Chats et chiens : que comprennent-ils de nous ?


  • Chats et chiens : que comprennent-ils de nous ?Photo : Shutterstock/Bachkova Natalia
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    Nous vivons à leurs côtés depuis si longtemps qu’on pense tout connaître de nos chats et chiens. Pourtant, la science nous montre chaque jour que nous en sommes loin. Des études récentes semblent démontrer qu’ils en savent beaucoup plus sur nous que nous sur eux…

    Un petit matin de 2006, Danelle Ballengee part faire son jogging dans les montagnes de l’Utah en compagnie de Taz, son chien. La jeune femme est une sportive de renom aux États-Unis, connue pour ses performances en trail. La course en terrain difficile, elle connaît. Pourtant, quelques secondes d’inattention la font chuter… de 18 mètres ! Consciente mais incapable de bouger, elle sera sauvée par Taz, qui ira chercher les secouristes pour les mettre sur la piste de sa maîtresse. Les exemples de chiens et de chats qui parviennent à porter secours sont nombreux. Mais, au-delà de la belle histoire, ces comportements interrogent les scientifiques sur la capacité de nos animaux à nous comprendre. Comment Taz a-t-il saisi l’urgence de la situation ? Difficile de savoir avec exactitude.

    Ce qui est certain, c’est que le chien partage la vie des humains depuis très longtemps. Le plus ancien fossile de son espèce a été découvert dans une grotte de l’Altaï, au sud de la Sibérie. Il est mort il y a 36 000 ans ; cela fait donc 30 siècles que le canidé est à nos côtés et qu’il évolue avec nous. Pourtant, nous ne savons rien ou pas grand-chose de lui. Sous prétexte qu’ils sont génétiquement plus proches de nous ou qu’ils ont l’air intelligent, les grands singes et les dauphins font l’objet de très nombreuses études qui ont débuté dès les années 1960. Pendant longtemps, trop familiers, chiens et chats n’ont pas été jugés dignes d’intérêt et la science les a ignorés. La fin des années 1990 marque heureusement un tournant. Les chiens – et plus récemment les chats – deviennent un sujet d’étude à part entière. Les scientifiques enquêtent sur leurs capacités intellectuelles et tentent de comprendre comment des espèces aussi différentes que la nôtre et celle des canidés, concurrentes même à l’origine, ont appris à vivre ensemble et à communiquer. 

    Nous commençons à entrevoir comment les chiens nous voient, nous comprennent et tentent d’entrer en communication avec nous. Si les chiens nous observent depuis 30 000 ans, cela fait à peine vingt ans que nous les regardons. Ils ont une bonne longueur d’avance sur nous et nous comprennent certainement mieux que nous ne les comprenons... 

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