Le talent au bout du nez


  • Le talent au bout du nezPhoto : Sutterstock/sainthorant daniel
  • Chiens/ Education canine

    On ne compte plus les domaines dans lesquels le nez des chiens excelle. Aide à la recherche d’explosifs, de drogues, de personnes disparues, de cancers… Les truffes n’ont pas fini de nous en mettre plein la vue.

    Le chien a un meilleur flair que le nôtre. Son seuil de détection d’une odeur diluée est de 10 000 à 100 000 fois plus fin que celui d’un humain. Nous ne pouvons donc qu’imaginer le monde olfactif dans lequel il évolue, percevant des effluves odorants là où nous ne sentons rien.

    Dès sa domestication, le chien a été utilisé pour son flair. Probablement dans le cadre de la chasse pour permettre de localiser et de suivre le gibier. Aujourd’hui, les chiens de détection représentent une catégorie très importante des chiens de travail et sont utilisés dans de nombreux domaines. Tant que la substance à détecter dispose d’une odeur, de ce que les experts nomment une « signature olfactive », l’animal peut être conditionné à la détecter. L’entraîneur choisit alors de quelle manière le chien doit indiquer la présence de l’odeur : une alerte active (le chien aboie) ou plus passive (le chien s’assoit).

    Les experts  

    Nous connaissons tous l’utilisation des chiens dans la recherche d’explosifs et/ou de drogues aussi bien pour la douane, la police que l’armée dans les aéroports, aux frontières de certains pays et sur les zones de combat. Une étude américaine révèle que l’odorat canin représente actuellement le dispositif le plus performant de détection de mines antipersonnel, surpassant largement toutes les techniques mises au point par l’homme aussi bien en terme de rapidité, de flexibilité que de fiabilité. Moins connus du grand public sont les chiens détecteurs d’accélérateurs incendiaires (l’essence par exemple) qui constituent une aide précieuse pour les services de police et les sapeurs-pompiers afin d’évaluer la nature criminelle ou non d’un sinistre. Ces chiens sont à même d’indiquer la présence de produits inflammables plusieurs jours après un incendie.  

    Au tribunal  

    Les forces de l’ordre font aussi appel au flair du chien pour poursuivre des suspects. Ces chiens détectives sont capables de suivre la trace d’un individu, même dans des rues très fréquentées, jusqu’à 48 heures après le passage de la personne recherchée. Dans certains pays, le chien est même utilisé pour l’identification judiciaire, en associant l’odeur de suspects à celles retrouvées sur la scène d’un crime. L’odorologie, ce terme donné à la science des odeurs, s’est développée en Hongrie pendant la guerre froide. Elle y est aujourd’hui considérée comme une preuve tangible pour l’incrimination des suspects. Depuis quelques années, d’autres pays européens, dont la France, s’intéressent de près à cette procédure, mais celle-ci ne fait pas encore l’unanimité auprès des juges. Pourtant, les études scientifiques montrent que le chien présente de très bonnes capacités de reconnaissance et de discrimination des odeurs humaines. Par exemple, ils peuvent facilement identifier des odeurs provenant de différentes parties corporelles (odeurs de mains, de pieds, d’aisselles, etc.) comme appartenant à une même personne. Ils peuvent aussi retrouver un objet qui a été touché par quelqu’un parmi vingt autres objets, même si ce dernier n’a été touché du bout du doigt que pendant une durée inférieure à 2 minutes.   

    Une étude récente, réalisée en République tchèque, a même démontré que des chiens policiers, dix bergers allemands, étaient capables de faire la différence entre les odeurs de vrais jumeaux sans commettre la moindre erreur… sur trente tests chacun. Autant dire que le chien n’est pas le meilleur ami du criminel !   

    Un autre domaine dans lequel le flair du chien est désormais utilisé est celui de l’environnement. Le chien peut en effet localiser des sites contenant divers produits polluants, à de très faibles quantités, et permet alors d’en identifier la source et de prendre les mesures nécessaires avant que la dose de ces produits ne représente un danger pour l’homme. La recherche et la détection d’espèces animales protégées ou en voie d’extinction, comme le renard nain, le tigre de Sibérie, est aussi une tâche que l’on peut confier à un chien. Ce dernier est devenu un outil non négligeable pour la conservation, l’étude et la gestion de la faune sauvage. Ils sont également aptes à détecter des espèces « nuisibles ».

