La « fabrication » des races de chiens racontée dans un roman


  • La « fabrication » des races de chiens racontée dans un romanPhoto : Shutterstock
  • Chiens/ Races

    Pour son douzième roman, l’écrivaine Agnès Michaux  a décidé de remonter le temps jusqu’au Paris du XIXe siècle. Le lecteur y suit un journaliste de 19 ans qui arrive dans la capitale et découvre que de tout petits chiens suivent comme leur ombre les femmes de la bourgeoisie. Mais d’où viennent-ils ?

    « Paris, 1889. Au crépuscule de l’Exposition universelle, Louis Daumale, jeune apprenti journaliste au Figaro, part à la rencontre de son époque. Mais très vite, une question l’obsède : d’où viennent ces nouveaux chiens que l’on voit aux bras des Parisiennes ? Dans un Paris hésitant entre science et occultisme, Louis Daumale suit la piste de ces chiens fin de siècle et découvre, derrière la joyeuse célébration du progrès, l’esquisse d’un avenir inquiétant, pour les chiens comme pour les hommes ». Voici ce qu’on peut lire sur la quatrième de couverture du nouveau roman d’Agnès Michaux : « La fabrication des chiens » (Belfond). C’est ainsi qu’en ouvrant le livre, le lecteur plonge, dans une époque fascinante, à la rencontre des journalistes, scientifiques, artistes, prostituées et végétariens du XIXe siècle. Et vous, savez-vous comment ont été créées les races ?

    Animaux-Online : Le roman est très ancré dans le réel. Tout ce qui est écrit est-il vrai ?

    Agnès Michaux : Le décor est le plus vrai possible. J’ai cherché sérieusement, j’espère que je n’ai pas écrit trop de bêtises. Je voulais être dans la vérité de l’époque, même dans de tout petits détails. La plupart des personnages ont vraiment existé. Au Figaro, seul le personnage principal, Louis, est inventé. Les anecdotes, les expériences scientifiques, la législation... Tout est vrai. J’ai beaucoup lu les journaux et les romans de l’époque ainsi que des livres d’histoire pour m'inspirer.

    Melania AvanzatoAgnès Michaux

    AO : Pourquoi avoir voulu parler de la fabrication des races de chiens ?

    A. M. : Ce sujet est né d’une forme de hasard. J’étais avec mon compagnon et on regardait Arte. Il y avait des images d’archives avec des chiens et il me demande : « Ça date de quand, les chiens ? ». Je lui dis : « Euh… De toujours. Ah ! Mais peut-être que les chiens de race tels qu’on les connaît aujourd’hui, ce n’est pas si vieux... ». Et donc, je suis allée vérifier. Pourquoi ça m’a subitement intéressée alors que je n’ai pas de chien ? Je n’en sais rien. Mais quand j’ai commencé à chercher, j’ai trouvé ça génial et il fallait que j’en fasse un livre.

    AO : Qu'avez-vous trouvé pendant votre enquête ?

    A. M. : J’ai, d’une part, trouvé des choses sur la manière dont les races ont été standardisées et sélectionnées et, d’autre part, je suis tombée sur un article anglais horrible sur le plus grand concours canin, le Kennel Club. Le chien qui avait gagné était moribond. C’était un pékinois sur un lit de glace. À force de sélection, ce chien n’avait pas de système de thermorégulation et avait beaucoup de poils. Donc, si on l’enlevait de la glace, il surchauffait et crevait. Ensuite, le chien qui avait eu la médaille d’argent était un berger allemand, dont la caractéristique est d’avoir le train arrière incliné. Mais là, c’était arrivé à une telle extrémité que ce chien, pendant son tour de piste, tremblait et ne pouvait même pas courir tellement son postérieur était affaibli. La société vétérinaire anglaise s’est offusquée et a déclaré qu’il fallait introduire de la bâtardise dans la race. Et puis, c’est inadmissible, d’un point de vue humain, de créer des chiens qui ont des maladies. Les personnes qui achètent un chien de race savent généralement de quoi il va mourir et à quel âge, ce n’est pas normal. Il y a 600 maladies génétiques répertoriées chez les chiens de race... Ce qui est dingue, c’est qu’à l'époque où se déroule l’histoire du roman, il y a toutes les théories eugénistes sur les hommes et ce sont les mêmes qu’on a appliquées aux chiens. On a donc la preuve, avec le chien, de l’aberration totale de la pureté de la race.

    AO : Quelle est la race qui, selon vous, a le plus souffert de la sélection ?

