Doit-on réconforter son chien ?


  • Doit-on réconforter son chien ?Photo : Shutterstock
  • Chiens/ Comportement

    Un inconnu, une situation stressante, l’agression d’un congénère… Les occasions d’avoir peur pour le chien sont nombreuses. Toujours à nos côtés, c’est légitimement vers nous qu’il se tourne pour être rassuré. Quelle attitude devons-nous adopter : l’ignorer ou répondre à sa demande ?

    La peur est une émotion. Elle est la réaction d’un organisme face à quelque chose d’inconnu, de désagréable ou de menaçant. Lorsqu’on a peur, cela se manifeste par des modifications du comportement, comme la fuite ou l’agression, et de la physiologie, avec une augmentation du rythme cardiaque et du taux de cortisol (hormone du stress) dans le sang.

    Pour les animaux qui vivent en groupe, rechercher du réconfort auprès des membres du clan est un comportement naturel. Par exemple, dans la nature, lorsqu’un petit appelle à l’aide (en couinant ou en jappant), les mères accourent et ne laissent pas leur progéniture seule face à ce qui l’effraie. Lorsqu’un jeune est confronté à une situation de peur, s’il est rassuré, qu’il retrouve une zone de confort près d’un être de référence, il est alors à même de mieux explorer son environnement. On sait également que lorsqu’un singe est en situation de peur lors d’un conflit, il peut demander et obtenir du soutien de la part d’autres membres du groupe.

    Les humains n’échappent pas à cette règle. Les parents rassurent leurs enfants, mais les adultes aussi se rassurent entre eux. Si vous avez eu peur, vous attendez de vos proches ou de vos amis qu’ils vous tranquillisent, quelle que soit la raison de votre inquiétude (après une chute, avant un entretien d’embauche, pendant un orage…). On sait aussi que, chez l’humain, ce que les éthologues nomment « le support social » permet de diminuer la peur de patients atteints de maladies lourdes ou qui doivent subir une intervention chirurgicale. Moins ils reçoivent de réconfort, plus ils manifestent de la peur et de l’anxiété.

    La contagion émotionnelle

    Dans le cadre de l’éducation de notre chien, on entend souvent dire que lorsqu’il a peur, dans un contexte nouveau, lors d’une rencontre trop brutale avec un congénère exubérant ou même au cours d’une agression, il ne faut pas le rassurer. On invite même le maître à ignorer son animal au prétexte qu’en le réconfortant, il va obtenir l’inverse de l’effet recherché, et renforcer le sentiment de peur. Pas sûr qu’il en soit réellement ainsi… Par exemple, on sait qu’entre chiens, lorsque des chiots produisent des cris de peur, leurs mères viennent les renifler et/ou les lécher, restent à proximité, voire les ramènent au panier. On sait aussi que les chiens adultes qui entendent d’autres chiens gémir adoptent des comportements de réconfort. On peut encore observer qu’après un conflit, les chiens peuvent recevoir du support social des autres membres de leur groupe. Des chercheurs ont aussi montré que plus le lien entre les chiens adultes est important, plus ces derniers manifestent des comportements de réconfort !

    Dans la relation humain-chien, des études ont montré que les maîtres prodiguent spontanément du réconfort à leur chien soit en leur apportant leur aide, soit en détournant l’attention du chien de l’objet de sa peur. C’est ce qu’on appelle des comportements d’encouragement, qui sont naturels et utiles entre humains. Des études ont aussi montré que lorsque les chiens sont rassurés, leur crainte ne s’en trouve pas renforcée. Le plus souvent, un chien (qui apprécie les contacts physiques) caressé par une personne avec laquelle il a un lien fort voit sa fréquence cardiaque (qui est un indicateur de peur/stress) diminuer et son niveau d’ocytocine (l’hormone du bien-être) augmenter, deux indicateurs révélateurs de l’apaisement de l’animal. Enfin, une étude récente a observé la réaction des chiens lorsqu’ils rencontrent une personne inconnue en fonction de celle de leur maître qui leur procure soit un support passif (il est présent, mais ne parle ni ne touche son chien), soit un support actif (il parle et/ou touche son chien). Les résultats ont démontré que lorsque les maîtres fournissaient du support actif, les comportements de conflits de leur chien vis-à-vis de l’inconnu en étaient diminués. Mieux encore : plus ils avaient une relation de qualité avec leur chien, plus le support actif réduisait les comportements de conflit chez ce dernier.

    Pourtant, il arrive qu’un chien que l’on rassure ne se calme pas. Pire, les tentatives pour lui apporter du réconfort augmentent sa réactivité, voire son agressivité. Plusieurs explications peuvent être avancées.

    D’abord, la contagion émotionnelle. Le chien est une éponge à émotions, surtout celles de son maître. Si ce dernier a peur, son chien aura peur. Et ce n’est pas parce que l’homme rassurera son chien face à l’agression d’un congénère, par exemple, qu’il ne transmettra pas sa propre peur. Son comportement, sa voix, ses hormones même, ne trompent pas l’animal. Il sent que son maître a peur malgré ses paroles rassurantes. Son stress est alors contagieux.

    Shutterstock - Lorsque le chien n'apprécie pas les caresses, le toucher alors qu'il a peur peut aggraver son stress. 

    La gestion du stress

    Ensuite, tous les chiens n’apprécient pas forcément les caresses. Les contacts répétés alors qu’il a peur vont en réalité ajouter du stress à la situation. Il en va de même lorsque le maître prend son chien dans les bras : au lieu de le rassurer, il ne fait qu’ajouter du stress au stress. Le prendre dans les bras peut d’ailleurs avoir un effet encore plus stressant pour l’animal car ce comportement l’emprisonne et l’empêche de fuir la situation inquiétante.

    Il arrive aussi que le réconfort des maîtres pour rassurer leur chien le désinhibe. Dans ce cas, l’animal peut commencer à avoir un comportement agressif dû à la peur (comme aboyer pour mettre à distance le ou les objets de sa crainte). Cela ne veut pas dire que le réconfort ne fonctionne pas avec lui, mais qu’il lui permet d’« oser » et de devenir acteur de la situation. Le résultat obtenu est alors à l’opposé de l’effet recherché par une caresse.

    Enfin, certains chiens que leur maître ignore tout au long de la promenade, ne reçoivent d’attention que lorsque leur maître les rassure s’ils ont peur. S’il est rassuré et apprend à ne plus avoir peur, le chien peut tout de même maintenir les comportements qu’il produisait d’ordinaire car il a appris qu’ils lui permettaient d’obtenir l’attention de son maître.

    De manière générale, les éthologistes estiment que de ne pas répondre à une demande de réconfort abîme la relation entre les individus et diminue la cohésion sociale, quelles que soient les espèces. Un chien qui a peur et qui communique avec son maître pour être rassuré ne doit pas être ignoré ni repoussé pour pouvoir affronter seul ce qui l’inquiète. Si votre chien vous demande de l’aide, il est nécessaire de répondre à sa demande.

    Soyez alors très calme, rassurez-le sans tomber dans l’excès, utilisez la présence d’un congénère qui n’a pas peur pour apaiser votre chien, et n’hésitez pas à vous faire aider par un professionnel qui vous montrera comment bien habituer ou contre-conditionner votre chien.


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