    Les termites, qui sont devenues un fléau dans certains pays, détruisant les constructions en bois en rongeant l’intérieur des charpentes, n’ont qu’à bien se tenir. Entraînés à la recherche de ces « fourmis blanches », les chiens les repèrent bien avant que les dommages ne surviennent. Une étude a évalué à 95 % leur taux de réussite dans l’exercice, montrant au passage qu’ils sont capables de faire la différence entre des termites et d’autres insectes comme des fourmis ou des cafards.   

    Docteur canin  

    Plus insolite est le talent des chiens dans la détection des tumeurs chez l’homme. L’histoire débute avec une anecdote publiée dans un journal médical à la fin des années 1980. Une patiente consulte son dermatologue car son chien ne cesse de renifler un grain de beauté sur sa jambe. La biopsie de cette zone, à laquelle l’animal semble porter un intérêt inhabituel, révèle la présence d’un mélanome. Il faudra pourtant attendre les années 2000 pour que de solides investigations soient menées dans le domaine. Depuis, la détection de plusieurs cancers par des chiens a pu être démontrée scientifiquement. C’est le cas du cancer de la peau, de la vessie, des poumons, des ovaires, du sein, ainsi que du colon. Les chiens de ces études atteignent des taux de performance avoisinant les 100 % pour certains types de cancers, tant pour indiquer qu’un individu est malade que pour attester qu’un autre ne l’est pas. Des niveaux de résultats qu’aucune machine en milieu hospitalier n’est capable d’égaler à ce jour.   

    L’intérêt des chiens pour la prise en charge des personnes atteintes d’un cancer est indéniable car plus la maladie est dépistée tôt, meilleures sont les chances de guérison. Parmi ces études, l’une d’entre elles rapporte un fait très intéressant. Six chiens étaient utilisés pour la détection du cancer de la vessie à partir d’échantillons d’urine. Étaient donc recrutées des personnes diagnostiquées comme présentant ce type de cancer ainsi que des sujets « sains », ne présentant pas la maladie. Ces dernières étaient enrôlées dans l’étude sur la base d’un résultat négatif à un examen médical classique de détection de ce cancer (cystoscopie, ultrasonographie). Lors de la phase d’entraînement, l’un des échantillons « sains » fut repéré par l’ensemble des chiens comme étant porteur de la maladie. Face à cette réponse sans équivoque des chiens, le médecin responsable de la personne concernée mena des examens plus approfondis... qui ont révélé la présence de cellules cancéreuses au niveau du rein droit.

    Un champ d’investigation  

    Bien que scientifiquement anecdotique, car cela ne concernait qu’un seul patient, cette donnée pourrait indiquer que les chiens sont capables de généraliser l’odeur associée à un type de cancer (celui pour lequel ils ont été conditionnés) à d’autres cancers. Cette possibilité doit faire l’objet de nouvelles recherches, impliquant davantage de participants et divers types de cancers. Et selon les nombreux spécialistes du domaine, l’unique facteur pouvant limiter l’entraînement du chien à la détection d’odeurs pourrait bien être … notre propre imagination.   

    LA CRISE D’ÉPILEPSIE ?
    Dans les années 1990, le comportement de 37 chiens répondant aux crises épileptiques de leur maître fut décrit dans des revues scientifiques. Pour plus de la moitié, les chiens manifestaient des comportements inhabituels juste avant la crise : aboiements, agitation... D’autres études ont depuis décrit des faits similaires et ont précisé que ces chiens manifestent ces comportements d’alerte entre 10 et 45 minutes avant la crise. Les chercheurs suspectent qu’ils réagissent à des modifications physiologiques subtiles de leur maître : rythme cardiaque, respiration, indices olfactifs... Toutefois, parmi la douzaine d’articles publiés, aucun ne démontre de manière scientifique que les chiens sont bel et bien capables de détecter la survenue d’une crise épileptique. Des recherches dans divers laboratoires européens et américains sont en cours.  

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