Le chien est-il sensible à nos émotions ?


  • Le chien est-il sensible à nos émotions ?Photo : Shutterstock/Javier Brosch
  • Chiens/ Comportement

    Lui seul est capable de comprendre ce que je ressens », « quand je suis triste, il vient à moi comme pour me consoler », « si nous nous disputons, il aboie pour nous séparer »… les témoignages de la capacité de nos chiens à ressentir nos émotions sont nombreux. Que nous soyons tristes, gais, en colère ou en état de frayeur, il semblerait que nous puissions difficilement le leur cacher comme si l’évolution de nos deux espèces, côte à côte depuis des millénaires, avait donné les clés de notre âme à notre plus ancien compagnon. 

    Si les chercheurs se penchent sur la question de la communication entre l’homme et le chien depuis une quinzaine d’années, leur intérêt pour la communication émotionnelle entre nos deux espèces est bien plus récent. Une étude réalisée en Allemagne avait confronté des chiens à deux émotions humaines très différentes. Pour cela, ils avaient été introduits dans une salle où un expérimentateur se trouvait face à deux boîtes opaques identiques. Avant de laisser le chien accéder aux boîtes pour vérifier si de la nourriture s’y trouvait, un expérimentateur regardait à l’intérieur de chacune d’elles tout en exprimant une émotion. Pour l’une, il exprimait de la joie en souriant et en poussant un « Oh ! » joyeux ; pour l’autre, il exprimait le dégoût grâce à une moue renfrognée accompagnée d’un « Eww ! » de rejet. Les chiens étaient alors laissés libres d’aller explorer une boîte plutôt que l’autre. Spontanément, les chiens testés marquaient une préférence pour la boîte associée à l’émotion de joie de l’expérimentateur. Cela confirmait donc bien que les chiens étaient capables de faire la distinction entre ces deux émotions et pouvaient adapter leur comportement de manière appropriée. 

    LA RELATION À SON MAÎTRE

    Pour aller plus loin, les chercheurs ont conduit la même étude mais avec cette fois-ci une différence moins évidente entre les émotions proposées aux chiens. Pour l’une des boîtes, l’émotion restait la joie, mais pour l’autre, l’expérimentateur ne devait pas exprimer d’émotion. Il se comportait de manière neutre. À l’issue de l’expérience, il a été constaté que les chiens ne présentaient pas de préférence pour l’une ou l’autre des deux boîtes. Comme si la différence entre les deux émotions (la joie ou la neutralité) n’était pas perceptible par l’animal ou qu’il ne prenait pas en compte la distinction proposée. 

    Plus tard, une équipe de chercheurs italiens a repris le principe des boîtes en incluant cette fois-ci l’émotion de la peur, à la place de la neutralité. Dans cette expérience, ils ont pu montrer que les chiens préfèrent nettement approcher une boîte lorsque celle-ci est associée à une émotion de joie qu’une boîte qui génère une émotion de peur chez l’expérimentateur. La distinction a également été possible entre une émotion de joie et une émotion neutre, mais l’expérimentateur n’était autre que le maître du chien testé. Dans ce cas de figure, le choix du chien pour la boîte associée à la joie était nettement plus visible qu’avec une personne étrangère. Ce qui signifierait que le chien est capable d’associer les expressions émotionnelles de son maître à une certaine issue, favorable ou non (si mon maître sourit, alors j’ai des chances d’obtenir une croquette, etc.). Néanmoins, cette faculté ne serait pas forcément transposable à tout individu. 

    Si le chien est capable de tirer des informations concernant les émotions de son maître ou, dans une moindre mesure celles d’étrangers, sur quels signaux se base-t-il ? Est-ce la voix ? Le visage ? Les mouvements corporels ? Un ensemble d’informations qu’il puise sur les trois à la fois ? À l’heure actuelle, les chercheurs se sont davantage concentrés sur les informations visuelles, notamment grâce à l’utilisation de photographies. Dans notre numéro 302 (décembre 2012), nous présentions une étude anglaise qui avait montré que les chiens regardent différemment les photographies de visages humains selon l’émotion exprimée. Cette distinction était visible notamment entre les émotions positives (joie) et les négatives (colère, neutralité). Depuis, d’autres recherches ont utilisé des photographies pour interroger les chiens sur la question des émotions. Ainsi, des chercheurs ont entraîné des chiens à choisir entre deux photographies présentées sur un mur devant eux, l’une représentant le visage d’une personne souriante et l’autre représentant le visage de cette même personne n’exprimant pas d’émotion particulière. Le chien était récompensé s’il touchait la photographie de la personne souriante. Au départ, les chercheurs ont utilisé des photographies des maîtres des chiens testés. Dans ce cas, la plupart des chiens étaient capables de choisir la bonne photographie, montrant leur capacité de distinction entre les deux types d’émotion. Puis, les chiens ont été testés avec des photographies de personnes inconnues. Là, les chiens présentaient de bonnes performances, mais seulement si la personne était de même sexe que leur maître. Cela tendrait à démontrer que la transposition à d’autres personnes ne semble pas évidente, notamment lorsqu’on éloigne le chien de ses habitudes.

    LES VARIATIONS DE SENS

    Dernièrement, en Allemagne, des chercheurs se sont intéressés à l’aspect sonore de l’expression émotionnelle. Ils ont observé que le ton de la voix lors d’une commande influe sur le comportement des chiens. Si le maître dit au chien « cherche » avec une voix aiguë, alors le chien cherchera plus longtemps que si le maître indique la demande d’une voix plus grave. Les émotions modifient l’intonation de la voix, il est donc plus que probable que les chiens perçoivent ces variations et en tiennent compte. Pour autant, comprennent- ils le sens de ces variations acoustiques ? À ce jour, aucune recherche n’a permis de le démontrer. C’est aussi le cas de l’importance de l’odorat dans la communication émotionnelle entre l’homme et le chien. Une lacune d’autant plus étonnante que c’est dans le domaine olfactif que le chien démontre les meilleures performances ! Et si l’expression « le chien sent que vous avez peur » est courante, rien à ce jour ne permet de démontrer avec certitude que ce dernier est capable de détecter nos émotions simplement en nous reniflant. Explorer cette piste devrait être prometteur car les scientifiques ont démontré, depuis une dizaine d’années, qu’effectivement, nos émotions dégagent une certaine odeur selon leur nature. Et si ces effluves sont détectables et reconnaissables par l’homme (de manière inconsciente dans la plupart des cas), elles seraient donc très probablement accessibles au chien. De là à savoir s’il est capable de les interpréter correctement…

    ERREUR D'INTERPRÉTATION ?
    Si le chien sait décrypter certaines de nos émotions, la réciproque n’est pas forcément vraie, surtout lorsqu’il s’agit d’enfants. Une étude anglaise a démontré dernièrement que si les adultes savent très bien reconnaître un chien de « mauvaise humeur » (présenté sur une photo avec les babines retroussées, les oreilles en avant et les dents visibles), les enfants ont beaucoup plus de difficultés. Ainsi, chez les plus jeunes enfants participant à l’étude (4 ans), plus de la moitié d’entre eux pensent que le chien est « content » et qu’ils peuvent aller le caresser ou lui faire un câlin. Cette erreur d’interprétation est probablement la conséquence d’une analogie avec le sourire humain. Elle subsiste, dans une moindre proportion, chez les enfants jusqu'à 7 ans. Ce type de croyance pourrait expliquer une grande partie des cas de morsure sur les enfants de cette tranche d’âge.

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