Chant de baleines : l’histoire incroyable des premiers enregistrements


  • Chant de baleines : l’histoire incroyable des premiers enregistrementsPhoto : Shuterstock
  • Faune sauvage/ Océans

    Seuls les oiseaux, les humains et les cétacés – particulièrement les baleines – sont capables de chanter. C’est-à-dire d'utiliser un langage composé de phrases, avec des motifs qui se répètent dans le temps. Olivier Adam, commissaire de l’exposition Baleinopolis et spécialiste de la bioacoustique, nous raconte l’histoire incroyable de cette découverte.

    « En 1966, des personnes de la US Navy qui cherchaient à observer les sous-marins russes ont amené à deux experts une multitude d’enregistrements », commence à raconter Olivier Adam, commissaire de l’exposition Baleinopolis à l’Aquarium de la porte Dorée (Paris) et spécialiste en bioacoustique. Il s’agit de Roger Payne et Scott McVay, deux chercheurs travaillant principalement sur les oiseaux. « En gros, ils leur disent : "On n'a jamais vu de sous-marin mais par contre, on entend plein de baleines à bosse. Si ça vous intéresse, on vous les donne. Les deux scientifiques ont donc décidé d’écouter ces sons" », continue Olivier Adam.

    À lire aussi : Pierre Robert de Latour : 20 ans aux côtés des orques

    Très vite, ils s’aperçoivent que le nombre de vocalises est limité, qu’elles sont organisées dans le temps et qu’elles se répètent en boucle. « Ils utilisent alors pour la première fois le mot "chant" pour les cétacés », s’émerveille encore le passionné. En 1971, Roger Payne et Scott McVay écrivent leur article scientifique expliquant leur découverte et le soumettent à la très célèbre revue « Science », qui accepte naturellement de le publier. Cependant, au vu de leur trouvaille, les deux chercheurs demandent à ce que leur papier fasse la couverture du numéro. « "Science" leur répond que ce n’est pas possible puisqu’ils n’ont jamais publié avant, qu’ils ne sont pas connus, etc. Suite à ce refus, ils décident de ne pas publier leur article. Chez eux, c’est tout ou rien ! », continue Olivier Adam, amusé. Cette stratégie fonctionne puisque, six mois plus tard, l’éditeur de « Science » accepte finalement de leur donner la couverture.


    Couverture de la revue scientifique Science de 1971

    Un album interplanétaire

    En parallèle, Roger Payne et Scott McVay réalisent un album, intitulé : Songs of the Humpback Whales (chants de la baleine à bosse), dans lequel ils réunissent ces chants de baleines. C’est un succès immédiat qui dépasse rapidement les 100 000 exemplaires vendus. Les deux chercheurs en diffusent même des extraits aux Nations unies pour lutter contre la chasse à la baleine. « Scott McVay pensait qu’en leur faisant écouter les chants, ça allait les émouvoir et leur faire prendre conscience que ces cétacés étaient différents. Cela s’est passé avant le moratoire sur la chasse à la baleine de 1982 », précise le spécialiste de la bioacoustique. Ce moratoire sera accepté par les trois quarts des pays membres de la Commission baleinière internationale (CBI) et interdira la chasse à la baleine à des fins commerciales.

    À lire aussi :  Comment agir pour la protection des mammifères marins ?

    Plus fou encore, en 1977, la Nasa décide d’envoyer une capsule dans l’espace à destination d’une potentielle vie extraterrestre. « Ils ont donné les coordonnées de notre planète, avec des images de nous et de nos paysages, les objets que l’on utilise (dans les années 1970)… mais surtout les enregistrements de 55 langues humaines et une langue non humaine : le chant des baleines à bosse », précise le commissaire de l’exposition Baleinopolis. Cela montre à quel point la connaissance de cette civilisation marine a été (et est toujours) importante. D’ailleurs, en 2010, l'album a été intronisé au National Recording Registry, au même titre que Frank Sinatra ou Elvis Presley.


    Autres articles à lire

  • Dans l’Arctique canadien avec la licorne de mer

    Faune sauvageDe tous les cétacés, le narval est celui qui a sollicité le plus l’imagination des scientifiques. À quoi donc servait sa corne torsadée, cette unique défense, apanage des mâles, à quelques exceptions près ? Un mystère en partie résolu…

    08 Janvier 2018
  • Des répulsifs acoustiques sur les filets, bonne ou mauvaise idée ?

    Faune sauvageLe gouvernement vient d’adopter un plan de protection des cétacés, prévoyant notamment l'installation de répulsifs acoustiques sur les filets de pêche pour éviter que les dauphins se prennent dedans. Mais, selon l’association Sea Shepherd, ce dispositif fait plus de mal que de bien…

    11 Décembre 2019
  • Perturbateurs endocriniens : des dauphins de Floride contaminés

    Faune sauvageDes chercheurs américains ont découvert des phtalates dans l’urine de plusieurs dauphins. La source de cette contamination et les effets sur leur santé restent pour l’instant inconnus.

    06 Septembre 2018
  • La vidéo d’une écrevisse rescapée fait le tour du monde

    Faune sauvageOn y voit une écrevisse qui se mutile une patte pour éviter d’être ébouillantée vivante.

    06 Juin 2018
  • Amazonie : découverte de 6 nouvelles espèces de poissons-chats

    Faune sauvageLa forêt amazonienne n’a pas fini de révéler ses secrets puisque 6 nouvelles espèces de poissons-chats (un peu particulières) viennent d’être découvertes. Leur spécificité ? Une tête recouverte de tentacules !