    A. M. : Dans mon livre, si j’ai choisi le king charles, qui est le chien d’un des personnages, ce n’est pas pour rien. Il a développé une maladie génétique neurologique et, aujourd’hui, je crois qu'il y a une chance sur trois d’avoir un chien malade. Avec la sélection, comme on a rapetissé le museau, la boîte crânienne est devenue trop petite pour le cerveau de l’animal. Il est donc comprimé et développe des sortes de kystes et des problèmes dans la moelle épinière. Ils ont des crises, souffrent beaucoup et la seule opération possible consiste à ouvrir le crâne pour soulager la pression. Lors de la chirurgie, on peut voir le cerveau sortir – comme je le dis dans le livre – comme un gâteau. C’est horrible et ces chiens meurent de cette maladie, en général…

    AO : Avant d’écrire ce livre, vous n’aviez aucune opinion sur les races de chiens ?

    A. M. : Aucune. J’ai connu plus de corniauds que de chiens de race, du coup c’était un peu hors de mon univers. Je savais que c’était des chiens sélectionnés mais – et je crois que c’est le cas pour beaucoup de gens – ça reste un peu abstrait. Sélectionné, en vrai, ça veut dire quoi ? Ça veut dire que sur une portée de 8, s’il n'y en a qu’un qui est conforme, on tue les 7 autres. Au XIXe siècle, pour faire le standard, c’est ce qu’on faisait. Après, ma vision de la cause animale n’a pas changé, elle a toujours été la même. C’est juste que, tout d’un coup, sur un animal en particulier, j’ai appris des tas de choses et il faut que les gens sachent. Il ne s’agit pas de ne plus acheter de chiens de race, mais juste de savoir d’où ça vient. Je pars du principe que, quel que soit le sujet, si on est conscient, c’est déjà bien. Pour être conscient, il faut savoir et quand on sait, on ne peut pas faire semblant de ne pas savoir. Au lieu de lire un essai ou de voir un documentaire, je pense que dans un roman, on percute les choses d’une manière beaucoup plus émotionnelle.

    AO : Quels messages souhaitez-vous faire passer à travers votre roman ?

    A. M. : Je veux montrer que, quoi qu’on en pense, même si on n’aime pas les chiens, nous avons une histoire commune et on sait de plus en plus de choses sur les préludes de cette histoire. Ce que je raconte au début du livre est une vraie découverte. Dans la grotte Chauvet, les chercheurs ont relevé des empreintes d’enfants et de canidés côte à côte. On peut donc supposer que le chien vivait déjà avec l’homme de manière pacifique, même s’il n’était pas forcément domestiqué. J’aimerais aussi que les gens ouvrent les yeux sur leur manière de consommer et d'exploiter la terre : quand le chien de race devient une sorte d’ornementation, il n’est pas plus qu’une voiture, une robe ou un meuble. On en prend un parce que c’est la mode, et quand elle est dépassée, on en change.

    AO : Alors que l’on parle des chiens de race, le personnage principal, Louis, finit par adopter un chien errant « moche », pourquoi ?

    A. M. : J’ai fait un personnage de chien libre. Ça, j’y tenais beaucoup. C’est-à-dire que ce n’est pas la petite chose de l’homme mais bien un animal a part entière. Mégot est un chien qui a accepté d’aller avec Louis. Ce dernier a commencé à lui donner à manger dans la rue, donc il vient, il a moins peur. Lui qui mène sa petite vie de chien errant, choisit Louis autant que Louis choisit le chien. C’est très important pour moi car la dignité d’un animal est là-dedans : je n’ai pas décidé d’avoir un chien, le chien aussi, il décide. Louis n’a pas un objet à poil organique, il vit avec quelqu’un. Il respecte aussi que son chien veuille s’en aller. Il a confiance en Mégot, comme il ferait confiance à un ami. Moi qui n’ai pas de chien, j’étais très émue en l’écrivant car je ne l’avais pas prévu mais c’était naturel qu’il adopte ce chien. C’est un brave chien, il le voit tous les jours. C’est de l’humanité simple que de le prendre et de le nourrir, de le brosser, de le laver, etc. Et le chien, il est content, car c’est un brave gars et il le sent, même s’il a 19 ans et qu’il fait des conneries.


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    Agnès Michaux est déjà en train de préparer le tome 2, dans lequel elle continuera de raconter comment est organisée la vie des chiens dans la société des hommes avec, notamment, la création du cimetière des Chiens, à Asnières-sur-Seine, en 1899, le fonctionnement des fourrières de l’époque, et la « fabrication » des chiens de guerre

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