Les chiens comprennent-ils les mots ?


  • Les chiens comprennent-ils les mots ?Photo : Shutterstock
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    Des chercheurs américains ont voulu savoir si les chiens comprenaient réellement la signification des mots qu’ils apprenaient. Dans une certaine mesure, les résultats démontrent que oui.

    Lorsqu’on dit un mot à son chien, tel que "balade" ou "bonbon", on se rend bien compte que son attention est captivée, qu’il "comprend" le sens du mot utilisé. Mais est-ce vraiment le cas ? Est-ce que cela signifie : "Chouette, il va se passer quelque chose de plaisant ?" ou bien le chien imagine-t-il réellement la friandise qu’il va recevoir, ou la promenade qu’il s’apprête à faire ? Afin d’en avoir le cœur net, des chercheurs de l’université Emory (États-Unis) se sont servis de l’imagerie cérébrale pour percer les secrets du cerveau du meilleur ami de l’homme. Leurs observations ont été publiées dans la revue Frontiers in Neuroscience.

    Choisir l’objet qui correspond au bon mot

    "De nombreux propriétaires de chiens pensent que leurs chiens savent ce que certains mots veulent dire, mais il n’y a pas vraiment de preuves scientifiques qui le montrent, a déclaré dans un communiqué Ashley Prichard, auteure principale de l’étude. Nous voulions obtenir des données des chiens eux-mêmes, et pas seulement des rapports de propriétaires." Pour cela, les scientifiques se sont concentrés sur les mécanismes cérébraux utilisés pour différencier un mot d’un autre. Ils ont ainsi entraîné 12 chiens, de races différentes, à entrer volontairement dans un scanner IRM et à rester immobile. Le but de l’exercice était qu’ils récupèrent des objets en se basant sur leur nom. L’un des objets était une peluche (texture douce) et l’autre un jouet en plastique (texture rigide) afin de faciliter la reconnaissance.

    Gregory Berns, Emory UniversityEddie, l'un des chiens ayant participé à l'étude, pose dans le scanner IRM avec deux des jouets utilisés dans l'expérience : "Monkey" et "Piggy".

    Par exemple, pendant l’entraînement, Eddie entendait son propriétaire prononcer les mots "Piggy" ou "Monkey", puis le voyait brandir le jouet correspondant. En guise de témoin, le propriétaire pouvait utiliser des mots qui n’existent pas et présenter d’autres objets, comme un chapeau ou une poupée. L’IRM a alors montré une plus grande activation cérébrale dans les régions auditives pour le "charabia" que pour les mots qu’ils avaient appris. Le cerveau de l’homme, au contraire, s’active plus lorsqu’il entend des mots connus. Les chercheurs ont émis l’hypothèse que les chiens pouvaient montrer une plus grande activation neuronale pour un mot nouveau, car ils sentent que leurs propriétaires veulent qu'ils comprennent ce qu'ils disent, et ils essaient de le faire pour leur faire plaisir.

    Des zones cérébrales différentes en fonction des races

    La moitié des chiens participant à l'expérience ont montré une activation du cortex pariéto-temporal pour les mots inconnus. C’est une région du cerveau qui, selon les chercheurs, pourrait être similaire au gyrus angulaire de l'homme, là où les différences lexicales sont traitées. Chez l'autre moitié, cependant, d’autres régions du cerveau se sont activées (amygdale, noyau caudé, thalamus…). Ces différences peuvent s’expliquer par la gamme de races et de tailles de chiens utilisés, ainsi que par les variations possibles de leurs capacités cognitives.  

    "Nous savons que les chiens ont la capacité de traiter au moins certains aspects du langage humain puisqu'ils peuvent apprendre à suivre des ordres verbaux, explique le neuroscientifique Gregory Berns, l’un des auteurs de l'étude. Des recherches antérieures, cependant, suggèrent que les chiens peuvent s'appuyer sur de nombreux autres indices pour suivre une commande verbale, tels que le regard, les gestes et même les expressions émotionnelles de leurs propriétaires." Ainsi, ces résultats suggèrent que les chiens ont au moins une représentation neuronale rudimentaire du sens des mots qu'ils ont appris, différenciant les mots qu'ils ont entendus auparavant de ceux qu'ils n'ont jamais entendus.

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