Le chat doit-il sortir pour être heureux ?


  • Le chat doit-il sortir pour être heureux ?Photo : Shutterstock
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    Bien que domestiqués, tous les chats ne sont pas capables de vivre confinés. Notre matou est-il casanier ou vagabond ?

    Les prémices de la domestication du chat remontent à près de 10000 ans. Après son adaptation à la vie aux côtés des humains et à son rôle utile de chasseur, le chat a été embarqué sur les navires et s’est éparpillé à travers le monde. Aujourd’hui, présent sur tous les continents, il s’est conformé à des conditions de vie très variées. Dans la nature, les facteurs écologiques influent sur le mode de vie du chat, qui peut vivre en solitaire, en groupe ou en colonie selon l’abondance et la disponibilité des ressources alimentaires.

    Des postes d’observation

    A nos côtés, les chats se contentent parfaitement d’une vie en intérieur s’ils ont suffisamment d’espace et sont accoutumés à ces conditions depuis leur plus jeune âge. Il est en effet préférable que le milieu de vie d’un chaton soit similaire à celui dans lequel il évoluera à l’âge adulte. Bien sûr, il peut très bien s’accomoder d’un changement d’environnement au cours de sa vie si certaines précautions sont prises.

    L’espace doit être suffisamment grand pour répondre à ses besoins d’exploration, de dépense physique mais aussi pour lui permettre de se reposer en toute tranquillité. Au moins deux pièces librement accessibles sont indispensables à l’équilibre du chat. Mais la surface seule, calculée en mètres carrés, n’est rien. Il faut exploiter la hauteur, laisser les portes ouvertes et ménager des postes d’observation et des cachettes.

    Penny Bernstein, de l’université d’Etat de Kent, aux Etats-Unis, s’est intéressée au comportement de quatorze chats vivant dans une maison de 125 m² sans jardin. Elle a étudié l’utilisation de l’espace et les interactions des chats entre eux pendant quatre mois. Si les chats soumis à l’observation avaient des domaines vitaux propres à chacun, ces derniers se chevauchaient aussi beaucoup, c’est-à-dire que les matous partageaient parfois le même espace à des moments différents de la journée. Peu de conflits on été constatés, la cohabitation harmonieuse s’expliquant sans doute par le nombre de points d’alimentation et de lieux de couchage mis à leur disposition. Bien qu’encore rare, ce type d’étude intéresse de plus en plus les scientifiques qui axent certaines de leurs recherches sur le bien-être des chats « captifs », dont l’espace de vie est confiné. Il est effectivement essentiel d’enrichir nos connaissances sur le sujet.

    Un chat qui ne sort pas dépend de son propriétaire pour son alimentation et son besoin de dépense physique et mentale. D’après les travaux de Giuseppe Piccione et ses collègues de la faculté de médecine vétérinaire de Messine, en Italie, la présence et les soins de l’humain conditionnent très fortement le rythme d’activité des chats de compagnie. Les chats de l’étude vivaient dans une maison avec un accès au jardin restreint d’une heure le matin. Ils avaient deux pics d’activité dans la journée, un le matin au réveil et l’autre lorsque leur propriétaire rentrait du travail, en fin de journée.

    Dennis Turner, de l’université de Zurich, en Suisse, étudie le comportement du chat et les interactions entre l’humain et le chat depuis une trentaine d’années. Dans un de ses derniers articles, il souligne que les chats vivant exclusivement en intérieur nouent plus de contacts avec les humains que les chats qui ont un accès à l’extérieur. C’est sans doute une manière de compenser le manque de stimulations de leur environnement intérieur. Ces résultats montrent qu’il est vraiment important de prendre soin de son chat quand on est avec lui, mais aussi de lui procurer des occupations quand on est absent afin de pallier son ennui, et d’éviter d’avoir un pot de colle dès que l’on rentre à la maison.

