Parlez-vous chat ?


  • Parlez-vous chat ?Photo : Shutterstock / Eric Isselee
  • Chats/ Comportement

    Bavards ou grands taciturnes, nos chats nous parlent. Certains de leurs miaulements nous seraient même spécifiquement adressés. Encore faut-il que nous puissions les décrypter. 

    Si le chat n’est pas un animal aussi « sonore » que le chien quand il aboie, il n’en est pas muet pour autant. A diverses occasions, notre petit félin lance des vocalises aussi diverses que variées pour communiquer sa présence, son contentement, son mal-être, sa disponibilité en période de reproduction, sa peur ou son excitation. Chacun peut avoir une idée assez précise de l’étendue de la gamme des modulations du chat, entre le miaulement court et pointu qui invite à le nourrir et les cris stridents qui déchirent la nuit quand deux mâles se disputent une femelle en chaleur… Cette grande diversité s’apprend dès le plus jeune âge. Au cours de son développement, le chaton échange déjà des sons avec sa mère et sa fratrie. Peu à peu, il entretient et enrichit son répertoire en côtoyant d’autres chats et des humains.

    Un répertoire acoustique adapté

    Les scientifiques se sont penchés pour la première fois sur les vocalises du chat en 1944. Différentes études ont établi que les émissions sonores des chats sont destinées pour certaines à leurs congénères, et pour d’autres à nous, les hommes. Miaulement court et bref, miaulement long, bouche ouverte, bouche fermée, certaines intonations sont réservées à l’homme, d’autres aux chats. Parmi ces dernières, certaines appartiennent au répertoire acoustique de la mère avec ses petits, d’autres sont réservées aux « conversations » entre le mâle et la femelle, d’autres enfin sont produites lors de rencontres non désirées entre deux chats.

    Si la plupart des chats disposent du même répertoire, des études ont démontré que les chats errants ne parlaient pas exactement le même « langage » que les chats de compagnie. Ces derniers produisent en effet des sons légèrement différents dans leur fréquence (plus élevée) et leur durée, les inflexions agressives étant de durée plus courte. Des variantes ont aussi été mesurées entre le chat domestique et son ancêtre, le chat sauvage d’Afrique.

    Ces différences entre les chats vivant au contact de l’homme et les autres tendent à indiquer que l’évolution du miaulement peut avoir été affectée par la sensibilité perceptive de l’humain à la fréquence fondamentale et à la durée du miaulement. La domestication a incontestablement joué un rôle dans la sélection des sonorités et des individus les plus bavards. En parallèle, cette vocalise est aussi renforcée par l’homme qui répond systématiquement dès que le chat lui « demande» quelque chose, devenant fréquemment un signal le renseignant sur les désirs du chat : la faim, les caresses, le besoin de sortir… ou n’importe quelle autre action impliquant l’humain.

    Parfois, il nous arrive de voir un chaton miauler sans l’entendre. En réalité, il y a bien un son qui sort de sa gueule entrouverte, mais il est de très haute fréquence, inaudible pour l’homme mais parfaitement perceptible pour l’oreille de sa mère. Certains chats adultes s’expriment encore à cette fréquence, ce qui nous fait dire – à tort – qu’ils sont aphones, évidemment.

    Il existe sept ou huit sons qui sont exprimés dans des contextes d’agression (entre deux chats, entre un chat et un humain ou une autre espèce), que ce soit sur le mode défensif, offensif, ou de la peur. Feulement, grondement, ou encore hurlement, chaque phonème a généralement une signification particulière selon le contexte.

    Le mécanisme du ronronnement

    Un bruit que l’homme apprécie particulièrement est le ronronnement. Cette vibration produite lors de l’inspiration et l’expiration, avec une petite pause entre les deux, donne l’impression d’être continue. De nombreuses explications ont été délivrées sur le mécanisme du ronronnement. Deux d’entre elles peuvent être retenues : la première est que le ronronnement serait causé par les vibrations du ligament de l’os hyoïde reliant la clavicule à la gorge. La seconde soutient que le bruit serait produit par la contraction rapide des muscles du larynx et du diaphragme, provoquant une vibration des cordes vocales. Ce qui est sûr, c’est que l’intensité du ronronnement varie selon l’état émotionnel du chat et qu’il est entendu principalement lors de trois situations : lorsque l’animal est serein, quand il cherche à s’apaiser, ou quand il souffre.

    Des signes bien identifiés permettent de savoir dans quel état émotionnel se trouve un chat qui ronronne. En état de bien-être, l’animal est assis ou couché, détendu, les yeux mi-clos, sa respiration est calme, son ronronnement constant.

