Le chien partage-t-il nos émotions ?


  • Le chien partage-t-il nos émotions ?Photo : Shutterstock
  • Chiens/ Comportement

    Peur, joie, tristesse… nos compagnons perçoivent-ils ce que nous ressentons ? Mieux, peuvent-ils anticiper nos humeurs et adapter leurs comportements en conséquence ?

    Les chiens sont certainement les animaux de compagnie dont nous sommes le plus proches. D’abord parce que notre histoire commune est la plus ancienne – nous cohabitons depuis plus de douze mille ans ! Ensuite parce que la domestication, la sélection et l’éducation les ont rendus sensibles à nos comportements. Ils peuvent notamment suivre des yeux notre doigt ou notre regard quand nous voulons leur montrer quelque chose. Une aptitude que ne développent pas naturellement nos cousins les chimpanzés.

    L’observation leur permet notamment d’apprendre des comportements – et même d’en proposer – pour se faire comprendre de nous, et nous inviter, par exemple, à les aider à récupérer un jouet coincé sous le lit ou sous le canapé.

    Les liens qu’ils tissent avec nous, les humains, sont si forts, si étroits, si amicaux, qu’ils développent pour nous un attachement profond, tandis que nous ressentons pour eux un amour qui les place, souvent, au coeur même de la cellule familiale.

    Pour autant, sont-ils capables de nous comprendre aussi bien que nous pouvons nous comprendre entre êtres humains, entre individus appartenant à la même espèce ? Ressentent-ils ce que nous ressentons ? Éprouvent-ils de la tristesse quand nous sommes tristes, de la joie si nous sommes joyeux, de la peur quand nous sommes effrayés ? Savent-ils reconnaître nos émotions et se synchronisent-ils avec nous ?

    Bien avant de communiquer avec la parole, nous communiquons avec notre corps. Notre odeur, notre posture, nos mouvements, notre voix, notre intonation… sont autant de signaux qui véhiculent nos émotions – dont nous ne sommes pas toujours maîtres.

    La capacité des chiens à identifier ces signaux est essentielle dans les relations qu’ils entretiennent avec nous. C’est grâce à cette aptitude qu’ils ajustent leurs comportements en fonction de nos réactions. Les scientifiques ne se sont penchés sur cette faculté que très récemment. Mais les résultats de ces premières études sont prometteurs et confirment que nos petits compagnons sont sensibles à nos émotions.

    Attentif à nos réactions

    Ils tiennent compte à la fois de nos positions corporelles, des différents tons émotionnels de notre voix (voix gentille, à fréquence élevée, ou au contraire voix sévère, à fréquence basse), et ont aussi appris à se concentrer sur notre visage pour y lire nos expressions… Des études ont montré que les chiens distinguent les visages neutres de ceux qui sourient. Ils sont même capables de repérer des émotions plus poussées, comme la joie ou son contraire, la tristesse, ou encore le dégoût, la colère… En fonction de ce qu’ils sont en mesure de « lire » sur notre visage, ils adoptent le comportement qui leur paraît le plus adapté, même si le sens de nos émotions, et donc de nos réactions, ne leur évoque pas grand-chose. Des expériences récentes ont ainsi permis de démontrer que les chiens adultes savent réagir différemment face à nos émotions : ils évitent les visages indiquant la colère et sont attentifs à ceux exprimant de la peur. Les jeunes chiots, eux, ne présentent pas cette différenciation. Ce qui indiquerait que nos compagnons apprennent, tout au long de leur vie, à ajuster leurs réactions à nos émotions en évoluant à notre contact.

    La meilleure illustration de cette faculté est le « regard coupable » que tout propriétaire reconnaît chez son compagnon quand il rentre et qu’il constate qu’une « bêtise » a été faite en son absence. En réalité, le chien ne ressent pas de culpabilité par rapport à ce qu’il a fait (qui n’est pas une bêtise pour lui), mais il a appris à produire ces comportements d’évitement (détournement de regard, aller se coucher dans son panier, oreilles basses…) pour essayer de réduire notre réaction de colère. Une réaction pour « désamorcer » notre énervement, qu’il a associé à notre retour et qui pourrait lui valoir une réprimande. Une équipe de chercheurs de New York a même démontré que les chiens adoptent un regard coupable qu’ils aient ou pas commis quelque chose de répréhensible.

    Si nos compagnons canidés peuvent s’ajuster à nos réactions et tenter de les minimiser quand elles sont néfastes pour eux (une colère, par exemple), sont-ils capables de ressentir les émotions que nous exprimons ? De bâiller si nous bâillons, par exemple, ou d’être en colère quand nous le sommes ? Les scientifiques appellent cela la « contagion émotionnelle », qui constitue la base de l’empathie.