    11 Février 2019
  • Une 'marée rouge' décime la faune aquatique en Floride

    Faune sauvageLes autorités ont décrété l'état d'urgence en Floride, où une 'marée rouge' dévastatrice noircit l'eau de mer et tue dauphins, tortues marines et poissons à un rythme effréné.

    16 Août 2018
  • Des albatros 'espions' contre la pêche illégale

    Faune sauvageDes grands albatros vont, ces prochaines semaines, aider à traquer dans les mers australes les bateaux suspects de pêche illégale, grâce à un système de balise porté par ces géants des océans, transmettant en quasi-simultané la localisation des navires qu'ils croisent.

    22 Octobre 2018
  • Céline Cousteau reprend le flambeau

    Faune sauvagePetite-fille du commandant et écologiste convaincue, Céline Cousteau prépare une série de documentaires pour France 3 : elle part sur les traces des explorations de la Calypso, avec un regard et des connaissances d’aujourd’hui.

    09 Juillet 2018
  • Les grands-mères orques participent à la survie des petits

    Faune sauvageLes orques qui ont encore leur grand-mère maternelle survivent plus longtemps que les autres, surtout quand le poisson est rare, rapportent des scientifiques lundi dans une étude qui ajoute une pierre à la connaissance d'un phénomène rare chez les mammifères : la ménopause.

    10 Décembre 2019
  • Nouvelle-Calédonie : des grands-mères aident la science en plongeant

    Faune sauvageUn groupe de grands-mères pratiquant la plongée en apnée aide les scientifiques à mieux comprendre l'écologie marine en photographiant des serpents de mer venimeux au large de la ville de Nouméa, en Nouvelle-Calédonie. Qui dit mieux ?

    25 Octobre 2019
  • Hécatombe au cœur de la Grande barrière de corail

    Faune sauvageClassé au patrimoine mondial de l’humanité, le vaste ensemble de coraux au large de l’Australie a subi des pertes « catastrophiques » lors d’une vague de chaleurs en 2016, l’une des quatre périodes de blanchiment depuis 1998.

    19 Avril 2018
  • Journée mondiale des océans : comment lutter contre le plastique ?

    Faune sauvageVendredi 8 juin est une journée internationale de sensibilisation au sort des océans. Cette année, elle est centrée sur le thème de la pollution plastique, qui tue 1 million d'oiseaux de mer et 100 000 mammifères marins par an.

    08 Juin 2018
  • La spectaculaire migration des crabes rouges

    Faune sauvageSituée au large des côtes australiennes, en plein océan Indien, la petite île de Christmas est chaque année, dès les premières pluies, le théâtre de la migration de dizaines de millions de crabes rouges vers la mer.

    06 Octobre 2019
  • Tortues : naissances exceptionnelles sur une plage de l'Hérault

    Faune sauvageC’est une première en France : une soixantaine d’œufs de tortues caouannes ont éclos sur une plage de l’Hérault. Comment se sont déroulées ces naissances ? Que signifient-elles pour l’espèce ? On vous explique tout !

    16 Octobre 2018
  • Qui veut la peau du concombre de mer ?

    Faune sauvageTrois espèces de concombre de mer viennent d’être inscrites sur la liste des espèces menacées d’extinction de la Convention sur le commerce international des espèces de faune et de flore sauvages menacées d’extinction (CITES). De quoi s’agit-il et pourquoi cette espèce concerne particulièrement la France et ses pêcheurs outre-Atlantique ?

    17 Novembre 2019
  • La sexualité de nos animaux 29/50

    Faune sauvageC’est le printemps ! Pour l’occasion, Animaux-online vous propose une série de cinquante articles sur la sexualité de nos animaux. Vous allez enfin tout savoir sur ce que vous n’avez jamais osé demander. Aujourd’hui… l'amour à plusieurs.

    30 Avril 2016
  • Agde : des récifs artificiels pour reconquérir la biodiversité ?

    Faune sauvageUne trentaine de récifs artificiels réalisés en impression 3D ont été mis en place mardi sur une dizaine de kilomètres du littoral de la ville d'Agde (Hérault) qui souhaite ainsi préserver et développer la biodiversité.

    29 Mai 2019
  • Il n'y aura pas de vaste sanctuaire marin dans l'Antarctique

    Faune sauvageLa Commission de conservation de la faune et de la flore marines de l'Antarctique échoue à créer le plus grand sanctuaire marin après sa réunion à Hobart, en Tasmanie. Les gouvernements présents ne sont pas tombés d'accord, alors que ce projet était soutenu par 22 des 25 membres de la Commission et plus de 2,7 millions de personnes dans le monde.

    02 Novembre 2018
  • Qui sont les tortues marines, fascinantes sentinelles des océans ?

    Faune sauvageApparues il y a 110 millions d’années, les tortues marines sont aujourd’hui menacées par les dangers que nous faisons peser sur nos océans. Pour mieux connaître et protéger ces incroyables voyageuses, Robert Calcagno, directeur de l’Institut océanographique de Monaco, publie un ouvrage de référence sur le sujet.

    15 Décembre 2017
  • Observez les phoques moines grâce à Youtube

    Faune sauvageCette espèce très menacée et difficile à observer, est désormais placée sous la surveillance de caméras installées sur une plage d’Hawaï. Ce dispositif, relayé sur Youtube, permet à la fois de contribuer à la protection de l’animal et de découvrir ces mammifères.

    18 Juillet 2017