    Sécuriser l’extérieur

    Certains chats peuvent prendre l’air sur un balcon ou une terrasse, ce qui leur permet d’observer les oiseaux de passage. On ne répétera jamais assez qu’il faut sécuriser l’endroit pour éviter toute chute inopinée. D’autres, plus chanceux, bénéficient d’un jardin clos ou même de tous les jardins du voisinage. Pour ceux qui peuvent sortir librement, il arrive que ce soient les humains qui choisissent les limites de leur territoire. Mais parfois, c’est Minou qui décide seul. Idéalement, il est préférable que le chat soit seul juge de l’heure de ses entrées et sorties et de l’étendue de son territoire. Mais si c’est impossible, beaucoup sont capables de se faire une raison. Avec un bon apprentissage, une routine avec des horaires de sortie peut s’installer.

    ShutterstockLe milieu de vie d'un chaton doit idéalement être similaire à celui dans lequel il évoluera à l'âge adulte.

    Soigner l’intérieur

    Mais, même quand le chat peut sortir à sa guise, il ne faut pas négliger l’aménagement intérieur, notamment en lui laissant assez de ressources pour qu’il puisse adopter les comportements nécessaires à son équilibre et à son bien-être. Car si, pour une raison quelconque, il est amené à rester enfermé pendant un certain temps, il faut qu’il se sente à l’aise dans la maison et ne soit pas trop perturbé par le changement imposé. Par exemple, laisser un bac à litière en permanence dans la maison lui évitera de le découvrir du jour au lendemain sans savoir l’utiliser.

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    Permettre au chat d’explorer le vaste monde est un enrichissement, mais cela n’est pas sans danger (accident de voiture, bagarre entre chats, maladie contagieuse, perte ou vol, etc.). Il faut peser le pour et le contre entre le niveau de bien-etre de l’animal et les risques qui entourent la sortie. Il n’y a aucune obligation a aller dehors, d’autantplus que certains chats n’en expriment pas l’envie. Cela depend de leur temperament, du voisinage, de la saison et du temps qu’il fait.

    REPENSER SON LIEU DE VIE

    Les chats de la campagne ont beaucoup plus souvent la liberte de s’aerer et, parfois, ils vivent exclusivement dehors, ou ils sont nourris et ou on leur procure un endroit pour s’abriter. Ce mode de vie se fait soit par defaut, l’animal etant peu familier aux humains, soit parce que l’humain considere que le chat est un animal independant et autonome qui peut tres bien vivre dehors toute l’annee.

    Les chats sont capables de s’habituer a de nombreux environnements et meme d’en changer plusieurs fois au cours de leur vie. Mais parfois le contexte ne leur convient pas car ils ne peuvent pas exprimer leurs besoins physiques et mentaux correctement et se sentent frustres. Ils se comportent alors d’une maniere qui ne nous convient pas toujours. Il est dans ce cas necessaire de repenser son lieu de vie. Attention aux chats du voisinage qui peuvent narguer le votre s’il est confine, par exemple. Cela peut etre une grande source de stress pour lui. L’ideal est donc, pour optimiser son bien-etre, d’adapter les conditions de vie aux besoins du chat. 

    Comment savoir s'il se sent bien chez nous ? Quand on souhaite adopter un chat, il est necessaire de prendre quelques precautions avant de faire son choix. Si nous n’avons pas la possibilite de lui permettre de sortir, il est conseille de selectionner un chat qui aura grandi ou aura deja vecu en milieu captif et qui est bien familiarise avec les humains. Pour repondre aux besoins du chat, il faut prendre en compte les caracteristiques de l’espece, de la race mais aussi ses particularites individuelles. Car si certaines races ont des besoins specifiques, les differences qui existent entre les individus sont aussi importantes a considerer. Certains comportements sont revelateurs d’une bonne sante mentale : toilette frequente et effectuee dans le calme, curiosite et mouvements exploratoires, deplacements reguliers entrecoupes de phases de repos. Ensuite, il est necessaire d’observer le chat et de savoir distinguer les signaux indiquant son etat emotionnel : position de la queue, de la tete, des oreilles, ronronnement, miaulement. Attention, il faut savoir que des vocalises peuvent aussi etre emises lorsque l’animal est stresse. Si votre chat est en bonne sante physique, vif et actif, avec un poil brillant et une bonne corpulence, il y a de bonnes raisons de penser qu’il est heureux avec vous...

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