    La recherche sur ces facultés n’en est qu’à ses débuts en ce qui concerne le chien. Mais une étude récente a mis en évidence la sensibilité de ce dernier aux bâillements des humains. Mais attention, pas de n’importe qui, seulement le bâillement produit par des personnes avec qui l’animal a une forte relation affective !

    Le stress est aussi un état que le chien perçoit et qu’un propriétaire communique à son compagnon. Des expériences ont ainsi montré qu’un animal réussit moins bien un exercice – qu’il exécute habituellement parfaitement – quand il doit le faire en compagnie de son maître stressé (ou trop en attente de résultats). Une information à prendre en compte quand on le présente en concours ! Perméable à l’inquiétude de son maître, l’animal est perturbé et son comportement s’en ressent.

    Affecté par les sanglots

    Notre chien est également sensible aux pleurs d’un enfant. On sait d’ailleurs qu’il réagit aux sanglots de la même façon que les humains : son niveau de cortisol (qu’on appelle aussi l’hormone du stress) augmente et ses comportements démontrent une agitation. Lorsqu’il est en présence de la personne qui pleure, il multiplie les échanges avec elle davantage que si celle-ci parlait ou émettait des bruits étranges.

    Si ces comportements traduisent une certaine réaction du chien vis-à-vis de la personne qui semble triste (puisqu’elle pleure), d’un point de vue scientifique il est trop tôt pour affirmer qu’il est triste parce que nous sommes tristes, qu’il tente de nous réconforter, ou qu’il cherche simplement à faire cesser ce bruit, qui le dérange. Peut-être aussi a-t-il simplement appris que lorsque nous émettons des pleurs et qu’il vient vers nous, nous le caressons et le chouchoutons (dans notre envie de trouver du réconfort)… et cherche-t-il alors à obtenir des caresses à bon compte !

    Quand un chien bâille en réaction aux bâillements d'une personne, c'est qu'il est en lien actif avec elle. Shutterstock - Everett Collection

    Ce qui est désormais certain, c’est que nos chiens tiennent compte de nos émotions et qu’ils s’en servent ! Notamment pour savoir comment réagir lorsqu’ils sont confrontés à quelque chose d’inquiétant (lire notre article paru en septembre 2017dans cette rubrique). Une étude a en effet démontré qu’ils observent la réaction (même inconsciente) de leur maître avant d’agir eux-mêmes, comme pour confirmer leur propre inquiétude ou, au contraire, l’infirmer. Elle leur sert de référence.

    Ainsi, face à un objet nouveau et étrange, si nous sommes curieux et joyeux, nos chiens s’approchent de lui avec intérêt ; mais si nous en avons peur, ils s’en éloignent le plus possible. Le même comportement a été observé lors d’une rencontre avec une personne inconnue : ils sont mal à l’aise et mettent plus de temps à entrer en contact avec elle si nous sommes sur la réserve, alors qu’ils lui sauteront presque immédiatement sur les genoux si nous l’accueillons à bras ouverts !


    Autres articles à lire

  • Comportements gênants et solutions 8/10 : mon chien est hyperactif

    ChiensNi zinzins, ni toqués, ni psychopathes! Nos animaux quand ils disjonctent ne sont pas plus malades que nous. C’est juste qu’ils pètent les plombs face aux conditions de vie que nous leur proposons, pensant souvent bien faire. Voici le top 10 des comportements gênants et leurs solutions. Aujourd'hui : mon chien est hyperactif.

    08 Juillet 2016
  • Démantèlement d'un trafic de chiots entre la Slovaquie et l'Italie

    ChiensLa police italienne a annoncé jeudi le démantèlement d'un trafic de chiots maltraités entre des élevages clandestins en Slovaquie et des clients bernés en Italie.

    08 Février 2019
  • Comment le chien perçoit-il son environnement ?

    ChiensLa vue, l’ouïe, le flair… si notre chien et nous disposons des mêmes organes pour percevoir le monde qui nous entoure, les réalités peuvent être très différentes.

    21 Novembre 2015
  • Pourquoi mon chien fait-il des trous dans le jardin ?

    ChiensCe comportement locomoteur, tout à fait normal chez le chien, peut-être inquiétant s'il est répété de manière compulsive.

    11 Octobre 2018
  • Lui présenter le nouveau-né de la famille

    ChiensIl n’y a que vous pour imaginer que revenir de la maternité avec un bébé va être une surprise pour votre petit compagnon...

    03 Juin 2016
  • Ont-ils le sens de la famille ?

    ChiensLes animaux ont, comme les humains, conscience des liens familiaux qui les unissent. Seuls varient les mécanismes permettant la reconnaissance des membres d’une même famille entre eux.

