Dans l'ombre de son maître


  • Dans l'ombre de son maîtrePhoto : Shutterstock
  • Chiens/ Comportement

    «Son chien le suit comme son ombre», «elle traîne son chien de poche» ou encore «tel maître tel chien» sont autant d’expressions qui renforcent l’idée selon laquelle le chien calque son attitude sur celle de son maître. Mais est-il vraiment le miroir de nos comportements ?

    Nous pouvons tous répon­dre de façon quasi catégorique : «Mais bien sûr qu’un chien calque son comportement sur celui de son maître» ! Nombre de situations le prouvent. Par exemple, quand un chien aboie sur un individu dont son maître a peur ; quand les chiens de la maison dorment dans le salon pendant que leur maître regarde la télé, et se déplacent dans une autre pièce dès que celui-ci s’y rend…
    Pourtant, si les situations d’imitation des comportements des maîtres sont nombreuses, seules des études scientifiques permettent de comprendre les mécanismes qui entrent en jeu dans ce phénomène, et de savoir si tous les chiens le font ou seulement certains et dans des situations précises. Le sujet est encore peu étudié par la communauté scientifique mais certaines études récentes confirment notre sentiment.
    L’une d’elles s’est intéressée aux couples maître-chien formés à la détection d’explosifs. Dans une expérience, deux groupes étaient constitués. Dans le premier, les maîtres avaient reçu de fausses informations sur l’emplacement des explosifs ; dans l’autre, les maîtres connaissaient soit le bon emplacement, soit ne savaient pas où se trouvaient les explosifs. Dans le groupe où les maîtres avaient des informations erronées, les chercheurs ont observé que les chiens faisaient plus d’erreurs (c’est-à-dire indiquaient la mauvaise place), même si les maîtres ne leur parlaient pas, ni ne communiquaient de façon consciente avec eux. Ces erreurs ont montré que les chiens sont sensibles au comportement – même non conscient – de leur maître, et calquent le leur dessus, même si cela va à l’encontre de la tâche qu’ils ont appris à faire.

    l’humain référent

    En Italie, une équipe de chercheurs s’est penchée sur les chiens de compagnie. Ils ont mené une série d’études sur un phénomène appelé le «référencement social». Il renvoie au lien qui existe entre une mère et son enfant et qui détermine la réaction de l’enfant calquée sur celle de sa mère. Ainsi, face à un stimulus inquiétant (par exemple, un médecin), l’enfant va observer la réaction de sa mère et calquera la sienne dessus. Si sa mère est calme et détendue, l’enfant interagit plus avec le médecin que si sa mère est stressée et tendue. Le lien d’attachement qui unit les chiens à leurs maîtres pouvant parfois être comparé au lien mère-enfant, les chercheurs ont voulu vérifier s’il existait un référencement à l’humain similaire au référencement social mère-enfant. Ils ont donc présenté aux chiens un objet inquiétant : un ventilateur avec des rubans accrochés qui bougent sous l’impulsion de l’air soufflé. Les maîtres avaient pour consigne, pour les uns de parler d’une voix positive et enjouée tout en s’approchant de l’objet inquiétant et de le toucher ; pour les autres de parler d’une voix négative et apeurée en s’éloignant le plus possible de l’objet.
    La conclusion des chercheurs est qu’il existe bien du référencement à l’humain dans cette situation puis­que les chiens ont fait des va-et-vient du regard entre l’objet et leur maître, avant d’adapter leurs réactions à celle de ce dernier. Dans le groupe où le maître s’est approché du ventilateur, les chiens ont passé plus de temps à proximité de l’objet, et certains l’ont même touché. Dans l’autre groupe, les chiens se sont tenus aussi éloignés que possible du ventilateur, et aucun ne l’a touché. Il est donc clair que les chiens calquent leur réaction sur celle de leur maître pour savoir quelle attitude adopter face à une situation inconnue ou un objet inquiétant.
    Notre équipe de chercheurs, au sein du refuge Aide aux vieux animaux, a voulu aller plus loin dans l’étude de ce phénomène et savoir si les chiens calquaient aussi leur comportement sur la réaction de leur maître face à une personne. Nous avons donc observé des chiens lorsque quelqu’un d’inconnu s’approchait d’une façon neutre. Les maîtres, qui participaient volontairement à l’expérience, devaient soit rester immobiles, soit faire trois pas vers la personne, soit au contraire reculer de trois pas pour s’en éloigner.

    réactions sensibles

    Les conclusions de notre étude ont été très claires : les chiens se comportaient différemment lorsque leur maître reculait devant la personne inconnue. Ils la regardaient plus rapidement – dans la nature, un animal sur le qui-vive regarde plus rapidement quelque chose qu’il considère comme menaçant – et mettaient plus de temps pour l’approcher et entrer en con­tact. Leur comportement vis-à-vis de leur maître était aussi différent : ils interagissaient plus avec lui, ce que nous pouvons interpréter comme une volonté ­d’obtenir plus d’informations et/ou celle d’être rassurés. Les chiens se comportent donc bien comme leurs maîtres, et ce même lorsque ces derniers rencontrent d’autres personnes.
    Y a-t-il des facteurs qui influencent le comportement des chiens et leur sensibilité à nos réactions ? Pour répondre à ces questions, notre équipe a comparé la réaction de mâles et de femelles, ainsi que celle de chiens de type berger et de molosses. Les mâles et les femelles ne se comportent pas de la même façon. Les femelles adressent plus de regards de la personne inconnue vers leur maître qu’elles fixent plus longtemps. Tout se passe comme si les femelles cherchaient plus d’informations auprès de leur maître que les mâles. Pour expliquer cela, nous supposons que les mâles sont en général plus «téméraires» que les femelles, et ont moins besoin de regarder la réaction de leur maître avant de décider comment se comporter. Cela peut être dû, aussi, à des différences hormonales et à une éducation différente donnée par les maîtres qui ont des attentes/réactions différentes selon le sexe de leur chien. Les bergers ont également plus de regards et de comportements dirigés vers leur maî­tre que les molosses, comme s’ils étaient plus dans l’attente d’une réaction de sa part que les molosses. C’est peut-être dû au fait que les chiens de berger ont été sélectionnés pour travailler avec l’humain, en suivant ses indications, contrai­rement aux molosses, plus autonomes. Cela peut aussi être dû à des différences d’éducation, les maîtres qui ont des bergers n’ayant pas les mêmes attentes et réactions que les maîtres qui ont des molosses.

    implication au quotidien

    Les chiens cal­quent donc leurs réactions sur les nôtres, même s’ils le font à des degrés différents. Ce point est essentiel à prendre en compte dans notre quotidien car cela peut avoir de grandes implications : si vous êtes plus stressé, votre chien le sera aussi. Si vous indiquez par votre ­comportement qu’il y a une raison pour se méfier de tel ou tel chien/personne, votre chien apprendra à réagir comme vous. Cela peut expliquer les réactions agressives de chiens dans de nombreuses situations.
    Il reste beaucoup à faire dans ce domaine du point de vue scientifique, notamment pour comprendre les mécanismes à la base de ce phénomène, mais ce qui est certain c’est que la grande sensibilité des chiens à nos comportements, même inconscients, a fait d’eux des champions dans l’art de nous comprendre et de calquer leur comportement sur le nôtre.


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