    Les chatons ronronnent dès leur naissance

    Le ronronnement peut aussi être associé au « pétrissage » sur un tissu ou une surface confortable. Ce comportement de chaton, conservé chez certains adultes, est un signal de confort et d’aise lorsqu’il est effectué dans un contexte favorable. Les chatons ronronnent quasiment dès leur naissance, lorsqu’ils tètent et au contact de leur mère, ce qui renforce les soins de la femelle envers ses petits. En cas de douleur, les vibrations émises soulageraient celle-ci et activeraient la guérison du chat. Mais, dans cette situation, l’animal est replié sur lui-même, souvent à l’écart, sous un meuble, les oreilles couchées, les pupilles dilatées et sur la défensive…

    La vocalisation la plus commune destinée préférentiellement à l’homme est le miaulement. Celui-ci est en effet rarement échangé entre chats adultes. Le miaulement varie dans sa fréquence, sa durée et sa forme. Produit dans des circonstances différentes, chaque miaulement à une signification particulière : sollicitation, salutation, demande précise, obstacle, détresse… Chaque fois qu’il est émis, il semble l’avoir été pour provoquer une réaction chez l’humain, pour qui le langage verbal est important. Mais, à moins de parler « chat », le langage de son corps (mimiques faciales, postures, queue…) nous donne d’autres indices de ce que Minou a à nous dire…

    En 2003, les scientifiques Nicholas Nicastro et Michael Owren ont demandé à un échantillon de personnes de reconnaître et classer les intonations de douze chats inconnus d’elles à partir d’enregistrements. Les sons avaient été captés au cours de cinq situations : au moment où les chats recevaient de la nourriture, dans un contexte agressif, amical, en cas d’obstacle et en cas de détresse. Le moins que l’on puisse dire, c’est que les résultats n’ont pas été très bons dans l’ensemble, sauf pour les personnes ayant déjà eu une expérience avec un chat, dont les résultats ont été légèrement supérieurs.

    Autant de « dialectes » que de chats et de maîtres

    Plus récemment, Sarah Ellis, spécialiste du comportement félin à l’International Cat Care au Royaume Uni, a démontré que les personnes réussissaient à mieux reconnaître les sonorités quand il s’agissait de leur propre chat. Cependant, leurs performances n’excédaient pas 40 % de bonnes réponses. Ces expériences l’ont amené à la conclusion que, en réalité, un même miaulement pouvait varier selon le contexte et les chats. Comme s’il n’existait pas un vocabulaire propre à tous les chats mais autant de « dialectes » selon l’émotion ressentie à l’occasion de telle ou telle circonstance, selon l’expérience passée des chats et selon les humains auxquels les miaulements sont adressés. Nous avons aussi des capacités différentes de reconnaissance des miaulements émis à notre intention. C’est un peu comme si le chat et son maître apprenaient ensemble à se comprendre et à communiquer. Le premier adoptant et détournant des vocalises de leur signification première, selon la réaction du second, avec un seul et même objectif : obtenir satisfaction.


    Autres articles à lire

  • La sexualité de nos animaux 14/50

    ChatsC’est le printemps ! Pour l’occasion, Animaux-online vous propose une série de cinquante articles sur la sexualité de nos animaux. Vous allez enfin tout savoir sur ce que vous n’avez jamais osé demander. Aujourd’hui… le SM.

    15 Avril 2016
  • Le chat est-il complètement apprivoisé?

    ChatsSans l’homme, il se débrouille très bien. Ce qui fait dire à certains qu’il n’est peut-être pas complètement domestiqué. Et si les généticiens leur donnaient raison?

    22 Septembre 2016
  • Sont-ils comme nos enfants ?

    ChatsEn France, près d’un foyer sur deux possède un animal de compagnie. Et pour beaucoup d’entre eux, chiens, chats ou nac, ils occupent une place dans le coeur de leurs maîtres comparable à celle d’un enfant… Doit-on s’en inquiéter ?

    10 Décembre 2015
  • Pourquoi les chats aiment-ils tant les boîtes ?

    ChatsC’est bien simple, dès qu’un carton est dans les parages, le chat saute dedans ! Une étude scientifique hollandaise donne une explication à cette attirance irrésistible…

    22 Février 2016
  • Mon chien vieillit, qu’est-ce que ça change ?

    ChatsAu crépuscule de la vie, c’est encore la vie. Avec ses poils blancs, sa démarche hésitante et sa vue incertaine, votre chien vieillissant vous propose une autre relation, tout aussi riche, mais dans laquelle quelques aménagements seront nécessaires…

    26 Novembre 2018
  • La sexualité de nos animaux 27/50

    ChatsC’est le printemps ! Pour l’occasion, Animaux-online vous propose une série de cinquante articles sur la sexualité de nos animaux. Vous allez enfin tout savoir sur ce que vous n’avez jamais osé demander. Aujourd’hui… l'homosexualité.

