Pour connaître l’humeur d’un cheval, observez ses yeux !


  • Pour connaître l’humeur d’un cheval, observez ses yeux !Photo : Shutterstock
  • Animaux de la ferme

    Comment savoir si un cheval est stressé ? Une nouvelle étude américaine vient de montrer que le type de contraction des paupières de l’animal informait avec précision sur son humeur.

    "Chez les humains, nous savons déjà que nous clignons des yeux différemment lorsque nous sommes sous pression. Certaines études ont montré que nous clignions davantage lorsque nous étions agités, tandis que d'autres trouvaient que nous clignions moins. Nous voulions voir si la vitesse de clignement des yeux des chevaux changeait aussi", a déclaré dans un communiqué Katrina Merkies, professeur au département des biosciences animales du collège d'agriculture de l'Ontario. Pour cela, elle et un groupe de chercheurs ont exposé 33 chevaux à trois situations stressantes. Les résultats de ces expériences, révélant l’importance du tressaillement des paupières comme indicateur, ont été publiés dans la revue Animals.

    Le plus stressant ? Être privé de repas !

    Katrina Merkies et son équipe ont recruté 33 chevaux de races différentes dans trois centres d'équitation de l'est de l'Ontario. Dans la première expérience, une balle a été lancée devant le cheval pour tenter de surprendre l'animal. Ensuite, le cheval a été séparé visuellement de son troupeau pendant quelques minutes. Enfin, l’animal a été privé de nourriture pendant trois minutes au moment du repas, tandis que ses compagnons étaient, eux, autorisés à manger. Pendant ce temps, les chercheurs ont filmé les chevaux, observant les changements dans les mouvements des yeux (clignements, demi-clignements et tressaillements de la paupière) et des oreilles, l’inclinaison de la tête et l’agitation générale.

    University og GuelphLes chercheurs ont tenté de surprendre les chevaux en lançant une balle devant eux.

    Ils ont constaté que le fait de ne pas donner à manger pendant quelques minutes était l’expérience qui stressait le plus le cheval, comme l'indiquait l'augmentation de son rythme cardiaque, son agitation et les mouvements de sa tête. Inversement, la séparation et le test de « surprise » ne suscitaient aucune réponse significative. "Il est important de noter que ce sont des chevaux d'équitation. Ils étaient donc habitués à être surpris et séparés. Mais la rétention de nourriture était nouvelle, c'est probablement la raison pour laquelle cela les a stressés", a expliqué Katrina Merkies.

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    Trois fois plus de tressaillements

    Lorsque les chercheurs ont regardé les vidéos au moment de la privation de nourriture, ils ont remarqué que les chevaux clignaient moins des yeux (5 clignements par minute, contre 9 au repos), mais leurs paupières supérieures se contractaient davantage. En effet, le tressaillement au niveau des paupières est passé d’une moyenne de 2 secousses par minute à 6 par minute. Selon les scientifiques, cette découverte pourrait fournir au cavalier un moyen simple de repérer quand leur animal commence à s’agiter car les chevaux sont éduqués à ne pas montrer leur stress. "Aucune mesure ne nous dira tout, mais c'est un autre outil que nous pouvons ajouter à ceux qui existent déjà afin de mieux comprendre nos animaux", a conclu l’auteure principale de l’étude.

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