Le chien partage-t-il nos émotions ?


  • Le chien partage-t-il nos émotions ?Photo : Shutterstock
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    Peur, joie, tristesse… nos compagnons perçoivent-ils ce que nous ressentons ? Mieux, peuvent-ils anticiper nos humeurs et adapter leurs comportements en conséquence ?

    Les chiens sont certainement les animaux de compagnie dont nous sommes le plus proches. D’abord parce que notre histoire commune est la plus ancienne – nous cohabitons depuis plus de douze mille ans ! Ensuite parce que la domestication, la sélection et l’éducation les ont rendus sensibles à nos comportements. Ils peuvent notamment suivre des yeux notre doigt ou notre regard quand nous voulons leur montrer quelque chose. Une aptitude que ne développent pas naturellement nos cousins les chimpanzés.

    L’observation leur permet notamment d’apprendre des comportements – et même d’en proposer – pour se faire comprendre de nous, et nous inviter, par exemple, à les aider à récupérer un jouet coincé sous le lit ou sous le canapé.

    Les liens qu’ils tissent avec nous, les humains, sont si forts, si étroits, si amicaux, qu’ils développent pour nous un attachement profond, tandis que nous ressentons pour eux un amour qui les place, souvent, au coeur même de la cellule familiale.

    Pour autant, sont-ils capables de nous comprendre aussi bien que nous pouvons nous comprendre entre êtres humains, entre individus appartenant à la même espèce ? Ressentent-ils ce que nous ressentons ? Éprouvent-ils de la tristesse quand nous sommes tristes, de la joie si nous sommes joyeux, de la peur quand nous sommes effrayés ? Savent-ils reconnaître nos émotions et se synchronisent-ils avec nous ?

    Bien avant de communiquer avec la parole, nous communiquons avec notre corps. Notre odeur, notre posture, nos mouvements, notre voix, notre intonation… sont autant de signaux qui véhiculent nos émotions – dont nous ne sommes pas toujours maîtres.

    La capacité des chiens à identifier ces signaux est essentielle dans les relations qu’ils entretiennent avec nous. C’est grâce à cette aptitude qu’ils ajustent leurs comportements en fonction de nos réactions. Les scientifiques ne se sont penchés sur cette faculté que très récemment. Mais les résultats de ces premières études sont prometteurs et confirment que nos petits compagnons sont sensibles à nos émotions.

    Attentif à nos réactions

    Ils tiennent compte à la fois de nos positions corporelles, des différents tons émotionnels de notre voix (voix gentille, à fréquence élevée, ou au contraire voix sévère, à fréquence basse), et ont aussi appris à se concentrer sur notre visage pour y lire nos expressions… Des études ont montré que les chiens distinguent les visages neutres de ceux qui sourient. Ils sont même capables de repérer des émotions plus poussées, comme la joie ou son contraire, la tristesse, ou encore le dégoût, la colère… En fonction de ce qu’ils sont en mesure de « lire » sur notre visage, ils adoptent le comportement qui leur paraît le plus adapté, même si le sens de nos émotions, et donc de nos réactions, ne leur évoque pas grand-chose. Des expériences récentes ont ainsi permis de démontrer que les chiens adultes savent réagir différemment face à nos émotions : ils évitent les visages indiquant la colère et sont attentifs à ceux exprimant de la peur. Les jeunes chiots, eux, ne présentent pas cette différenciation. Ce qui indiquerait que nos compagnons apprennent, tout au long de leur vie, à ajuster leurs réactions à nos émotions en évoluant à notre contact.

    La meilleure illustration de cette faculté est le « regard coupable » que tout propriétaire reconnaît chez son compagnon quand il rentre et qu’il constate qu’une « bêtise » a été faite en son absence. En réalité, le chien ne ressent pas de culpabilité par rapport à ce qu’il a fait (qui n’est pas une bêtise pour lui), mais il a appris à produire ces comportements d’évitement (détournement de regard, aller se coucher dans son panier, oreilles basses…) pour essayer de réduire notre réaction de colère. Une réaction pour « désamorcer » notre énervement, qu’il a associé à notre retour et qui pourrait lui valoir une réprimande. Une équipe de chercheurs de New York a même démontré que les chiens adoptent un regard coupable qu’ils aient ou pas commis quelque chose de répréhensible.

    Si nos compagnons canidés peuvent s’ajuster à nos réactions et tenter de les minimiser quand elles sont néfastes pour eux (une colère, par exemple), sont-ils capables de ressentir les émotions que nous exprimons ? De bâiller si nous bâillons, par exemple, ou d’être en colère quand nous le sommes ? Les scientifiques appellent cela la « contagion émotionnelle », qui constitue la base de l’empathie.

    La recherche sur ces facultés n’en est qu’à ses débuts en ce qui concerne le chien. Mais une étude récente a mis en évidence la sensibilité de ce dernier aux bâillements des humains. Mais attention, pas de n’importe qui, seulement le bâillement produit par des personnes avec qui l’animal a une forte relation affective !

    Le stress est aussi un état que le chien perçoit et qu’un propriétaire communique à son compagnon. Des expériences ont ainsi montré qu’un animal réussit moins bien un exercice – qu’il exécute habituellement parfaitement – quand il doit le faire en compagnie de son maître stressé (ou trop en attente de résultats). Une information à prendre en compte quand on le présente en concours ! Perméable à l’inquiétude de son maître, l’animal est perturbé et son comportement s’en ressent.

    Affecté par les sanglots

    Notre chien est également sensible aux pleurs d’un enfant. On sait d’ailleurs qu’il réagit aux sanglots de la même façon que les humains : son niveau de cortisol (qu’on appelle aussi l’hormone du stress) augmente et ses comportements démontrent une agitation. Lorsqu’il est en présence de la personne qui pleure, il multiplie les échanges avec elle davantage que si celle-ci parlait ou émettait des bruits étranges.

    Si ces comportements traduisent une certaine réaction du chien vis-à-vis de la personne qui semble triste (puisqu’elle pleure), d’un point de vue scientifique il est trop tôt pour affirmer qu’il est triste parce que nous sommes tristes, qu’il tente de nous réconforter, ou qu’il cherche simplement à faire cesser ce bruit, qui le dérange. Peut-être aussi a-t-il simplement appris que lorsque nous émettons des pleurs et qu’il vient vers nous, nous le caressons et le chouchoutons (dans notre envie de trouver du réconfort)… et cherche-t-il alors à obtenir des caresses à bon compte !

    Quand un chien bâille en réaction aux bâillements d'une personne, c'est qu'il est en lien actif avec elle. Shutterstock - Everett Collection

    Ce qui est désormais certain, c’est que nos chiens tiennent compte de nos émotions et qu’ils s’en servent ! Notamment pour savoir comment réagir lorsqu’ils sont confrontés à quelque chose d’inquiétant (lire notre article paru en septembre 2017dans cette rubrique). Une étude a en effet démontré qu’ils observent la réaction (même inconsciente) de leur maître avant d’agir eux-mêmes, comme pour confirmer leur propre inquiétude ou, au contraire, l’infirmer. Elle leur sert de référence.

    Ainsi, face à un objet nouveau et étrange, si nous sommes curieux et joyeux, nos chiens s’approchent de lui avec intérêt ; mais si nous en avons peur, ils s’en éloignent le plus possible. Le même comportement a été observé lors d’une rencontre avec une personne inconnue : ils sont mal à l’aise et mettent plus de temps à entrer en contact avec elle si nous sommes sur la réserve, alors qu’ils lui sauteront presque immédiatement sur les genoux si nous l’accueillons à bras ouverts !


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