    20 Octobre 2018
  • La sexualité de nos animaux 23/50

    ChiensC’est le printemps ! Pour l’occasion, Animaux-online vous propose une série de cinquante articles sur la sexualité de nos animaux. Vous allez enfin tout savoir sur ce que vous n’avez jamais osé demander. Aujourd’hui… la jalousie.

    24 Avril 2016
  • Comportements gênants et solutions 5/10 : mon chien détruit tout

    ChiensNi zinzins, ni toqués, ni psychopathes! Nos animaux quand ils disjonctent ne sont pas plus malades que nous. C’est juste qu’ils pètent les plombs face aux conditions de vie que nous leur proposons, pensant souvent bien faire. Voici le top 10 des comportements gênants et leurs solutions. Aujourd'hui : mon chien détruit tout.

    05 Juillet 2016
  • Les chiens comprennent-ils les mots ?

    ChiensDes chercheurs américains ont voulu savoir si les chiens comprenaient réellement la signification des mots qu’ils apprenaient. Dans une certaine mesure, les résultats démontrent que oui.

    19 Octobre 2018
  • Un chien interrompt un journal télévisé en Russie

    ChiensEn plein direct, un labrador noir a surpris la présentatrice d’un journal d’information en s’invitant sur le plateau!

    29 Mai 2017
  • Chien : pourquoi tire-t-il sur sa laisse ?

    ChiensLorsque vous sortez avec votre chien, c'est vous qui vous faites balader plutôt que l'inverse ? C'est parce qu'il a compris qu'en tirant sur sa laisse, il pouvait aller voir ce qu'il voulait ! Cette mauvaise habitude peut bien évidemment être gommée.

    30 Septembre 2018
  • Repoussant ou charmant ? Que pense de vous votre animal ?

    ChiensComment vous considère votre animal ? L'illustratrice anglaise Kelly Angel a tenté de deviner ce qui se passe dans la tête de votre chien. À travers une série d'images, elle montre qu'il vous trouve toujours de l'intérêt, quelle que soit la situation. En voici un troisième extrait.

    03 Avril 2016
  • Feu d’artifice, pétard, tonnerre… comment gérer la peur de son chien ?

    ChiensCertains chiens réagissent très mal aux bruits violents : pétards, feux d’artifice, coups de feu, bruits de moteur, etc. Votre chien en fait partie ? Voici quelques conseils pour analyser son comportement et les bons gestes pour le soulager.

    12 Juillet 2019
  • Nos animaux aiment-ils les enfants ?

    ChiensSi les enfants aiment les animaux, la réciproque est-elle vraie ? Nos chats et chiens savent-ils adapter leur comportement face à un petit d’homme?

    13 Octobre 2019
  • Les animaux ont-ils conscience du temps qui passe ?

    ChiensSouvent nous constatons que nos animaux anticipent notre retour, l'heure du repas, des sorties… Comme s'ils avaient une 'montre' bien à eux qui leur indique le temps qui passe. Comment font-ils pour nous attendre devant la porte lorsque nous rentrons du travail?

    24 Octobre 2016
  • Que pense de vous votre animal ? Des illustrations qui ont du chien !

    ChiensComment vous considère votre animal ? L'illustratrice anglaise Kelly Angel a tenté de deviner ce qui se passe dans la tête de votre chien. À travers une série d'images, elle montre qu'il vous trouve toujours de l'intérêt, quelle que soit la situation. En voici un premier extrait.

    20 Mars 2016
  • Comportements gênants et solutions 9/10 : mon chien n'est pas propre

    ChiensNi zinzins, ni toqués, ni psychopathes! Nos animaux quand ils disjonctent ne sont pas plus malades que nous. C’est juste qu’ils pètent les plombs face aux conditions de vie que nous leur proposons, pensant souvent bien faire. Voici le top 10 des comportements gênants et leurs solutions. Aujourd'hui : mon chien n'est pas propre.

    09 Juillet 2016
  • Chez les chiens, la taille du cerveau compte !

    ChiensUne nouvelle étude américaine a montré que plus un chien est grand, et a donc un gros cerveau, plus il a une bonne mémoire à court terme, mais aussi une bonne maîtrise de soi. Explications.

    09 Février 2019
  • Dans l'ombre de son maître

    Chiens«Son chien le suit comme son ombre», «elle traîne son chien de poche» ou encore «tel maître tel chien» sont autant d’expressions qui renforcent l’idée selon laquelle le chien calque son attitude sur celle de son maître. Mais est-il vraiment le miroir de nos comportements?

    05 Décembre 2016
  • Les chiens aiment-ils le travail ?

    ChiensPistage, surveillance, recherche, aide aux handicapés, garde de troupeaux… Les chiens sont une aide précieuse pour les humains. Sélectionnés sur des aptitudes, entraînés à des missions, ils travaillent seuls ou avec nous. Mais en ont-ils réellement envie ?

    25 Novembre 2018