qu’il y a, en France, un réservoir génétique suffisant pour assainir la race, Hélène Denis évoque néanmoins la possibilité de croiser les reproducteurs français avec des bulldogs anglais d’importation pour « retremper » la race. « Moi-même, j’en ai importé d’un peu partout, cela se fait depuis des années et il y en a de très bons dans d’autres pays ».

    La retrempe, justement, c’est-à-dire le fait de croiser une race avec une autre pour enrichir le patrimoine génétique, n’est à ce jour pas explorée par le club de race français du bulldog anglais. Mais Hélène Denis suit l’expérience suisse de très près. « C’est une éleveuse suisse que j’admire qui a tenté l’expérience en Suisse, raconte Hélène Denis. Elle est très sérieuse et a fait cette retrempe avec des olde english bulldogge très bien sélectionnés. Mais elle a été un peu victime de son succès, la machine s’est emballée et cela a abouti, du coup, à la création d’une nouvelle race : le bulldog continental, qu’on appelle le conti. C’est un chien très haut sur pattes, avec un nez plus long et une grande queue, qui n’a plus grand-chose à voir avec le bulldog anglais même s'il reste un bulldog. Je ne me lance pas dans son élevage car cela correspond à une autre clientèle, amatrice de chiens plus vifs. Mais je m’y intéresse beaucoup. »

    Le bulldog continental, Shutterstock

    Le bulldog continental est une race reconnue en France, qui dispose d’un livre des origines. Elle est aussi reconnue en Allemagne (qui a vu le bulldog anglais quasiment disparaître, victime du bashing brachycéphale) et en République tchèque. Elle n’est pas encore reconnue au niveau international.

    Son avenir en France semble assuré et la première exposition nationale d’élevage a d’ailleurs lieu ce week-end, les 10 et 11 septembre, à Dompierre-les-Ormes (71), sous la tutelle du Club français du bullmastiff et du mastiff. L’occasion de découvrir cette nouvelle race… 


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