Pourquoi le chat chasse-t-il ?


  • Pourquoi le chat chasse-t-il ?Photo : Shutterstock
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    Son impérieuse envie de chasser vaut parfois au chat les pires reproches. Bien nourri, il reste un incorrigible tueur de souris et d’oiseaux qu’il ne consomme pas toujours. Mais qu’est-ce qui pousse notre chat à courir après des proies ?

    Depuis quelques années, on accuse le chat d’être le premier responsable de la disparition des oiseaux. En cause ? Son insatiable envie de chasser alors que la plupart d’entre eux vivent dans des foyers où la nourriture est en libre-service. Sa réputation de tueur a même déclenché dans certains pays, comme l’Australie, des campagnes d’éradication afin de préserver des espèces dont il menacerait la survie…

    Pour le chat, comme pour toutes les espèces de prédateurs, la première fonction de la chasse est de se nourrir, lui et sa progéniture. Le chat chasse en solitaire sur toute la séquence. C’est-à-dire qu’il ne pratique pas l’exercice en groupe, comme les lions, où les uns rabattent tandis que les autres attrapent et tuent au bénéfice de tout le clan. Notre matou jette son dévolu sur les petites proies qu’il débusque, attrape et consomme seul (à l’exception des femelles avec leurs petits).

    Selon la saison, l’habitat, sa motivation, son expérience et sa faim, son choix se portera sur des rongeurs, des oiseaux, des reptiles ou des insectes. Son régime alimentaire de carnivore strict et son système digestif lui imposent de répartir ses repas en une dizaine de prises par jour. Une nécessité biologique que nous essayons de respecter en laissant à notre chat domestique un distributeur de croquettes à disposition qui délivre, pour certains, jusqu’à vingt rations par jour. Mais si nos croquettes et pâtées respectent les besoins nutritionnels du chat, dans la nature, ce dernier doit adapter sa chasse afin de trouver l’essentiel des nutriments dont son organisme a besoin. D’après des relevés d’études, les chats qui chassent consomment 60 à 70 % de petits mammifères (rongeurs, lagomorphes, etc.), 20 à 30 % d’oiseaux et jusqu’à 10 % d’amphibiens, reptiles et insectes.

    Une horloge réglée sur la nôtre

    Si le chat ganté, le descendant actuel sur le continent africain de l’ancêtre de nos chats, et le chat haret, chat domestique retourné à la vie libre, sont plutôt des chasseurs crépusculaires (aube et crépuscule), notre chat de compagnie a réglé son horloge sur la nôtre : il est plus souvent actif la journée que la nuit. Les travaux d’une thèse en éco-éthologie ont néanmoins observé des différences entre les saisons selon leur mode de vie. Ainsi, les chats de ferme chassent plus en hiver que les chats de compagnie. Ces derniers étant bien nourris pendant cette période, ils évitent la dépense énergétique. Mais, en été, ils ont une activité de prédation équivalente à celle des chats de ferme. Pourtant, ils sont nourris de la même manière… Alors qu’est-ce qui les motive ?

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    La réponse la plus évidente est que le comportement de prédation est ancré dans le patrimoine génétique du chat. Même bien nourri, il peut avoir envie de chasser. Cette attitude peut varier selon l’environnement et le tempérament du félin. Pour certains, l’instinct est si fort qu’il les pousse à lâcher une première prise pour en poursuivre une seconde qui a ravivé leur réflexe de chasseur. Ils ne pourront en consommer qu’une sur les deux, voire aucune. Tout dépend de leur appétit et de l’attrait de la capture. L’intérêt pour une nouvelle proie relève en fait d’un comportement réflexe, la vue et l’ouïe restant constamment en éveil. Parfois, le chasseur ne tuera pas sa victime, il la laissera repartir. C’est la faim qui augmente la probabilité de mise à mort de l’animal capturé.

    En revanche, ses poursuites ne sont pas toujours couronnées de succès. Des études ont démontré que pour une chasse réussie, le chat fait en moyenne trois à cinq tentatives. Et si l’expérience du chasseur peut augmenter ses chances de réussite, un chat inexpérimenté est tout à fait capable de capturer une proie. Bien sûr, il lui faudra plusieurs tentatives pour arriver à ses fins, mais chaque succès supplémentaire affinera sa technique.

    Des cadeaux qui n'en sont pas

    Parfois, il arrive que notre chat rapporte ses butins chez nous. Il les dépose à la porte d’entrée, sur le paillasson ou au beau milieu de la cuisine. Rarement ragoûtants, ces « cadeaux » n’en sont, en réalité, pas du tout. Il semblerait que cette démarche soit motivée par l’impérieux besoin de faire des réserves et/ou de les consommer en lieu sûr, sur ce qu’il estime être son espace de vie. Quand le chat ne consomme pas sa proie, on peut comparer la chasse à un entraînement de sportif de haut niveau. Le chat entretient ainsi ses réflexes et ses aptitudes comme le ferait un champion entre deux compétitions.

    C’est avec sa mère que le chaton apprend les bases de la chasse. Dès leur plus jeune âge, elle met ses chatons en contact avec leurs futures proies. Vers l’âge de 4 semaines, alors que leurs yeux sont ouverts, ils jouent avec les proies mortes qu’elle leur apporte. Ils les manipulent, les flairent, les grignotent pour en connaître le goût. Petit à petit, elle va leur apporter des proies de plus en plus vivaces avec lesquelles ils entraîneront leur habileté. Les chatons apprennent beaucoup en observant leur mère. L’apprentissage par imitation est une forme d’apprentissage social que les individus acquièrent en observant leurs congénères. Peu à peu, la chatte les mettra en si-tuation afin qu’ils acquièrent par eux-mêmes les bons comportements.

    En parallèle, les chatons apprennent les postures de prédation en jouant avec des objets. Vers l’âge de 6 semaines, ils commencent à s’intéresser à tout ce qui bouge. La coordination entre l’œil et la patte étant acquise, ils sont capables d’attraper des petits objets qui roulent. Ils les explorent, les escaladent, les attrapent fermement. La plupart des comportements appris lors du jeu pendant leur développement précoce vont leur permettre d’être efficaces, notamment en améliorant leurs capacités locomotrices et sensorielles.

    Même quand il ne voit pas sa proie, le chat peut la localiser grâce à son oreille particulièrement performante. Les bruits qu’elle fait en se déplaçant lui permettent, sans la distinguer, de s’en approcher discrètement, en restant très proche du sol. Il peut effectuer des mouvements de relèvement et d’abaissement du bassin associés à des balancements de la queue. Quand il est très près de sa cible, les vibrisses dirigées vers l’avant lui permettent de la garder en ligne de mire. En effet, sa vue est assez mauvaise de trop près.


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