    28 Avril 2016
  • Un espace bien organisé pour son chat

    ChatsManger, dormir, éliminer, observer… À chaque activité de notre chat correspond un espace, plus ou moins grand, plus ou moins délimité, morcelé et fréquenté.

    02 Septembre 2017
  • Gérez la bonne cohabitation de vos chats

    ChatsUn, deux, trois… et pourquoi pas dix. Quand on aime, on ne compte pas, dit l’adage. Mais avec les chats, mieux vaut prendre quelques précautions avant d’agrandir la famille…

    19 Novembre 2015
  • La vie secrète des chats : en route pour une saison 2

    ChatsAprès avoir remporté un gros succès l’été dernier, l’émission événement sur la vie de nos chats domestiques revient cette année sur TF1. Au programme, l’étude de 100 chats, à la campagne mais aussi en ville, à Paris !

    01 Juin 2018
  • Faut-il enfermer les chats pour sauver les oiseaux ?

    ChatsDans un livre qui vient de paraître en Grande-Bretagne, intitulé « Cat Wars », le docteur Peter Marra exhorte les propriétaires de chats à les enfermer chez eux ou à les promener en laisse afin d’empêcher ce redoutable prédateur de détruire la faune sauvage, notamment les oiseaux sur lesquels notre félin domestique fait de véritables ravages.

    22 Septembre 2016
  • Comportements gênants et solutions 2/10 : mon chat griffe tout

    ChatsNi zinzins, ni toqués, ni psychopathes! Nos animaux quand ils disjonctent ne sont pas plus malades que nous. C’est juste qu’ils pètent les plombs face aux conditions de vie que nous leur proposons, pensant souvent bien faire. Voici le top 10 des comportements gênants et leurs solutions. Aujourd'hui : mon chat griffe tout.

    02 Juillet 2016
  • L'instinct maternel est-il naturel?

    ChatsOn le présente souvent comme inné et intrinsèquement lié à la condition animale. Sauf que l’instinct maternel est une notion beaucoup plus complexe qu’il n’y paraît.

    03 Mars 2017
  • Vivez l’expérience chat

    ChatsCe week-end du 6 et 7 octobre, au salon Animal Expo, qui se tient au parc Floral de Vincennes, le visiteur plonge en 3D dans l’univers du chat grâce à l’expérience virtuelle créée par Royal Canin. Une aventure qui se prolonge durant trois week-ends à travers toute la France.

    05 Octobre 2018
  • La griffade du chat: bien la comprendre pour mieux la gérer

    ChatsCanapés, rideaux, papier peint… Il n’est pas toujours facile de cohabiter avec son chat! Pourtant, il est naturel pour le félin de «faire ses griffes». Bien comprendre ce comportement aide à mieux définir les espaces de chacun.

    22 Mars 2017
  • Quand nos animaux s’adressent à nous

    ChatsSi nous ne savons pas précisément ce que nos chiens et nos chats veulent nous dire, il est aujourd’hui certain que leurs aboiements et miaulements nous sont tout particulièrement destinés.

    01 Juin 2016
  • Pourquoi les chats sont-ils attirés par les fils et les ficelles ?

    ChatsLes chats aiment jouer. Mais certains objets, comme des rubans ou des ficelles, les attirent plus que d’autres. Pourtant ils sont source de danger si votre chat les avale.

    09 Août 2018
  • La sexualité de nos animaux 15/50

    ChatsC’est le printemps ! Pour l’occasion, Animaux-online vous propose une série de cinquante articles sur la sexualité de nos animaux. Vous allez enfin tout savoir sur ce que vous n’avez jamais osé demander. Aujourd’hui… la beauté.

    16 Avril 2016
  • Nos animaux ont-ils le sens de l’orientation ?

    ChatsMême si les grands migrateurs ont des capacités hors normes, nos chats et nos chiens savent parfois nous étonner et mettre tout en oeuvre pour retrouver leur chemin…

    12 Juillet 2018
  • Le chat aime qu’on lui sourie

    ChatsUne étude récente montre que notre chat est sensible à nos émotions. Selon qu’on lui sourit ou qu’on fait la moue, il adopte une attitude différente.

    21 Octobre 2015
  • Les animaux aiment-ils les caresses?

    ChatsNous ne sommes pas souvent avares de papouilles avec nos animaux. Pour nombre d’espèces, cela fait partie d’un mode de communication. Mais est-ce toujours un plaisir partagé?

    02 Août 2017