Les chevaux et nous


  • Les chevaux et nousPhoto : Shutterstock/Andrzej Kubik
  • Animaux de la ferme

    Son histoire est liée à la nôtre mais personne ne sait véritablement comment tout a commencé entre lui et nous... Mais pourquoi l’homme a-t-il domestiqué le cheval ? Pour le monter, l’atteler, le manger ? Figure-toi que les historiens ne le savent pas avec certitude… Animaux-online a décidé d’enquêter sur la belle et longue histoire qui unit l’homme et le cheval.  

    Si ce dernier a atteint aujourd’hui un statut d’animal de loisirs, il a joué, depuis la nuit des temps, un rôle des plus importants pour l’humanité et pour la civilisation moderne.  

    Une vieille connaissance

    Si le cheval a été domestiqué il y a 5 000 ans, l’homme le connaît depuis bien plus longtemps. L’équidé était même l’un de ses modèles préférés lorsqu’il dessinait sur les parois des grottes qu’il habitait. Dans celle de Lascaux, en France, il est même l’un des animaux les plus présents avec plus de 300 dessins ou gravures le figurant. Mais l’homme ne se contente pas de le regarder, il le chasse aussi. Dans certaines régions, il est même un gibier de choix. 

    5000 ans  de retard

    Il y a 10 000 ans, l’homme cesse de vivre uniquement de chasse et de cueillette pour s’adonner à la vie de fermier. Il se met alors à cultiver le blé et l’orge et domestique les vaches, les moutons et les chèvres. Quelques cochons encore proches du sanglier vivent à demi-sauvages autour de son habitation. Il a désormais tout ce qui lui faut sous la main pour manger et n’a plus besoin de parcourir de longues distances. Alors que tous ces grands ongulés ont été domestiqués durant la même période, le cheval ne le sera que 5 000 ans plus tard.  

    Chassé ou domestiqué ?

    Les plus anciennes traces de domestication du cheval ont été mises au jour dans deux villages préhistoriques. À Dereivka, en Ukraine, les fossiles de chevaux forment 90 % des ossements découverts, la preuve qu’ils étaient consommés en grand nombre. L’autre site se trouve au Kazakhstan. Les ossements y sont aussi très nombreux, mais surtout des traces de lait découvertes dans de très anciens récipients prouvent que les juments étaient traites. Et on ne peut traire que des animaux domestiques. 

    Première calvalcade

    Quand l’homme a-t-il pour la première fois cavalé sur le dos d’un cheval ? Personne ne sait. Les historiens sont divisés en deux clans. Les premiers pensent que l’homme est monté à cheval dès le début de sa domestication. Pour eux, les mors découverts sur des sites très anciens, vieux de plus de 5 000 ans, en sont la preuve. Les seconds imaginent que l’équitation n’a été inventée que 2 000 ans avant J.-C. Car c’est de cette époque que datent les plus anciennes représentations de cavaliers. 

    Arrête ton char !

    Deux mille ans avant J.-C., l’homme invente le char. Beaucoup plus léger que le chariot, il ne sert pas à transporter du matériel mais seulement un ou deux hommes. Attelé à deux chevaux, il permet d’aller plus loin, plus vite. L’utilisation du char se développe durant les guerres. La plus célèbre bataille de chars est celle de Qadesh. Elle oppose, en 1274 avant J.-C., les troupes du pharaon Ramsès II à celles du roi hittite Muwatalli II. Les chars étaient au nombre de 2 000 du côté égyptien et de 3 500 chez leurs rivaux. Une sacrée bataille ! 

    Des tarpans en France

    Le cheval de prjevalski et le tarpan sont tous deux des sous-espèces du cheval préhistorique. Si le cheval de prjevalski a été sauvé in extremis de l’extinction, le tarpan n’a pas eu cette chance. Trop chassé, il a disparu au XIXe siècle. Son proche descendant est le poney konik élevé en semi-liberté. Quelques troupeaux vivent aujourd’hui en France. Et certains sont visibles dans les marais de Vaux, le parc de Tavassieu et le parc de la Mélogne. Infos : arthen-tarpan.fr 

    La charge héroïque

    L’homme va très vite remplacer les chars par la cavalerie. Aux alentours des IXe et VIIIe siècles avant J.-C., les Assyriens sont les premiers à placer sur leurs champs de bataille des cavaliers. À cru, ils sont deux par cheval : l’un dirige, l’autre tire à l’arc. Durant la bataille d’Alésia, qui oppose les troupes romaines de Jules César aux soldats de Vercingétorix, la cavalerie gauloise est composée de 8 000 cavaliers. 

    La selle

    Vers les VIIIe et VIIe siècles avant J.-C., les Assyriens sont les premiers à utiliser des tapis ou des coussins pour protéger le dos du cheval et leur postérieur. Les peuples nomades des steppes inventent les premières véritables selles. Il faut attendre le 1er siècle pour qu’elles fassent leur apparition en Europe. 

    Les premiers mors

    Aux côtés des ossements, des morceaux de bois de cerf ont été découverts. Ces bois avaient été travaillés et présentaient des trous. Pour certains spécialistes, il s’agit des premiers mors utilisés pour guider les chevaux. Cela voudrait dire que peu de temps après sa domestication, l’homme a utilisé le cheval pour tracter des charrues ou monter sur son dos. 

    Chacun sa robe

    Les véritables chevaux sauvages comme ceux de prejvalski ou les tarpans ont tous la même couleur de robe : isabelle chez les premiers, gris souris pour les seconds. En revanche, les chevaux domestiques ont des robes différentes. Cette diversifi cation des couleurs est intervenue peu de temps après la domestication. 

    Avant le fer à cheval

    Inventée par les Romains, l’hipposandale est une semelle en fer fi xée au sabot par un système de lanières. Elle n’était utilisée que lorsque le cheval était blessé au pied. Ce sont les Gaulois qui ont inventé le fer à clous. 

    Trop petit pas assez fort !

    Lorsque l’homme a domestiqué le cheval, les boeufs tiraient déjà de lourdes charges. C’est donc tout naturellement que le cheval a été attelé. Seulement, l’équidé mesurait à peine 1,20 m au garrot et était bien moins fort que le bovin. Durant les siècles qui ont suivi, on lui a donc préféré l’imposant boeuf. 

    Deux salons à ne pas manquer autour du cheval en France : equitalyon.com ; salon-cheval.com


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